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| 10/9/2013 12:00:00 AM

¿Qué significa el proyecto que ganó el Nobel de Química?

Tres hombres radicados en EE. UU. fueron galardonados por llevar modelos moleculares al ciberespacio.

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BBC
Atrás quedaron las pelotas de plástico y los palos de madera para mostrar cómo funcionan las moléculas y los átomos.

Aunque hoy parezca increíble, hace 50 años muchos científicos dedicados a la química utilizaban los mismos elementos que hoy usan los escolares para graficar sus modelos atómicos o moleculares.

Sin embargo, en la década de 1970 el investigador austriaco Martin Karplus, el británico Michael Levitt y el israelí Arieh Warshel -los tres además tienen nacionalidad estadounidense- sentaron las bases para los programas computacionales de gran alcance que hoy se utilizan para entender y predecir los procesos químicos. Por ello, este miércoles la Real Academia de Ciencias de Suecia les otorgó el Premio Nobel de Química 2013.

El galardón fue anunciado en Estocolmo por Staffan Normark, secretario permanente de la Academia, quien explicó que los científicos fueron distinguidos por llevar la experimentación química al ciberespacio.

Química en la computadora

El premio buscó destacar los modelos multiescala para sistemas químicos complejos desarrollados por los tres científicos, los cuales "sentaron las bases de los poderosos programas que se utilizan para entender y predecir procesos químicos", según la Academia.

"Los modelos computarizados que son espejo de la vida real se han vuelto cruciales para la mayoría de los avances de la química en la actualidad", aseguró la Fundación Nobel a través de un comunicado.

"Con la ayuda de los métodos de quienes hoy son galardonados con el Premio Nobel de Química, los científicos le dejaron a las computadoras revelar los procesos químicos, tales como la purificación de un catalizador de gases de escape o la fotosíntesis en las hojas verdes".

"Pionero"

"Las reacciones químicas ocurren a la velocidad de la luz. En una fracción de un milisegundo, los electrones saltan de un núcleo atómico a otro. La química clásica hace un esfuerzo por mantenerse al día y es prácticamente imposible mapear experimentalmente cada pequeño paso en un proceso químico", explicó la Real Academia de Ciencias de Suecia. En este esfuerzo por describir los procesos químicos, la química se encuentra con la física.

El trabajo de Karplus, Levitt y Warshel es "pionero", según la institución, en lograr que la física clásica de Newton trabajara mano a mano con su par fundamentalmente diferente: la física cuántica. Antes de las investigaciones de los hoy Nobel, los científicos debían optar entre la una o la otra.

La fortaleza de la física clásica era que los cálculos eran simples y se podrían utilizar para modelos reales de grandes moléculas. Su debilidad era que no ofrecía ninguna manera de simular las reacciones químicas. Fue entonces que los científicos utilizaron la física cuántica. Estos cálculos requieren gran potencia de cálculo, lo que implica que sólo puedan ser realizados por pequeñas moléculas.

Los galardonados "tomaron lo mejor de los dos mundos y desarrollaron métodos que utilizaban tanto la física clásica como la cuántica".

Marinda Li Wu, presidenta de la American Chemical Society, coincide en este punto. "Los ganadores han sentado las bases para vincular la ciencia experimental clásica con la ciencia teórica a través de modelos computarizados".

"Los conocimientos resultantes ayudan a desarrollar nuevos medicamentos. Por ejemplo, su trabajo se utiliza para determinar cómo un medicamento podría interactuar con una proteína en el cuerpo para tratar la enfermedad".
En un contacto telefónico realizado por la Academia inmediatamente después del anuncio, Warshel aseguró encontrarse "extremadamente bien", a pesar de ser de madrugada en California, donde reside. Incluso estuvo dispuesto a contestar un par de preguntas de los periodistas presentes en la sala de Estocolmo.

"En palabras simples, lo que hemos desarrollado es una manera de que los computadores tomen la estructura de una proteína y a partir de ello, eventualmente, podamos entender cómo hace lo que hace (...) y satisfaga tu curiosidad", comentó el nuevo Nobel.
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