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| 5/24/2011 12:00:00 AM

Francisco Piedrahíta, más que un rector un maestro al que añoran sus alumnos

Después de tres días de la desaparición del reconocido catedrático caleño en un parque natural de Nueva Orleans, en EE.UU., su paradero sigue siendo un verdadero enigma.

Apasionado. Esa es la palabra con la que describen sus allegados a Francisco Piedrahíta, rector de la universidad ICESI de Cali.
 
Justamente esa pasión por la investigación, y en especial por el mundo de las aves, fue la causa de la misteriosa tragedia que comenzó el pasado sábado en el Parque Natural Nacional Jean Lafitte, ubicado en Nueva Orleans, en el estado de Louisiana, en el suroriente de Estados Unidos.

El parque es todo un ecosistema natural conformado por 23.000 hectáreas donde viven cientos de especies en seis reservas, entre ellas la de Barataria, famosa por su riqueza en pantanos y esteros donde habitan desde caimanes y culebras hasta las exóticas aves que apasionan al rector.
 
Precisamente en ese sendero fue visto por última vez y es allí donde las autoridades concentran las operaciones de rescate. “Con ese dato el área de búsqueda se redujo a cinco millas cuadradas”, dijo esta mañana a La W el sheriff de Louisiana, Nuel Norman.
 
No obstante, el caso tiene desconcertadas a las autoridades porque el parque natural cuenta con buena demarcación de senderos y “una excelente visibilidad que les permite a los visitantes ubicarse”, explicó el Sheriff. Pese a ello, las labores de búsqueda continúan incluso con equipos especializados de rastreo por aire y tierra.
 
Francisco Piedrahíta viajó a Louisiana el miércoles 18 de mayo en una misión de trabajo como rector del ICESI, con el fin de refrendar un convenio académico con la universidad de Tulane. Su retorno estaba programado para el sábado 21 mayo, pero un día antes decidió postergarlo para el domingo. ¿El motivo? Las aves.
 
Así se lo hizo saber a su amigo Héctor Ochoa, decano de Ciencias Económicas y Administrativas del ICESI, quien lo acompañó en el viaje. “Cenamos el viernes y fue cuando me dijo que visitaría el parque y por esa razón viajaría el domingo en la mañana. Tenía mucho interés por fotografiar unas garzas”, dijo a Semana.com el decano, quien hoy oficia como rector encargado de la universidad caleña.
 
En Colombia la noticia de su desaparición se propagó el domingo a través de las redes sociales y mensajes de texto y desde entonces la comunidad caleña, y en especial la universitaria, permanece en un duelo simbólico.
 
Este lunes los estudiantes, docentes y empleados del ICESI se unieron en una cadena de oración para pedir por el bienestar del rector, quien lleva 15 años al frente de esa institución privada. Ese mismo llamado religioso hicieron el gobernador del Valle, Francisco Lourido, y el alcalde de Cali, Jorge Iván Ospina.
 
Francisco Piedrahíta está casado con Claudia Uribe, con quien tuvo tres hijos (Esteban, Vicente y Gabriel), este último falleció en 1995 durante el accidente aéreo de un vuelo de American Air Lines. Vicente vive desde hace varios años en Estados Unidos y Esteban fue director Nacional de Planeación en el gobierno del presidente Álvaro Uribe. 
 
Cuenta con una excelente trayectoria por el sector académico y la empresa privada. Esas son las credenciales que motivaron la solidaridad de buena parte de la sociedad caleña, que ve en él un patriarca que contribuyó desde su trinchera al desarrollo de la ciudad.
 
Es ingeniero industrial especializado en la universidad de Pittsburgh en EE.UU., además de otras capacitaciones en Inglaterra, Japón y Francia.
 
Antes de llegar a la rectoría del ICESI, en 1996, laboró durante casi tres décadas en la Organización Carvajal, donde se paseó con honores por diversos cargos y como presidente en las filiales de Estados Unidos y Colombia.
 
Su prestigio lo hizo merecedor de asientos en importantes juntas directivas de organizaciones como Corona; las fundaciones Clínica Valle de Lili, Planeta Valle, Gabriel Piedrahíta Uribe, Carvajal S. A., y algunas juntas de gremios empresariales, industriales y financieros de la región.
 
Por todos estos méritos la desaparición de Francisco Piedrahíta es un drama humanitario que ha despertado la solidaridad de los colombianos.
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