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| 5/21/2016 12:00:00 AM

Salto con garrocha

Para seguir volando alto, las aerolíneas han tenido que superar muchos obstáculos, como la subida del dólar que disparó sus costos. Nuevos competidores han llegado a la escena.

El año pasado unas fueron de cal y otras de arena para la industria aérea. Las compañías movilizaron 34,1 millones de pasajeros, lo que significó un crecimiento de 10,2 por ciento frente a 2014. Incluso, ante la mayor demanda, la Aeronáutica Civil autorizó 57 nuevas rutas nacionales e internacionales.

Sin embargo, este factor tan positivo para esta industria vino acompañado de otros menos favorables, que impactaron los resultados. La fuerte subida del dólar disparó los costos, que están representados en la divisa norteamericana en un 65 por ciento.

La mayor movilización de pasajeros e incluso la caída en los precios del petróleo, unos de los principales componentes de los costos, no pudieron evitar que algunas aerolíneas terminaran con saldo en rojo.

También llegó nueva competencia al sector. A las 22 compañías internacionales que operan en el país se sumó Turkish Airlines con tres vuelos a la semana entre Bogotá y Estambul. A finales de junio ingresará Air Europa, con un vuelo diario entre Madrid y Bogotá, para aprovechar el efecto positivo de la eliminación de la visa Schengen.

El mercado aéreo se movió gracias, también, a la activa participación de compañías de bajo costo como VivaColombia, que movilizó más de 3 millones de viajeros. En 2015 recibió el noveno avión, un Airbus A320, e incrementó el número de rutas –atiende 20 nacionales y seis internacionales–.

Easy Fly, con su política de conectar directamente a las ciudades intermedias, logró el año pasado transportar cerca de un millón de viajeros. Hoy la compañía cuenta con 12 aviones para 23 rutas, y a finales del año pasado abrió en Barranquilla su centro de operaciones (hub).

Easy Fly le ha quitado mercado a la estatal Satena, que el año pasado dejó de operar varias rutas. La aerolínea viene enfrentando una difícil situación financiera desde hace años porque debe volar a destinos no rentables.

Para hacerle frente a los mayores desafíos de estos tiempos, las compañías pusieron en marcha programas para reducir costos y aplazar inversiones con el objeto de evitar mayores pérdidas y menor rentabilidad.

Avianca, la aerolínea líder de Colombia, acordó con el fabricante Airbus disminuir el ritmo de entrega de las más de 100 aeronaves que llegarían de ahora a 2019.

La decisión reducirá en 1.400 millones de dólares las inversiones de la compañía en los próximos 30 meses, lo que quitará presión al nivel de su deuda.

Por su parte, LAN Colombia, la segunda aerolínea del país, que transportó 5 millones de pasajeros en 2015, lanzó hace unas semanas la marca Latam, tras fusionarse con LAN, de Chile, y TAM, de Brasil. La compañía anunció nuevos programas de viajero frecuente y ahorros en costos.

Por su parte, Copa Airlines intensificó el año pasado su apertura de nuevas rutas hacia Estados Unidos (Nueva Orleans y San Francisco) y México (Villahermosa y Puebla). Actualmente tiene conexiones a más de 70 destinos en el continente americano, sigue abriendo rutas y estrenó su programa de viajero frecuente.

Para los usuarios una buena noticia es que se ampliaron las posibilidades de movilizarse por avión, con un rango de tarifas mucho más asequible.

Gilberto Salcedo, presidente de la Asociación del Transporte Aéreo en Colombia (Atac), dice que en América Latina el país tiene las segundas tarifas más favorables para el consumidor, después de Brasil, lo que ha llevado a muchos colombianos a pasar del bus al avión.

Lo malo es que, después de Venezuela, Colombia tiene los mayores impuestos sobre los tiquetes y cobros altos por parte de varios concesionarios, que emprendieron un plan de modernización de los principales terminales aéreos. Entre estos aparece el aeropuerto El Dorado, que comenzó una segunda etapa de ampliación.

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