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| 9/21/2012 12:00:00 AM

El último viaje del Endeavour

El transbordador espacial Endeavour aterrizó el viernes en el Aeropuerto Internacional de Los Ángeles, después de que el avión en el que iba emplazado sobrevoló varios de los lugares emblemáticos de California.

Montado en un jumbo jet 747, el Endeavour aterrizó cerca de la 1:00 p.m. (1700 GMT), después de un vuelo de casi cinco horas. Uno de los tripulantes sacó una bandera estadounidense por una escotilla de la cabina.

Tras su retiro de las misiones espaciales, el transbordador será exhibido en el Centro de Ciencias de California. Antes de llegar a su último destino, el Endeavour pasó sobre el Capitolio estatal, el puente Golden Gate, el famoso letrero de Hollywood y otros sitios conocidos en su vuelo hacia el aeropuerto de Los Ángeles, donde el transbordador será colocado en un remolque especial que lo transportará lentamente el mes próximo, hasta el museo.

Miles de personas salieron a las calles para ver por última vez en el cielo al Endeavour, que voló en 25 misiones y pasó 299 días en el espacio.

En el Muelle de Santa Mónica, los espectadores apuntaron sus cámaras fotográficas y de video hacia arriba. Algunos comenzaron a corear el nombre de su país, mientras el Endeavour pasaba frente a la costa.

"A pesar de que fueron sólo unos segundos, tuvimos una experiencia única de atestiguar algo histórico", opinó Andrew Lerner, de 23 años y residente en Santa Mónica.

Miles de espectadores subieron a los techos de los edificios y salieron a las calles de la ciudad para ver pasar al Endeavour a baja altura. Los estudiantes pequeños gritaron de emoción cuando ambas naves regresaron para una segunda vuelta.

Matthew Montgomery se tomó un receso en su trabajo como asesor legislativo y llevó a Tavion, su hijo de 2 años, para que mirara el Endeavour.

"Iba a dejarlo en la guardería, pero pensé que esto ocurre sólo una vez en la vida", dijo Montgomery, cuya tía fue ingeniera en las primeras misiones del Apolo.

Las aeronaves partieron de la Base Edwards de la Fuerza Aérea, 160 kilómetros (100 millas) al norte de Los Ángeles, rodearon el desierto donde nació la flota de transbordadores y se dirigieron al norte, hacia la capital de California, Sacramento.

El Endeavour se dirigió entonces a la Bahía de San Francisco.

Dado que pasó cerca del puente Golden Gate, las autoridades del transporte debieron advertir a los automovilistas que no se distrajeran al volante.

"Queremos que la gente aproveche este espectáculo majestuoso", dijo el comandante de policía de Los Ángeles al comienzo de esta semana. "Pero si una persona está conduciendo debe concentrarse en manejar y no ver el espectáculo simultáneamente".

El tránsito prácticamente se paralizó en una autopista cercana al Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, en el oriente de Los Ángeles, cuando los automovilistas frenaron para observar. Agentes de la Patrulla de Caminos de California llegaron y ordenaron a los conductores, mediante altavoces, que reanudaran la marcha.

La flota de transbordadores de la NASA, que se retiró el año pasado luego de tres décadas de vuelos, fue ensamblada en Palmdale, cerca de la Base Edwards de la Fuerza Aérea, de donde despegó el Endeavour el viernes por la mañana.

El puesto militar fue la pista original de aterrizaje del transbordador y siguió siendo un destino alterno en caso de que hubiera tormentas en Cabo Cañaveral, Florida, durante el retorno de una misión.

"Estamos muy emocionados de dar al Endeavour la bienvenida a casa con estilo, con estos sobrevuelos", dijo esta semana Jeffrey Rudolph, presidente del Centro de Ciencias de California.

El Endeavour, el transbordador más nuevo de la flota, reemplazó al Challenger, que estalló poco después de despegar en 1986. La NASA perdió otro transbordador, el Columbia, en 2003, cuando se desintegró a su regreso a la Tierra. Murieron 14 astronautas en esas tragedias.
 
AP
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