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| 11/14/2004 12:00:00 AM

Firmes como el acero

Diaco, la primera siderúrgica del país, pasa por su mejor momento. Y aunque hay interesados en comprarla, el Grupo Mayagüez dice que la empresa no está en venta.

En los últimos meses Diaco ha mojado tanta prensa como en los tiempos en que comenzó a comprar siderúrgicas a lo largo y ancho del país. La empresa líder del mercado del acero para construcción en Colombia ha mostrado desde comienzos de este año cifras sorprendentes. Durante los primeros nueve meses de 2004, sus ventas aumentaron casi 40 por ciento frente al mismo período del año pasado y sus utilidades superaron los 68.000 millones de pesos, después de acumular pérdidas durante varios años. Y, por si fuera poco, algunos inversionistas extranjeros han estado rondando la empresa con manifiestas intenciones de compra.

La notable mejoría en los números de Diaco se explica, en primer lugar, por el aumento en el precio internacional del acero, que pasó de menos de 200 dólares por tonelada en 2002 a casi 500 dólares a comienzos de este año. La demanda de acero en el mundo ha crecido a pasos agigantados debido al voraz apetito de China y de otras economías, cuyo crecimiento ha jalonado el consumo de este producto y ha presionado sus precios al alza.

Colombia no ha sido ajena a este fenómeno y de ahí el buen momento que atraviesa el sector siderúrgico. Los altos precios del acero unidos a la reactivación de la construcción han llevado a que empresas como Diaco vean otra vez sus cifras en negro. Por eso parecen estar dadas las condiciones para que grandes jugadores siderúrgicos en Latinoamérica se interesen en el primer productor de acero colombiano.

Los mayores accionistas de Diaco, el grupo Mayagüez y el fondo de inversión Latin America Enterprise Steel Holding, ya han recibido ofertas. En agosto pasado se supo que la venezolana Siderúrgica del Orinoco, Sidor, había ofrecido comprar la compañía por 125 millones de dólares, un precio demasiado bajo, a juicio de varios analistas del sector. Aunque el negocio no se cristalizó, y ninguna de las partes hace comentarios al respecto, Sidor parece seguir interesada. Sin embargo, voceros del grupo Mayagüez consultados por SEMANA afirman que por ahora su intención no es vender y que quien sí está buscando salir de sus acciones es Latin America Enterprise Steel Holding, dueña del 44 por ciento de Diaco.

Este fondo, conformado por un grupo de economistas peruanos, se vinculó a Diaco como accionista en junio de 1997. Mayagüez, que en los años anteriores se había dedicado a comprar siderúrgicas regionales como Sideboyacá o Sidemuña, que posteriormente se fusionaron en Diaco, necesitaba un socio que le inyectara recursos a esas compañías. Hizo entonces un acuerdo con Latin America

Enterprise Steel Holding, mediante el cual el fondo capitalizaba las empresas, pero al mismo tiempo quedaba con mayor poder de decisión que el resto de accionistas. Tenía, por ejemplo, derecho a veto en la junta directiva.

El acuerdo venció en junio de 2004 y, por eso el fondo de inversión está de salida. Dos años antes había intentado vender su participación, pero no encontró comprador. Ahora las condiciones son distintas, por lo que se han dado los acercamientos con Sidor y otras empresas, entre las que ha sonado el gigante siderúrgico brasileño Gerdau, que hace algunas semanas conformó una sociedad de inversión en Colombia.

¿En qué terminará la buena racha que atraviesa Diaco? Es probable que los precios del acero se mantengan altos, al menos hasta el año entrante. La construcción, de otra parte, tiende a disminuir el ritmo que trae desde 2002, lo cual podría afectar el negocio de la empresa. Y sobre la eventual llegada de un comprador, el grupo Mayagüez no parece por ahora tener ningún afán en vender.
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