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| 11/18/2006 12:00:00 AM

¿En vía de extinción?

La prensa escrita atraviesa la peor crisis de su historia. Tres de los más prestigiosos y antiguos diarios de Estados Unidos están a la venta y otros dos más están en reestructuración.

Johannes Gutenberg, el famoso creador de la imprenta, debe estar revolcándose en su tumba. Y no es para menos. Los periódicos en el mundo atraviesan la peor crisis de la que se tenga memoria. Los débiles resultados financieros y la competencia de Internet tienen de capa caída a este negocio de 400 años de historia que, a juicio de muchos analistas está obligado a cambiar o estar condenado a desaparecer como los dinosaurios.

Publicaciones tan prestigiosas en Estados Unidos como Los Ángeles Times, Boston Globe y Chicago Tribune están a la venta. Otras como el Philadelphia Inquirer y el Philadelphia Daily News fueron vendidas a comienzos del año. Y diarios como el Washington Post y The New York Times se preparan para realizar una gran reestructuración, lo que en plata blanca significa reducción de personal.

Las cosas venían mal de tiempo atrás. Desde hace años todos los grandes conglomerados de prensa han visto caer, en mayor o menor medida, sus ingresos por circulación y publicidad. Entre los grandes damnificados están el Grupo Tribune (dueño de Los Angeles Times y el Chicago Tribune), el Grupo Times (The New York Times, Boston Globe, International Herald Tribune), el Grupo Dow Jones (The Wall Street Journal) y hasta el Grupo Gannett, dueño de USA Today. En julio, Knight-Ridder, propietario de 32 periódicos -entre ellos el Miami Herald, The Philadelphia Inquirer y Kansas City Star- vendió 12 de sus más importantes publicaciones, a su rival, el grupo McClatchy, por 4.500 millones de dólares.

La caída de las ventas no sólo afecta a los periódicos gringos. En España, el diario El País y el grupo ABC registraron al mes de septiembre un desplome en la circulación del 7 y el 13 por ciento, respectivamente, en comparación con el mismo período del año anterior. En Francia, Le Figaro y Le Monde, registraron también una caída en la circulación en el tercer trimestre de este año, respecto a 2005.

Mientras a los mejores diarios del planeta, con redacciones que acumulan varios premios Pulitzer y que han ayudado a formar la opinión pública de varios países, les va como a los perros en misa, a los tabloides les está yendo mejor que nunca. Así lo demuestra el éxito en circulación de publicaciones como The New York Post y The Daily News, en la Gran Manzana. Algo similar ocurre con los pequeños periódicos enfocados en nicho, como The New York Observer, The New York Sun, The Amsterdam News, The Village Voice y el New York Press, todos ellos creciendo a tasas superiores al 8 por ciento. Ni hablar del éxito que están teniendo en todo el mundo los periódicos gratuitos como Metro Internacional, que ya cuenta con 15 millones de lectores en las 83 ciudades por donde circula. De hecho, los periódicos gratuitos en el nivel global ya superan los 25 millones de ejemplares anuales.

¿Qué es lo que están haciendo tan bien estas publicaciones? Exactamente lo que los expertos de la industria editorial les están recomendando a los grandes periódicos que hagan: enfocarse en cubrir noticias locales, escribir historias cortas, tomar partido o editorializar, no olvidarse de las tiras cómicas y seguir escribiendo sobre deportes.

Pero definitivamente la mayor amenaza para los periódicos 'serios' viene de otro lado: Internet. Según cifras de la Asociación Norteamericana de Periódicos (NAA, por su sigla en inglés), una de cada tres personas que navegan en Internet, consulta páginas de noticias e información. En castellano eso significa que unos 112 millones de personas leen periódicos o revistas en Internet.

De ahí que la mayoría de publicaciones impresas estén dando prioridad a lo digital en sus planes de expansión. Prácticamente todos los periódicos crecen en sus versiones o redacciones en la red. El problema es que los ingresos por publicidad en Internet no compensan todavía el menor peso de la versión impresa. La publicidad que está migrando lentamente hacia la red, lo está haciendo a unas tarifas hasta 80 ó 90 por ciento más baratas que la edición impresa, según la NAA.

Paradójicamente, aunque los diarios que están a la venta en Estados Unidos siguen cayendo en rentabilidad, algunos multimillonarios están interesados en comprarlos. Por ejemplo, el magnate de supermercados Ron Burkle, el inversionista Eli Broad y el ex presidente de la aseguradora AIG, Maurice Greenberg, están interesados en los activos de Tribune Co. Por su parte, el magnate del sector de la música David Geffen ha dicho que podría hacer una oferta por Los Ángeles Times, mientras que el ex presidente de General Electric, Jack Welch, dijo que le gustaría comprar el Boston Globe.

Ojalá estos millonarios logren resucitar, como en la película de Parque jurásico, a estos dinosaurios.
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