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| 6/13/2004 12:00:00 AM

Lobos del aire

Mientras Avianca renegocia sus deudas e intenta salir del Capítulo 11, nuevas aerolíneas entran al país y compiten por una tajada del mercado de viajeros internacionales.

En río revuelto, ganancia de pescadores. Este adagio se aplica a lo que está pasando en el mercado aéreo colombiano. Mientras Avianca trata de arreglar su situación con los acreedores y salir del Capítulo 11 de la ley de quiebras estadounidense, diversas aerolíneas internacionales aprovechan este momento para entrar al país y conquistar con bajos precios a los pasajeros que buscan nuevas opciones para viajar al exterior. Hace dos semanas Aerolíneas Argentinas y Air Madrid comenzaron operaciones en Colombia y a partir del primero de julio Air Canada hará lo mismo.

Los buenos resultados de la ruta entre Colombia y Argentina motivaron el regreso de Aerolíneas Argentinas al país. No en vano este fue el destino que más creció en 2003, con un aumento del 43 por ciento en el número de pasajeros. El turismo colombiano hacia el país austral ha crecido a raíz de la crisis económica argentina y la devaluación de su moneda, lo que ha convertido a Buenos Aires en uno de los destinos más económicos del continente. Tanto, que hoy el tiquete desde Bogotá vale la tercera parte de lo que costaba hace seis años.

Después de cuatro años de ausencia, la compañía argentina espera transportar mensualmente 1.600 pasajeros entre Buenos Aires y Bogotá, con cuatro frecuencias semanales. El avión Airbus 310 que operará la ruta tiene una capacidad para 171 pasajeros, de los cuales 137 sillas son en clase económica y 34, en clase de negocios. El costo del tiquete tendrá un valor de 569 dólares y si se paga un adicional de 35 dólares se puede ir hasta Bariloche.

La otra compañía que ya inició operaciones en Colombia es Air Madrid. Fundada este año por hoteleros y agentes de viajes españoles, cubrirá dos veces por semana la ruta Madrid-Cartagena-Bogotá en Airbus 330, con una tarifa mínima de 339 dólares, casi la mitad de lo que ofrecen las otras dos empresas que cubren esta ruta. Air Madrid llega en virtud de un convenio bilateral con España que permite el acceso a Bogotá de compañías aéreas que entren y salgan del país por San Andrés, Santa Marta y Cartagena, una medida que busca estimular el turismo extranjero a esas ciudades. Las quejas frente a la entrada de Air Madrid radican en que su objetivo no es tanto el traer turistas a Colombia, sino apoderarse del llamado mercado étnico: los colombianos que viajan desde España.

Air Canada, por su parte, comenzará a volar a Colombia a partir del primero de julio. La aerolínea canadiense operará tres vuelos semanales sin escalas entre Bogotá y Toronto, con aviones Airbus 319 con capacidad para 120 pasajeros, 14 de ellos en clase ejecutiva. Los vuelos tomarán un poco más de seis horas y le ahorrarán al viajero los costos de visas de tránsito en Estados Unidos y las cerca de tres horas de espera que ofrece la mejor conexión existente. La nueva ruta a Colombia forma parte de los planes de expansión internacional de Air Canada, que actualmente opera a 31 destinos en América Latina y el Caribe y más de 150 ciudades en el mundo. La aerolínea bandera canadiense cuenta con una flota de 232 aeronaves.

El aterrizaje casi al tiempo de estas tres nuevas aerolíneas no es coincidencial. Hay razones de fondo detrás de su llegada. De un lado, la liquidación de Aces y el reacomodo de Avianca dejaron rutas desatendidas que los nuevos jugadores no tardaron en ocupar. Por otro, la recuperación de la confianza en la reactivación del país y el mejor clima de seguridad reavivó el interés de turistas y hombres de negocios por venir a Colombia. En lo que va corrido de 2004 han llegado al país cerca de 400.000 viajeros, 40 por ciento más que durante el mismo período del año pasado.

El ajedrez para las aerolíneas tiene nuevas variables. Seguramente la entrada de estos nuevos jugadores acentuará la competencia en el mercado internacional de pasajeros, lo que puede llevar a una disminución generalizada de las tarifas en los vuelos internacionales. El que se quiera aventurar a volar por estos días debe tener en cuenta el elevado precio del combustible, que por estos días supera los dos dólares por galón. El resultado es incierto, pero sí es seguro que en los próximos meses la fisonomía de esta industria en el país cambiará.
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