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| 2/24/1997 12:00:00 AM

FELIZ AÑO

LAS EMPRESAS DE TELEFONIA CELULAR RECIBIERON EL MEJHOR REGALO DE AÑO NUEVO, POR CUENTA DE LA CRISIS FISCAL

El año empezó mal para muchos colombianos. Pero no para las compañías de telefonía celular. Las seis empresas que operan en el país recibieron el mejor regalo de año nuevo: la negociación anticipada de la prórroga de sus contratos por 10 años adicionales a los ya pactados a partir del año 2001. La decisión que no tiene todavía las firmas necesarias, pero que según todas las previsiones será realidad esta semana implicará un desembolso de 130 millones de dólares entre las seis compañías, pero les dará la estabilidad necesaria para entrar sin incertidumbres al siglo XXI.Aunque son muchos los motivos que tuvo el gobierno para tomar la decisión, hay dos que son fundamentales. El primero es que el próximo año las compañías de telefonía celular tendrán que estar inscritas en bolsa, y si la duración del contrato por 20 años no está asegurada el precio de sus acciones podrá ser muy bajo. Es probable, además, que los inversionistas se muestren reacios a adquirirlas. El otro es que, en estos momentos de crisis fiscal, resulta de suma utilidad para el gobierno recibir 130 millones de dólares.La operación, sin embargo, no ha dejado de provocar suspicacias. Analistas interesados en el tema se han mostrado inquietos, no tanto por la prórroga en sí como por los 130 millones de dólares que serán cobrados a las compañías, pues consideran que es una cifra demasiado baja. De acuerdo con uno de ellos, "es extremadamente generoso pagar menos por los 10 últimos años que por los 10 primeros, pues éstos implican cuantiosas inversiones para montar el sistema. En cambio en los últimos 10 lo que hay son ingresos".La presidenta de Celumóvil, María Cristina Mejía, dijo a SEMANA, sin embargo, que "los montos no son comparables, pues lo primero era una subasta. En cambio lo que estamos negociando ahora es una prórroga, que además es automática, de manera que la cifra es incluso muy alta".El ministro de Comunicaciones, Saulo Arboleda, también defendió la cantidad pactada diciendo que "resultó de calcular el valor presente de lo que las compañías pagarían dentro de cinco años, en el momento de negociar la prórroga". Y dijo que las condiciones del mercado no serán las mismas a partir de 1999, pues en ese año se vencerá el contrato de exclusividad que tienen los concesionarios, de manera que tendrán que competir con otras firmas de celular y con nuevas tecnologías.No obstante, de acuerdo con las proyecciones del sector, la penetración del celular en Colombia en el 2003 estará por el orden del 2,3 por ciento de la población si la misma se comporta igual que en Venezuela. Siendo así, y con unos ingresos anuales por suscriptor de 1.200 dólares, las compañías estarán recibiendo 1.100 millones de dólares anuales, lo que hace de ellas un excelente negocio.Independientemente de tales proyecciones, lo cierto es que para las compañías de celular la ampliación de la concesión será muy favorable. Al fin y al cabo se trata de un negocio que vive del crédito externo, y si los 20 años están asegurados será más fácil lograr préstamos en condiciones favorables. Adicionalmente, las empresas podrán amortizar en 20 años las deudas que antes tenían que amortizar en 10.No es exagerado por ello afirmar que las empresas de telefonía celular arrancaron bien el año. No sólo están en uno de los pocos negocios que van viento en popa en Colombia _de acuerdo con un análisis realizado por Salomon Brothers, sólo en la región oriental del país la penetración del celular durante el primer año de operaciones fue del 0,55 por ciento de la población, la tasa más alta de América Latina_, sino que están a punto de asegurar su futuro.
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