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| 4/30/1990 12:00:00 AM

POR UNOS DOLARES MENOS

Por fin los países de América Latina estan logrando avances importantes en el problema de la deuda.

La cita parece igual a la de todos los años. Al fin y al cabo, como siempre sucede en el comienzo de la primavera, los ministros de Hacienda de los países de America Latina volveran averse la cara a lo largo de esta semana. El motivo es el mismo: la asamblea anual del Banco Interamericano de Desarrollo, que esta vez tiene lugar en Montreal (Canada).

Pero en esta ocasión hay ciertas cosas que han cambiado. Hace un año, el Plan Brady sobre la reducción de la deuda externa del Tercer Mundo era tan solo un conjunto de buenas intenciones. Hoy en día, sin haber llenado plenamente las expectativas que desperto en un comienzó, la iniciativa se ha ensayado con relativo éxito en tres países del continente. México, Costa Rica y recientemente Venezuela han obtenido o estan en vias de obtener una rebaja considerable en el monto de su deuda externa.

Esta sigue siendo, todavia, exageradamente grande. Segun las ultimas cuentas, las acreencias externas de los países de America Latina llegaban, al finalizar el año pasado, a 416 mil millones de dólares (mil dólares, en promedio, por cada uno de los habitantes de la región). Peor aun, se estima que, a finales de este año, el area habra pagado 180 mil millones de dólares por concepto de intereses sobre la deuda desde que comenzó la crisis en 1982.

Frente a tales cifras cualquier avance es bienvenido. Durante siete años el tratamiento indicado para curar el mal de la deuda consistió en reprogramar el vencimiento de los prestamos con la idea de que si a los paises se les daba un respiro acabarian cumpliendo con sus obligaciones. Aunque cada vez los plazos fueron mas generosos y las tasas de interes mas bajas, lo cierto es que la mayoria de las naciones continuaron tan ahorcadas como siempre. Por cuenta de eso la Cepal reveló que al finalizar 1989 el producto por habitante promedio (en America Latina fue) 8% inferior que el alcanzado a principios de la decada".

Mientras todo eso sucedio, el mer cado financiero internacional se encargo de demostrar que la deuda no valia lo que las estadisticas decian. Los pagares de los diferentes paise empezaron a negociarse por debajo de su valor nominal, yendo desde un 10%, en el caso de Bolivia, hasta cerca de un 60% en el de Colombia. No obstante, quienes salieron ganando con esos descuentos fueron los inversionistas privados, mientras las naciones tenian que seguir pagando la deuda al 100% de su valor.

Ante esa situacion, el secretario de: tesoro norteamericano, Nicholas Brady, propuso una solucion. En respuesta a las peticiones de los deudores y de un numero importante de congresistas de su país, el funcionario reconocio que habia que implementa un sistema para reducir el valor de la deuda externa. El anuncio fue hecho en Washington a comienzos de marzo de 1989 y, como es de suponer, produjo reacciones de todo tipo. Los banqueros se asustaron, los deudores se ilusionaron y los especialistas pusieron en duda los alcances de la iniciativa.

El resultado final, como siempre sucede en estos casos, no respondio a las expectativas de nadie. En julio pasado, México llego a un acuerdo con un comite de bancos para el manejo futuro de 48 mil millones de dólares, un poco menos de la mitad de su deuda externa. A pesar de que el arreglo fue saludado con bombos y platillos, la letra menuda del mismo fue dificil de implementar. Decenas de bancos comerciales--de un total de casi 500-dijeron no estar dispuestos a rebajarle a México el monto de sus acreencias. Pero la presion de la Casa Blanca (que considera a su vecino del Sur como un riesgo político y social) fue suficiente para convencer a los discolos para que aceptaran una de las tres alternativas que incluyo el paquete. Estas consistian en: aceptar una reduccion del 35% en el valor de la deuda; disminuir sustancialmente las tasas de interes; o conceder una reprogramación de largo plazo combinada con el otorgamiento de nuevos prestamos .

El menu era tan variado que todavia hoy no se sabe de cuanto fue la reducción. Mientras que Enrique Vilatela, funcionario del Ministerio de Hacienda mexicano, sostiene que los acuerdos implican una rebaja de 20 mil millones de dólares en el total de la deuda de su país (que quedaria en 80 mil millones), otros piensan que la suma es mucho mas pequeña. Peor aun, los escepticos dicen que un alza intempestiva en las tasas de interes podria contrarrestar las ganancias que se obtendrian con un menor servicio de la deuda.

Malo o bueno, lo cierto es que el modelo mexicano sirvió de ejemplo para otros paises latinoamericanos.
En noviembre pasado Costa Rica logró un acuerdo similar, mucho mas manejable debido a que el monto negociado fue de 1.500 millones de dólares. En este caso las opciones fueron dos: reducción del principal hasta un 16% de su valor o disminución de las tasas de interes. Aunque en este caso tambien influyó la geopolitica, el esquema tuvo mayor aceptación por parte de las entidades financieras.

Ya con dos golondrinas volando, era dificil decir que en el campo de la deuda no habia verano. Quizas por eso nadie se sorprendió con el anuncio hecho hace unos dias, en el sentido de que Venezuela tambien habia ingresado al club. Pero en este caso la acción tuvo mas arandelas. No sólo el menu contenia las tres opciones de Mexico, sino que ademas las rebajas fueron mas amplias y el pais puede, en teoria, salir al mercado a recomprar su propia deuda y asi ganarse un descuento que algunos consideran puede ser de un 60%. En total el acuerdo cobija 20 mil de los 34 mil millones de dólares en obligaciones que tiene Venezuela, de los cuales se podrian rebajar unos 5 mil.

Con tales antecedentes, es claro por que la reunion del BID en Montreal no va a ser la misma de siempre.
Cuatro países mas --Argentina, Ecuador, Uruguay y Chile-se encuentran negociando iniciativas similares con sus acreedores y hace poco el presidente brasileño, Fernando Collor de Mello, indico que la cita en el Canada seria la ocasión para que el deudor mas grande del Tercer Mundo empezara el proceso.

En todo el proceso Colombia ha brillado por su ausencia. Aunque los principales miembros del equipo económico estaran en Canada, la verdad es que el gobierno sigue en la retaguardia en materia de deuda. En teoria, el país puede salir ya al mercado y recomprar su deuda, pero nada se ha hecho al respecto. Peor aun, todo indica que precisamente por haberse portado bien Colombia, se vera abocada a pagar el 100% de las acreencias sin que el mercado le reconozca su seriedad y cumplimiento. En todo esto el interrogante es si en un futuro habra algo que hacer. Hay que recordar que el pais necesita para el próximo año prestamos de la banca comercial cercanos a los 800 millones de dólares y el proceso de negociación dira si las entidades responden o no.
Hasta tanto, habra que resignarse a ver los avances que han experlmentado otras naciones latinoamericanas, que ahora estan viendo una luz de esperanza .

Lo anterior, claro esta, no quiere decir que el problema de la deuda este solucionado. Este seguira pesando en el desempeño economico de America Latina, pero los mas optimistas no dudan en señalar que lo obtenido en el ultimo año es el primer avance importante en casi ocho de crisis. Desde hace tiempo se ha dicho que la deuda externa es impagable y tan solo en los ultimos meses ha quedado demostrado que países y bancos se estan poniendo por fin de acuerdo en torno a ese punto.
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