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| 10/6/2003 12:00:00 AM

Vuelo del sur

LanChile confirma su interés de asociarse con Avianca. ¿Se dará esta alianza?

Hay tres maneras de perder dinero: la más rápida son los caballos, la más placentera son las mujeres y la más segura es la aviación". Con este chiste comenzaba hace poco una entrevista a la revista chilena Qué Pasa el empresario Enrique Cueto, socio principal y vicepresidente ejecutivo de LanChile, aerolínea que la semana pasada confirmó que estaba evaluando la posibilidad de comprar Avianca. Su comentario es particularmente cierto por estos días en lo que tiene que ver con el negocio de la aviación, que ha estado tan golpeado por los altos precios de la gasolina y la caída en el tráfico de pasajeros ocasionado, en buena medida, por el miedo al terrorismo.

En medio de esta situación tan difícil resultaron sorpresivas las noticias que se conocieron la semana pasada, que dan cuenta de importantes movidas en el sector aéreo. En Europa Air France anunció su fusión con la holandesa KLM y British Airways e Iberia hablaron de profundizar su alianza.

En Colombia, de otra parte, se confirmó que LanChile estaría interesada en ingresar al país. La compañía chilena admitió, en una comunicación enviada a la Superintendencia de Valores de su país, que estaba en conversaciones preliminares para una eventual alianza con Avianca. La empresa subrayó que se trata de un acercamiento apenas preliminar. Lo mismo aclararon los socios de Avianca, que son Valores Bavaria y la Federación Nacional de Cafeteros. Estos últimos, además, aclararon que no sólo había conversaciones con los chilenos sino con otros inversionistas.

Lo interesante del caso es que, pese a las dificultades que enfrenta, Avianca tiene cosas atractivas que ofrecer. Una de ellas es la ubicación de su centro de conexiones en Bogotá, que es un puente natural para conectar a quienes viajan entre América del Sur y Centro América y el Caribe. Además Avianca tiene una presencia importante en Latinoamérica y una participación de 60 por ciento en los vuelos locales en Colombia, que es un mercado relativamente grande en comparación con otros países de la región.

Para LanChile esta es una alianza que tendría sentido, dado que su estrategia es expandirse por el continente. Después de las quiebras de Aeroperú y Ecuatoriana entró a esos países creando las filiales LanPerú y LanEcuador. También ingresó recientemente al Caribe con LanDominicana y tiene entre sus planes una aerolínea en Argentina. LanChile es, además, una aerolínea que sobresale por sus resultados en un sector en el que todo el mundo pierde plata. El año pasado sus utilidades fueron de 30 millones de dólares y sus ventas de 1.400 millones.

Avianca, de otro lado, se encuentra en plena reestructuración financiera. Y es bien sabido que estos procesos suelen ser más fáciles cuando los accionistas actuales, o un socio nuevo, aportan capital fresco para ayudar a saldar las deudas de la compañía. Por eso podría pensarse que la vinculación de un nuevo accionista a la aerolínea nacional se haría por la vía de una capitalización.

Esta posibilidad, sin embargo, no se ve muy clara en el caso de LanChile. Primero, porque Avianca no está esperando que nadie la rescate y su plan de reestructuración necesariamente está diseñado para que la compañía se vuelva rentable y salga adelante por sí sola. Pero además, si eventualmente hubiera una capitalización, para los accionistas de Avianca sería más conveniente que llegara un inversionista puramente financiero en lugar de un competidor directo como es LanChile. Un fondo de inversión, por ejemplo, le metería plata a Avianca y se preocuparía únicamente por el retorno de su inversión. A LanChile también le gustaría ganar plata (contrario a lo que dice en chiste su dueño), pero sobre todo estaría interesada en el control estratégico de una aerolínea como Avianca, que actualmente es su competidora en el mercado internacional. El camino de las alianzas en el mundo de la aviación siempre es largo y difícil. En este caso, no obstante, hay razones para pensar que lo sería aún más.
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