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| 4/14/2011 12:00:00 AM

El canibalismo sexual de las arañas

Científicos uruguayos descubrieron algo "muy raro en el reino animal": arañas macho que se comen a las hembras adultas.

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BBC
El encuentro sexual entre arañas puede ser peligroso para el macho. Las hembras pueden devorarlos antes, durante o después de la cópula. Pero ahora científicos en Uruguay descubrieron una especie donde es el macho quien canibaliza a las hembras adultas.

Se trata de la primera vez que los biólogos han visto los papeles invertidos en la naturaleza.

Los científicos del Instituto de Investigaciones Biológicas Clemente Estable observaron el apareamiento de las arañas macho con vírgenes, mientras que se comían a las de más edad y por lo tanto con menos éxito reproductivo.

Los investigadores sugieren que las duras condiciones del hábitat fuerzan a los machos a aprovecharse de las hembras para su alimentación.

Estos hallazgos fueron publicados en la Revista de Biología de la Sociedad Linneana de Londres, en el Reino Unido.

Machos dominantes

La especie en cuestión, Allacosa brasiliensis, es una araña nocturna, conocida como "araña lobo" o "tarántula", que habita en dunas de arena de América del Sur, a lo largo de riberas de los ríos y en la costa del Océano Atlántico.

Los investigadores estudiaban a la especie debido a que su estado es considerado como un indicador de la salud de los hábitats costeros.

Después de observar a una araña macho comiéndose una hembra en el medio silvestre, la doctora Anita Aisenberg y su equipo en Montevideo, se propusieron encontrar una explicación para el comportamiento.

"En las arañas, por lo general, las hembras son más grandes que los machos y son el sexo selectivo, mientras que los machos son pequeños trotamundos que salen a buscar posibles parejas", le explica la doctora Aisenberg a la BBC.

En cambio en las A. brasiliensis, los investigadores encontraron que los machos eran inusualmente dominantes.

Aunque el canibalismo sexual ha sido ampliamente documentado en las arañas, los investigadores se sorprendieron al ver a los machos A. brasiliensis comerse a las hembras.

"No solo se trata del primer informe en arañas, sino que también se trata de algo muy raro en el reino animal", le dijo Aisenberg a la BBC.

Inversión de roles

"Los machos se aparearon más frecuentemente con vírgenes de buenas condiciones corporales, como una forma de garantizar el éxito de la procreación", asegura Aisenberg.

"En esta especie, las hembras con mejor condición corporal proporcionarán más huevos y, en consecuencia, más hijos e hijas".

En tanto, las hembras más viejas y con peores condiciones físicas, se llevarán una desagradable sorpresa ya que los machos se aprovecharán de ellas para otras necesidades.

En lo que los investigadores describen como una "opción sexual extrema", las arañas macho seleccionan si se aparean con las hembras o si se las comen, una opción que parece estar basada en su potencial de apareamiento.

Según la especialista Anita Aisenberg, el entorno en el que viven estas arañas puede haber moldeado su inusual comportamiento sexual.

"El hábitat de A. brasiliensis puede considerarse duro, con temperaturas extremas, fuertes vientos, refugios escasos y una muy impredecible abundancia de presas", aclara.
"Los machos canibalizan a las hembras de bajo valor reproductivo y se aprovechan de ellas como presas, y se aparean sólo con las hembras que les aseguran el éxito reproductivo", agregó la especialista.
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