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| 1/12/2003 12:00:00 AM

El robot Spirit llegó a Marte

El equipo que permitirá determinar si existió vida en Marte sobrevivió el brusco aterrizaje del robot explorador Spirit y será activado el lunes para ayudar a los científicos a comenzar a explorar el misterioso planeta rojo. Los científicos en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la Nasa en la ciudad de Pasadena, California, pasaron la noche -el equivalente a un día marciano- analizando los datos y una fotografía panorámica en tercera dimensión del sitio de aterrizaje. Una depresión hueca a unos 154 metros del sitio de aterrizaje que los científicos bautizaron como "hoyo durmiente," surgió como la primera parada para el robot explorador, que tiene previsto abandonar su plataforma de aterrizaje en seis días marcianos, o soles, dijo el lunes a periodistas Steve Squyres, jefe investigador. "Nos emociona mucho que visite ese lugar," dijo Squyres. "No estamos seguros si ese será el lugar que visitará primero, pero es muy probable que así sea". Además de las fotos en 3-D, el Spirit también transmitió el domingo a la misión las primeras fotos a color, en imágenes panorámicas de alta resolución. Los científicos están ansiosos por examinar con profundidad las fotos, las más detalladas jamás tomadas de la superficie marciana, para tratar de hallar pistas en su investigación sobre señales de agua en Marte para determinar si hubo vida en el planeta. "Somos como niños en un almacén de caramelos (...) apenas podemos esperar para movilizar el robot y decidir hacia dónde debe ir", dijo Art Thompson, a cargo del vínculo táctico con el robot Spirit. Cuatro instrumentos importantes en el brazo extensible del robot, incluyendo un espectómetro alemán Mossbauer que tuvo problemas durante el vuelo de siete meses a Marte, estaban operativos, lo que cerró tres días de un desempeño casi perfecto de la sonda estadounidense. El espectómetro ayudará a los científicos a buscar rocas que contengan hierro y otros minerales formados en condiciones húmedas y calientes que podrían arrojar huellas sobre el antiguo ambiente marciano. "Ayer tuvimos un día fantástico. Estoy ansioso por decirle a todos que los instrumentos están en buenas condiciones," dijo Squyres. Sin embargo, Squyres advirtió que el brazo robótico será sometido a un significativo impacto en pocos días marcianos, o "soles," cuando los cables que lo aseguraron durante el vuelo y el aterrizaje sean cortados por mecanismos pirotécnicos. Los científicos han modificado sus horarios para ajustarse a los soles marcianos, que duran unos 40 minutos más que el día terrestre. Su horario de trabajo, a partir de las 09:00 hora de Marte, comienza a eso de las 16:00 locales, tiempo terrestre. El lunes por la noche -o el tercer sol- el equipo que controla el Spirit proyecta pasar la cámara panorámica para medir sus pasos y probar la emisión minitérmica del espectómetro, que detecta la radiación infrarroja emitida por las rocas para determinar su composición mineral. El equipo también proyecta el lunes cortar los cables que mantienen al robot atado con sus baterías y sistemas electrónicos a la plataforma de aterrizaje y retirar las bolsas de aire que amortiguaron el aterrizaje pero que ahora bloquean su camino hacia la superficie del planeta rojo. Una vez que el Spirit sea liberado, los científicos "realizarán un pequeño paseo" dentro de la nave antes de el vehículo explorador se desplace, alrededor del octavo o noveno sol. La nave aterrizó el sábado por la noche -mediodía hora marciana- casi en el objetivo exacto, el cráter Gusev, una gran cuenca que los científicos creen que pudo haber sido un lago que una vez estuvo alimentado por un profundo río marciano. Además de ser la zona ideal para buscar pruebas de la existencia de agua, y posible vida, la zona de aterrizaje es un área libre de grandes rocas y densas acumulaciones de polvo, facilitando las maniobras del explorador. Marte ha demostrado ser un destino peligroso. La Nasa dijo que más de la mitad de las misiones del hombre al planeta rojo han fracasado. La presencia del administrador de la Nasa, Sean O'Keefe, dejó en claro que el éxito de la misión de 820 millones de dólares es de gran importancia para la agencia espacial estadounidense, tras el fracaso de las últimas dos misiones anteriores a causa de errores matemáticos y de computación. La llegada del Spirit fue el clímax de un fin de semana de descubrimientos interplanetarios después de que una nave espacial estadounidense capturara el viernes partículas de un cometa en un hecho sin precedentes que podría ofrecer a los científicos clave sobre la formación de la Tierra. *Director del Planetario de Bogotá
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