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Opinión

  • | 2008/08/11 00:00

    Un mundo de parásitos

    Una mirada al oficio de un sencillo, pero gran investigador científico y maestro universitario.

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En biología se puede dividir al mundo en dos: los seres libres y los parásitos. Para decirlo de otra forma, en ese microcosmos: media humanidad vive de la otra media.

Hace tan sólo unos días conocí a un ser libre que estudia los parásitos y, a la vez, vive de ellos. Gustavo Adolfo Vallejo, es un reconocido investigador científico al que se le entiende lo que habla, un hombre con el saber puesto en un vestido sencillo. Un maestro de verdad sin asomos de la soberbia que acompaña a aquellos que pretenden serlo.

De él aprendí que los parásitos viven de los seres libres y los superan. Los expertos consideran que en cada organismo vivo hay por lo menos 10 especies parásitas y el hombre, por citar sólo alguno de esos organismos vivos, alberga más de 200. En la tierra se han catalogado alrededor de un millón 800 mil especies de organismos animales y vegetales, lo que en regla de tres nos arroja la existencia de 18 millones de especies de parásitos sobre la faz, que todavía no han sido descubiertas en su totalidad. Hasta el momento se sabe que las amebas tienen por lo menos 8 especies y la leishmaniasis unas 16.

Vallejo es profesor de la Universidad del Tolima desde 1974, cuando entró al departamento de Biología. Allí mismo se graduó de licenciado en Biología y Química en 1973. A comienzos de los 80 realizó su maestría en microbiología y comenzó su labor en la investigación. Viajó a Brasil en 1991 y obtuvo su doctorado en parasitología tropical.

Sus méritos son muchos, pero creo que el máximo de ellos es que fue el primer doctor que regresó a su Universidad a enseñar a sus estudiantes lo que él había aprendido. En 1996 su grupo de investigación fue el primero en alcanzar la categoría A, otorgada por Colciencias tanto en la Universidad del Tolima como en el departamento. Hoy conserva ese primer lugar entre los 27 grupos de investigación reconocidos por Colciencias en el Tolima, los 19 escalafonados en la Universidad y entre los cinco clasificados en categoría A, que ya posee la institución.

Gracias a él y a otros investigadores y doctores de la Universidad que han seguido su ejemplo, como Héctor Salgado López en el Museo Antropológico, Guillermo Salamanca-Grosso en apicultura, Jorge Luis González Calle con sus estudios urbanos y regionales y Rosven Libardo Arévalo en ingeniería forestal, específicamente con sus estudios sobre la biodiversidad y la dinámica de los ecosistemas tropicales, el Tolima ocupa el puesto número 13 entre los 32 departamentos y figura en los avances que ha logrado el país en ciencia, tecnología e innovación.

El grupo de investigación del doctor Vallejo ha producido material sobre epidemiología reseñado en las revistas y publicaciones científicas indexadas del más alto nivel y le ha permitido a la comunidad científica conocer en detalle los parásitos, las poblaciones y su variabilidad genética.Y por si fuera poco, hoy este doctor tiene otro honor en la Universidad. De los 24 estudiantes de pregrado y 6 de maestría que se han graduado con él, más de 20 han tenido tesis laureadas.

En sus 12 años de actividad, el profesor Vallejo ha aprendido a querer a los parásitos. La dedicación del profesor es lógica si se tiene en cuenta que las principales enfermedades tropicales del mundo son parasitarias. La lucha contra la malaria, el paludismo, la leishmaniasis, la enfermedad de chagas, el dengue, y la enfermedad del sueño en África, es permanente y ocupa la mayoría de los recursos de la Organización Mundial de la Salud.

El profesor Vallejo sigue paso a paso al vector o agente causal de la enfermedad de Chagas: El famoso pito. Es un nombre paradójico, pues la enfermedad de Chagas es silenciosa por lo difícil de diagnosticar. En la mayoría de los casos, se presenta sin signos ni síntomas que hagan sospechar su presencia durante varios años. Afecta entre 13 y 15 millones de personas en América Latina y a cerca de un millón en Colombia. Según el doctor Vallejo es una enfermedad que ataca a los más pobres en sus ranchos de paja y a los indígenas en sus malocas.

Son varias las teorías del profesor Vallejo y de sus estudiantes sobre las causas de esta y otras enfermedades como la leishmaniasis que afecta a unas 15 mil personas en Colombia, especialmente a los militares, guerrilleros y secuestrados, en las selvas de nuestro país, pero lamentablemente, el grupo no puede entrar a esta zona por razones obvias.

Este mes será especial para el doctor en parasitología tropical de la Universidad del Tolima. Recibirá la visita de los pares académicos que definirán la creación del doctorado en ciencias biomédicas que tendrá sede en la Universidad, pero que será ofrecido en red con las universidades Tecnológica de Pereira, Caldas y Quindío.

Le pregunto qué le falta como científico: descubrir especies como su maestro Cornelius Johannes Marinkelle, quien descubrió 18; o que alguno de sus estudiantes bautice alguna de las que descubra en honor suyo, como en el caso de Marinkelle cuyo apellido aparece en 9 especies de parásitos.

Y él, tan humilde como siempre, me responde que eso sólo lo logran los seres excepcionales y al le falta mucho para llegar a serlo. Por ahora, parasitólogo a tus parásitos.
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