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| 10/9/2015 9:00:00 AM

La criatura que esconde el secreto de la inmortalidad

Con los años, el cuerpo humano comienza lentamente a encogerse y los músculos empiezan a aflojarse a medida que las células mutan y mueren.

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BBC
Este es un proceso que afecta a todos los seres vivos, excepto a las anémonas de mar, un animal frecuentemente ignorado que hasta hace no mucho tiempo se pensaba que era una planta.

Las anémonas de mar son animales de cuerpo blando que se adhieren a las rocas y arrecifes de coral en aguas superficiales.

Y aunque no lo parezca, tienen mucho en común con nosotros.

Pero ello, científicos creen que entender cómo logra mantenerse siempre joven podría ayudarnos a comprender mejor –y eventualmente hacer más lento– el envejecimiento en los humanos.

"Animales inmortales"

Hay más de 1.000 especies de anémonas. Su tamaño varía: unas miden unos pocos centímetros, otras cerca de un metro. Se encuentran en todos los océanos del mundo, desde los más cálidos hasta los más fríos.

Se valen de sus tentáculos para inyectar veneno en los pequeños peces y camarones que se les acercan, y guían a las víctimas paralizadas hasta un orificio en su cuerpo que hace al mismo tiempo de boca y ano.

En condiciones adecuadas su vida puede ser muy extensa.

"Hasta donde sabemos, estos animales son inmortales", le dice Dan Rokhsar, profesor de genética de la Universidad de California, Estados Unidos, a Mary Colwell, de la BBC.

"Viven por mucho tiempo. Hay registros de una que vivió 100 años. No tienen vejez. Viven para siempre y proliferan. Simplemente se van volviendo más grandes", añade el investigador.

Efectivamente, si a las anémonas les cortas un tentáculo, les crece otro. Y si le cortas la boca, la remplazan con una nueva. Mientras no las envenenen o se las coman, como ocurre muchas veces, continúan viviendo.

Ancestro común

Las anémonas de mar parecen evitar los efectos adversos del paso del tiempo.

"Pueden tener tumores, pero hemos visto muy pocos casos. Están constantemente reponiéndose sin tener cáncer", señala Rokhsar.

En vez de envejecer, se mantienen siempre jóvenes y en pleno funcionamiento.

Cómo lo hacen no está claro. "Nos gustaría encontrar al gen o el mecanismo que les permite evitar el envejecimiento", explica el científico, que está investigando el secreto de la eterna juventud de las anémonas de mar.

Pero incluso si lo encuentran, ¿arrojaría esto nueva luz sobre el proceso de envejecimiento en los humanos?

El hecho es que anémonas y humanos tenemos mucho en común.
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