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| 1/13/1986 12:00:00 AM

LA LARGA MANO DE LA JIHAD

Los 258 militares norteamericanos muertos en Gander viajaban en una compañía de poca confianza

LA LARGA MANO DE LA JIHAD LA LARGA MANO DE LA JIHAD
EL año de 1985 será recordado por muchas razones. Entre ellas, la de haber sido el año más desastroso para la aviación mundial en la historia. El accidente en la madrugada del pasado 12 de diciembre en Canadá del avión DC-8 que transportaba 250 soldados norteamericanos de regreso a sus hogares para Navidad, constituyó, además, la mayor catástrofe militar aérea en la historia de los Estados Unidos y la mayor ocurrida en suelo canadiense.
El avión de la compañía comercial Arrow Air, con base en Miami, había sido contratado por el Pentágono en Roma para transportar desde El Cairo hasta su base en Fort Cartbeell, Kentucky, a los 250 soldados que regresaban después de haber cumplido su misión de 6 meses en el desierto del Sinai, como miembros de la fuerza multinacional de paz que esta allí desde 1982 para vigilar el cumplimiento del tratado firmado entre Egipto e Israel en 1979, de la cual hacen parte 11 países, entre ellos Colombia.
Después de una primera escala para reabastecimiento de combustible en Alemania Occidental, Gander, al noroeste de Montreal, era la última parada de la aeronave, pero inmediatamente después del decolaje el avión explotó, muriendo todos sus ocupantes.
Las especulaciones acerca de las causas del accidente, no se hicieron esperar. Aunque las autoridades norteamericanas han negado hasta ahora la posibilidad de un sabotaje, en Beirut, un periódico libanés recibió una llamada anónima en la cual el grupo islámico Jihad habría colocado una bomba en el avión "para probarle al presidente Reagan que cumplimos nuestras amenazas", según manifestó la persona que habló.
La bomba habría estado programada para explotar a la llegada del avión a los Estados Unidos. No obstante, una demora en la escala en Colonia la habría hecho explotar cuando el avión estaba en el aeropuerto canadiense.
Las mayores inquietudes, sin embargo, giran alrededor de las razones que llevaron al Pentágono a contratar a la compañía Arrow para realizar el vuelo charter, cuando la Fuerza Aerea cuenta con decenas de aviones de pasajeros y bases alrededor de todo el mundo.
Según Robert Sims, portavoz del Pentágono, este tipo de contratos se revisa "si hay un avión disponible en la región que puede ser contratado para un fin específico, por un precio menor del que costaría el desplazamiento de una nave norteamericana".
Es por ello que en 1985, el 95% de los militares de los Estados Unidos (1.6 millones de personas) fueron transportados en aviones civiles. Para 1986 el Pentágono tiene presupuestados 251 millones de dólares en contratos del mismo tipo, en 17 compañías.
En cuanto a la Arrow Air, los 34 mil dolares de multa que debió pagar en 1984 por violaciones a las regulaciones de las compañías aéreas, constituyeron al parecer motivos insuficientes para que les fuera cancelado su contrato de 13 millones de dólares con el Pentágono.
Después de una inspección de la Federal Aviation Administration, la Arrow Air debió reducir el año pasado sus programas de expansión debido a las irregularidades encontradas en la compañía, entre las cuales, además de las concernientes al manejo de archivos, también se hallaron algunas relativas a la demora del mantenimiento, a entrenamiento inadecuado y a manuales de operación inapropiados.
Las más serias acusaciones realizadas hasta ahora contra la compañía vienen de Randy Stirn, mecánico de San Diego, quien trabajó en la reparación de la nave accidentada a mediados del año y quien aseguró a la Associated Press que en las válvulas del motor número tres fueron encontrados problemas serios de compresión, a pesar de los cuales las válvulas no fueron cambiadas. El mecánico dice que él se negó a firmar el control de mantenimiento.
Aunque es muy temprano para darse como cierta alguna causa, los expertos han sido críticos en sus observaciones de las, al parecer, deficientes condiciones de mantenimiento del avión, que llevaba 17 años de funcionamiento y tenía 43 millones de kilómetros de recorrido.
Arthur Wonk, piloto y abogado especialista en aviación, se preguntaba en el programa Nightline de la cadena de televisión ABC: ¿ "Para qué se utilizan los millones de dólares invertidos cada año en el equipo militar, si se contrata a cualquier transportador --sobre el cual no se tiene ningún conocimiento acerca de sus práticas de entrenamiento--para trasladar a las tropas norteamericanas en vuelos internacionales ?". --

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