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| 7/21/2011 12:00:00 AM

El Atlantis aterriza y pone fin a la exploración espacial con transbordadores

Tras una misión de 13 días aterrizó en la pista del Centro de Kennedy. Durante su misión llevó toneladas de suministros a la Estación Espacial Internacional, en la cual residen ahora seis astronautas.

El Atlantis aterrizó este jueves en la pista del Centro Kennedy tras una misión de 13 días que pone fin a tres décadas de exploración espacial con transbordadores.

La agencia espacial estadounidense NASA indicó que la nave, con cuatro astronautas a bordo, tomó tierra a las 09.58 GMT.

Durante su misión el Atlantis llevó toneladas de suministros a la Estación Espacial Internacional, en la cual residen ahora seis astronautas.

El Atlantis se despidió el martes de la EEI para siempre, al iniciar su viaje de retorno a la Tierra, con el que la NASA dio por concluido el programa de los transbordadores, un capítulo de treinta años de historia cuyo final dejará un sabor "agridulce".

La tripulación de la última misión del transbordador la conformaron el comandante Chris Ferguson, el piloto Dough Hurley y los especialistas de misión Sandra Magnus y Rex Walheim.

El programa de los transbordadores inició su andadura en 1981 con el lanzamiento del Columbia, al que siguieron el Challenger (1983), el Discovery (1984), el Atlantis (1985) y el Endeavour (1992), que se convirtieron en la bandera de la exploración espacial de EE.UU.

El Challenger y el Columbia sufrieron sendos accidentes -el primero explotó 73 segundos después de despegar en enero de 1986 y el Columbia se desintegró en febrero de 2003 cuando reingresaba en la atmósfera-, lo que hizo que la opinión pública se vinculara aún más con el programa.
 
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Los transbordadores han tenido un papel crucial en la construcción de la Estación Espacial Internacional (EEI), así como en el envío de satélites y otros artefactos durante 30 años en los que hubo 130 misiones.

Estas misiones comenzaron con el lanzamiento en 1981 del Columbia y acabaron con el regreso del Atlantis.

La NASA tiene previsto que las nuevas naves espaciales -cápsulas con cohetes desechables como parte del programa Constellation- estén en funcionamiento en el 2015.

Columbia

- El 12 de abril de 1981 realizó la misión STS-1 que orbitó la Tierra 37 veces antes de volver al planeta dos días más tarde a la base de la Fuerza Aérea Edwards en California (costa oeste).

- Fue el más pesado de los transbordadores, 80,8 toneladas.

- En noviembre de 1983 la misión STS-9, la novena del programa STS y la sexta del Columbia se dedicó a la puesta en órbita del proyecto Spacelab.

- En esta misión viajó el astronauta alemán Ulf Merbold, que se convirtió en el primer astronauta de la Agencia Espacial Europea (ESA) en viajar a bordo de un transbordador.

- En 1994 la japonesa Chiaki Mukai, pasó a la historia por ser la primera mujer japonesa en el espacio que participó en la misión STS-65.

- El 1 de febrero de 2003 se desintegró al entrar en la atmósfera con sus siete tripulantes, tras 16 días de exitosa misión (STS-107), en un accidente que conmocionó el país.

Al despegar el orbitador recibió un impacto en la parte inferior del ala izquierda, provocado por el desprendimiento de un trozo de la espuma aislante del tanque de combustible externo.

Este impacto hizo que se desprendieran algunas losetas de la protección térmica de la nave en la parte del tren de aterrizaje, por lo que al entrar en la atmósfera se recalentó causando daños en la estructura interna del ala izquierda que desestabilizó la nave y finalmente se desprendió.

Challenger

- El 4 de abril de 1983, hizo su primer vuelo con la misión STS-6 durante la que se realizó la primera caminata espacial del programa de transbordadores.

- Su nombre proviene del HMS Challenger, una corbeta británica que llevó a cabo una expedición de investigación marina global en los años 1870.

- A bordo del Challenger viajó la primera mujer estadounidense en salir al espacio, Sally Ride, en la misión STS-7 y fue el primero en llevar dos mujeres estadounidenses a bordo durante la STS 41-G.

- Fue el primero en partir y aterrizar de noche, en la misión STS-8 y el primero en aterrizar en el Centro Espacial Kennedy, al término de la misión STS 41-B.

- El 28 de enero de 1986 se desintegró 73 segundos después de despegar cuando iba a cumplir la misión STS 51-L, en la que por primera vez en la historia viaja una profesora, Christa McAuliffe.

La causa fue una serie de fallos en los anillos "O", unas juntas que sellan el cohete de propulsión que proyecta la nave, que produjo un escape de gas que perforó el depósito principal de la nave, por lo que acabó envuelto en llamas.

Esa noche, el entonces presidente Ronald Reagan (1981-1989) tenía previsto dar el discurso sobre el Estado de la Unión, que aplazó debido al luto nacional y en su lugar pronunció un emotivo mensaje, sobre todo dirigido a los niños que estaban viendo el lanzamiento, que causó un gran impacto en la sociedad.

Discovery

Su construcción comenzó el 27 de agosto de 1979 y cuatro años más tarde fue presentado en sociedad en la planta de ensamblaje de Palmdale (California), antes de su primer viaje al espacio el 30 de agosto de 1984.

- Fue el transbordador que retomó los vuelos tripulados tras la tragedia del Challenger con la misión STS-26 en septiembre de 1988.

