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Piloto de Virgin Galactic describe angustioso accidente

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AFP

En caída libre a kilómetros encima del desierto, con su nave espacial en pedazos y dificultades para respirar el aire gélido, el piloto Peter Siebold batalló con severas heridas para encender el suministro de oxígeno.

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Siebold estaba al tanto de que el SpaceShipTwo de Virgin Galactic se había desintegrado violentamente, pero entonces perdió el conocimiento. Cuando lo recuperó, aún a gran altura sobre el desierto californiano, trató reiteradamente de activar su suministro de oxígeno, pero todo fue en vano.

Acto seguido recordó la sacudida que sintió cuando su paracaídas se abrió automáticamente y la sensación de acabarse de despertar.

Durante una audiencia el martes, la Junta Nacional de Seguridad en el Transporte dio a conocer la descripción que hizo Siebold de su angustiosa caída en octubre. El piloto no declaró. Su recuento provino de un sumario escrito de una entrevista en enero realizada por investigadores como parte de la pesquisa.

El director general de Virgin Galactic, George Whitesides, dijo entonces que la supervivencia de Siebold fue milagrosa. Aunque severas, sus lesiones no eran de muerte; su pierna derecha se fracturó en cuatro sitios, al igual que su clavícula. Estaba lleno de cortadas, magulladuras y tenía problemas para ver.

Siebold no se dio cuenta de la magnitud de sus heridas hasta que aterrizó sobre un arbusto de gobernadora.

El piloto les dijo a investigadores que él consideraba que el vuelo de prueba era de alto riesgo porque el SpaceShipTwo estaba "volando un motor de cohete no probado" en un ambicioso plan.

El motor no fue un factor en el accidente. La junta de transporte concluyó que lo que desató la desintegración fue el hecho de que el copiloto Michael Alsbury desbloqueara prematuramente el sistema de frenado cuando la nave se dirigía al espacio. Alsbury murió en el accidente.

Siebold es el director de operaciones de vuelo para Scaled Composites, una compañía aeroespacial que se ha asociado con Virgin Galactic para desarrollar la nave en Mojave, unos 128 kilómetros (80 millas) al norte de Los Ángeles.

La junta federal enfatizó que Scaled Composites no había instalado mecanismos para prevenir la activación prematura del sistema de frenado.

Virgin Galactic ha dicho que espera reanudar vuelos de pruebas este año con una nueva nave. El objetivo de la compañía es transportar seis pasajeros a más de 100 kilómetros (62 millas) sobre la Tierra.

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