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| 3/5/2015 7:01:00 PM

Echeverry, el hombre que asumirá las riendas de Ecopetrol

El Gobierno se impuso y logró que el exministro de Hacienda tomara las riendas de la empresa más grande del país.

Después de meses de rumores sobre el reemplazo de Javier Gutiérrez, saliente presidente de Ecopetrol, la junta directiva de la petrolera despejó las dudas y confirmó el nombre que desde un comienzo se mencionó como el más opcionado, el del exministro de Hacienda Juan Carlos Echeverry.

De esta manera el Gobierno se impuso, a pesar de la oposición inicial de algunos miembros de junta y de la contratación de una firma de cazatalentos -Egon Zehnder- que era la encargada de seleccionar al alto directivo.

Pero a última hora primó el nombre de Echeverry, un técnico con una amplia trayectoria en el sector público, pero, que a decir de algunos analistas, tiene el gran problema que no viene de la entraña del sector petrolero, como sí ha ocurrido con otros presidentes de Ecopetrol que llegaron al máximo cargo luego de hacer una larga carrera en esta industria.

Sin embargo, para el nuevo presidente el tema no le es ajeno ya que como ministro de Hacienda durante el primer mandato del presidente Santos -2010-2012- presidió la junta directiva de Ecopetrol.

A Echeverry se le recuerda por la fuerte discusión que tuvo con Orlando Cabrales cuando era presidente dela refinería de Cartagena (Reficar), por los sobrecostos en este gigantesco proyecto, que estaban impactando las finanzas de la petrolera. Las inversiones en Reficar pasaron de 3.800 millones de dólares a cerca de 7.000 millones de dólares, con lo que se convirtió en uno de los proyectos más costosos hasta el momento en el país.

Se espera que esta mano dura la aplique en momentos en que Ecopetrol afronta una ‘tormenta perfecta’ por la conjugación de múltiples problemas. La petrolera no ha hecho grandes descubrimientos que permitan aumentar sus reservas de crudo, que alcanzan actualmente para cerca de siete años -tiene alrededor de 2.000 millones de barriles-.

El desplome en los precios del petróleo obligará a la empresa a hacer un drástico recorte de gastos de 3.500 millones de dólares en el 2015 y la llevará a salir de inversiones en sectores y participaciones en empresas que no son estratégicas para el desarrollo de sus negocios.

La caída de más del 50 % en las cotizaciones internacionales del crudo repercutió en el precio de la acción, que se ha desplomado en más del 60 %, al pasar de un nivel máximo de 5.700 pesos a un promedio de 1.900 pesos. La petrolera anunció que el año pasado las utilidades cayeron 41 % como consecuencia de la disminución de las cotizaciones del crudo pero también de los mayores costos.

Como si fuera poco, en las últimas semanas han aumentado las denuncias sobre presuntos sobornos a funcionarios de la petrolera para obtener contratos. El caso más conocido es el de Petrotiger. El expresidente de esta petrolera habría pagado alrededor de 800 millones de pesos a un funcionario de Ecopetrol.

Por eso las expectativas en los mercados en torno al nombramiento de un nuevo presidente eran muy grandes. Javier Gutiérrez, quien estuvo al frente de Ecopetrol durante ocho años, fue un directivo que trabajaba más de 14 horas diarias, que puso en alto el nombre de la empresa, que logró uno de los procesos de democratización accionaria más exitosos del país, con la venta de una parte de las acciones, y que llevó a la empresa a la Bolsa de Valores de Nueva York.

Pero le tocó capotear el temporal, afrontar estos malos vientos, razón por la cual el Gobierno consideró que era el momento para que diera un paso al costado.

Ahora Echeverry tendrá varios retos para enderezar las cosas que no marchen bien en la petrolera. Entre ellos están seguir adelante con el fuerte apretón en gastos, hacer grandes esfuerzos en exploración y explotación para aumentar las reservas, darles confianza a los mercados y a los inversionistas para mantener a la petrolera como la compañía número uno en el país. Además, en sus manos quedará la definición de la suerte de Campo Rubiales, el mayor campo petrolero que comparte con Pacific Rubiales.

Pero Echeverry tiene credenciales para tomar grandes decisiones. Este funcionario, de 52 años, además de haber sido ministro de Hacienda fue director de Planeación Nacional durante la administración de Andrés Pastrana y fue consultor del Banco Interamericano de Desarrollo (BID), entre otros cargos. Es economista de la Universidad de los Andes, con un doctorado en Economía en la Universidad de Nueva York.
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