- Voló al espacio más veces que cualquier otro transbordador, 38 misiones, y llevó más tripulantes que ninguno, 246, entre ellos la primera mujer que pilotó un transbordador Eileen Collins en la misión STS-63 en 1995.

- En la misión STS-31 en 1990 transportó el Telescopio Espacial Hubble, cuyos instrumentos y cámaras de alta tecnología han permitido estudiar el universo como nunca antes.

- En 1998 alcanzó otro récord, al llevar de nuevo al espacio a John Glenn, el primer estadounidense que orbitó la Tierra, a bordo del Friendship 7 en 1962, que a los 77 años, se convirtió en el astronauta de más edad.

-Su nombre proviene del barco de exploración HMS Discovery, que acompañó al HMS Resolution de James Cook en su tercer y último viaje.

- Estuvo en órbita 352 días, casi un año entero, y transportó a 246 astronautas.

- Rodeó la Tierra 5.628 veces a una velocidad de 28.000 kilómetros por hora y recorrió más de 230 millones de kilómetros, equivalentes a 288 viajes de ida y vuelta a la Luna.

- Será exhibido a partir del 2012 en el Museo Nacional del Aire y el Espacio en Washington DC.
Atlantis

- Su construcción comenzó el 30 de marzo de 1980 y salió de la planta de ensamblaje en marzo de 1985. Ese mismo año, el 3 de octubre, debutó en su primera misión espacial que estuvo dedicada a labores para el Departamento de Defensa.

- El transbordador fue nombrado así por la primera embarcación del Instituto Oceanográfico de Woods Hole (Massachusetts), que realizó investigaciones oceánicas de 1930 a 1966.

- Entre sus logros está el haber realizado el primer acoplamiento de un transbordador a la estación espacial rusa Mir en junio de 1995 durante la misión STS-71, que marcó la misión tripulada estadounidense número cien.

- En febrero de 2001 transportó el laboratorio Destiny a la EEI y en octubre de 2002 marcó otro hito al portar la primera cámara en el tanque de fuel externo para capturar el ascenso del transbordador.

- En su historia realizó siete acoplamientos a la estación rusa, once a la estación espacial internacional y fue el responsable de transportar catorce satélites para el estudio del espacio.

- La nave realizó 33 viajes y llevó a bordo a 207 tripulantes. Se acopló 7 veces a la estación Mir, 12 a la EEI y llevó al espacio 14 satélites.

- Será exhibido en el Centro Espacial Kennedy de Cabo Cañaveral (Florida).

Endeavour

La construcción del Endeavour comenzó el 28 de septiembre de 1987 y salió de la planta de ensamblaje de Palmdale (California) en abril de 1991.

- Entró como sustituto del Challenger, que se destruyó en un fatal accidente en 1986, en el que murieron sus siete tripulantes.

- Estudiantes de todo el país participaron por primera vez en la historia de la NASA para votar sobre el nombre del nuevo orbitador.

- Después de recibir más de 6.154 propuestas de 70.000 estudiantes, la NASA eligió Endeavour, que fue anunciado por el presidente George W. Bush en 1989.

- El Endeavour lleva el nombre del barco británico que comandó el explorador James Cook, quien durante su viaje por el Pacífico Sur en 1978 quedó fascinado al observar el paso de Venus entre la Tierra y el Sol.

- El orbitador fue presentado el 7 de mayo de 1991 y debutó en 1992 con la misión STS-49 en la que rescató el satélite de comunicaciones "Intelsat-VI".

- En su segunda misión, en septiembre de ese mismo año, el Endeavour llevó al espacio al primer matrimonio de astronautas, Mark Lee y Jan Davis; a la primera astronauta afroamericana, Mae Jemison; y al primer astronauta japonés, Mamoru Mohri.

- En 1993, durante la misión STS-61, realizó la primera misión de servicio del telescopio espacial Hubble, que fue puesto en órbita por el Discovery.

- En diciembre de 1998, el Endeavour llevó a la Estación Espacial Internacional (EEI) el módulo Unity, el primer componente que Estados Unidos aportó al laboratorio espacial, en el que participan 16 países.

- En agosto de 2007, la profesora Bárbara Morgan, formó parte de la tripulación de la misión STS-118. Morgan era la suplente de Christa McAuliffe, la maestra que pereció junto a otros seis compañeros de misión en 1986 cuando el transbordador "Challenger" estalló segundos después de la partida.

- Realizó 193 millones de kilómetros.

- En sus 25 viajes completó 4.672 órbitas y transportó a 173 astronautas.

- Se acopló a la Estación Espacial Internacional en 11 ocasiones y una vez a la estación orbital rusa MIR.

- Será exhibido en el museo del Centro de Ciencias de California, en Los Ángeles.

Enterprise

- La historia de los transbordadores no hubiera sido posible sin el prototipo Enterprise, la nave de prueba atmosférica orbital que nunca voló al espacio.

- Construida en 1976 inicialmente iba a llamarse Constitution (Constitución), pero seguidores de la serie de ciencia ficción Star Trek iniciaron una campaña para convencer a la Casa Blanca para que la llamara como la nave protagonista.

- Fue conservada para hacer pruebas de vuelo, y ayudar a mejorar y a solucionar algunos problemas de los transbordadores.

- Será expuesta en el Museo Intrepid del Mar, Aire y Espacio en un portaaviones modificado, atracado en Nueva York.
 
EFE
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