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| 8/30/1999 12:00:00 AM

LA PERIMENOPAUSIA

Parece insomnio, depresión, pérdida de memoria o simples cambios de ánimo, pero se trata de <BR>una fase anterior a la menopausia que sube a la mujer a una montaña rusa hormonal.

Para una organizadora de eventos como Bonnie Leopold, la irritabilidad no es precisamente
una sensación que le ayude en su trabajo. Sin embargo esta mujer, de 48 años, comenzó a sentirse
malhumorada y sensible todo eltiempo. También experimentaba oleadas de calor que no le permitían salir de
su casa sin su ventilador portátil. Y cuando empezó a tener períodos menstruales en un mes, creyó que era
cáncer. Susan Santacaterina, de 46, no pensó que tuviera una enfermedad mortal, pero después de sufrir
durante un mes de insomnio y dolores de cabeza antes de cada menstruación, se mandó a hacer un
escáner. Donna Lambert, de 47, resume su situación así: "Me siento como si se me hubiera muerto el
cerebro". Esta directora de una guardería infantil no entiende por qué antes era capaz de memorizar una lista
de mercado de dos páginas y hoy no puede salir de compras sin ella.Todos estos síntomas podrían sugerir
una enfermedad diferente en cada una de estas mujeres. Pero en realidad, todas están montadas en la
misma montaña rusa hormonal que se denomina perimenopausia.Este período comienza cuando los
cambios relacionados con las hormonas toman lugar, hasta 10 años antes de la menopausia, que comienza
12 meses después del último período y en Estados Unidos viene a una edad promedio de 52 años. Veinte
millones de mujeres de este país están ahora atravesando por la perimenopausia. Esta etapa promete muchos
de los flashes de calor, cambios en el ánimo, problemas de sueño, falta de concentración y migrañas
asociadas con la menopausia, así como irritabilidad y pérdida de la memoria, con un endulzador añadido: los
síntomas llegan más temprano y duran más tiempo. La traición de las hormonasTan temprano como a los 35
pero mucho más seguro en los 40, las hormonas empiezan a traicionar a las mujeres. El estrógeno,
progesterona y otras hormonas reproductivas dejan de trabajar juntas con la precisión de un Rolex y en lugar
"actúan como un reloj suizo oxidado", dice Wulf Utian, un biólogo reproductivo de Case Western Reserve
University y directivo de la North American Menopause Society. Esta es una nueva explicación de la
perimenopausia pues se deja el concepto de que es una simple caída de los niveles de estrógeno y se
explica como una fluctuación hormonal permanente similar a una montaña rusa. "Es el espejo de la pubertad",
dice Susan Love, autora de Dr. Susan Love Hormone's book.No hay una perimenopausia promedio. Pero en
general trae consigo períodos menstruales irregulares. síndromes premenstrual más severos, disminución de
la libido y resequedad en la piel, el pelo y las paredes vaginales. Aunque está reconocida por los expertos
desde mediados de los 70, muchos doctores no habían escuchado sobre el tema en los 90. Aun no es
parte de los curriculum y hay médicos que la consideran como producto de la imaginación femenina.Esto es
lo que realmente sucede:1. . La hormona HEF, que se produce en la glándula pituitaria, es la que
estimula la maduración de los óvulos.Los ovarios más viejos se han vuelto un poco sordos a estas señales de
manera que el cerebro debe producir más de estas hormonas para tener alguna respuesta. "La HEF se
produce en grandes cantidades mientras la pituitaria trata de que el ovario produzca estrógeno", dice Mary
Jane Minkin, ginecobstetra de la facultad de medicina de Yale University. La HEF indirectamente dilata los
vasos sanguíneos que se encuentran justo debajo de la piel. Este proceso puede provocar esas ráfagas de
calor y la sudoración de las noches.2. La progesterona es producida en los folículos de óvulos vacíos
(pequeños sacos dentro de los ovarios que contienen cada uno un óvulo). Para llegar a estar vacío,
obviamente el folículo tiene que dejar salir su óvulo; eso es ovulación. Pero si ningún óvulo sale la
progesterona no se produce. La progesterona es la hormona que estabiliza la capa uterina y da las señales
de cuándo desprenderla. Sin ella, una mujer perimenopáusica puede por lo tanto saltarse períodos. La
progesterona también afecta el ánimo: se conecta a los mismos lugares del cerebro así como lo hace un
neuroquímico llamado Gaba que reduce la ansiedad. Cuánto nivel de progesterona se pierde durante la
perimenopausia y qué efectos tiene varían de una mujer a otra y de un mes al siguiente. 3. Los niveles de
estrógeno se disparan en un ciento por ciento durante la pubertad. Llegan a una estabilidad entre los 25 y
los 40 años. De ahí en adelante van cuesta abajo. Pero hoy se sabe que esta etapa no está marcada por una
caída continua de estrógeno, sino que estos niveles fluctúan bruscamente antes de la caída final. Un estudio
de 1996 dirigido por investigadores de la Universidad de Washington encontró que 16 mujeres entre 40 y 45
años tenían en promedio niveles de estrógeno comparable con las de 12 mujeres en sus 20. Pero durante
los primeros días de su ciclo, las más viejas tenían un aumento en estrógeno a un nivel más alto que en las
mujeres más jóvenes."La mejor manera de pensar acerca de ello, dice el endocrinólogo Richard Santen de la
Universidad de Virginia, es arriba, abajo, arriba, abajo y pare".Tener muy poco estrógeno al comienzo de su
ciclo menstrual " puede darle ráfagas de calor durante dos semanas", explica Susan Love. (Pero no espere
lo peor: aunque cerca del 70 por ciento de las mujeres en los 40 tiene períodos irregulares sólo 30 por
ciento sufre de estos calores en los tres años antes de la menopausia, según un estudio en 1991). El bajo
estrógeno también incentivará a la pituitaria a producir más la hormona estimuladora del folículo. Eso, a su
vez, estimulará a los ovarios a producir el doble de estrógeno del normal, anunciando los síntomas del
síndrome premenstrual.El alivioHay algunos consejos fáciles para atenuar la perimenopausia. Es conveniente
evitar el alcohol y las comidas picantes para minimizar los calores, y evitar la cafeína (especialmente después
del mediodía) para dormir mejor. Hacer ejercicio es también una medida conveniente. Pero después de estas
soluciones, el consejo de tratamiento depende del nivel de hormonas de cada mujer.Aunque algunas mujeres
se quejan de que los médicos están volviendo una patología a una etapa normal de la vida, hay dos razones
serias para reconocer la perimenopausia. La primera es que si una mujer no entiende qué le está pasando,
puede terminar con prescripciones para cada síntoma. Se le darán pastillas para dormir, tranquilizadores,
antidepresivos y citas con terapistas, pero no un tratamiento para los desbalances hormonales. La segunda
es que puede ser tratada como una llamada de alerta para prepararse a la nueva etapa que se aproxima. Así,
cuando la menopausia llegue estará en la mejor forma posible. Mientras tanto, saber que los síntomas raros
tienen un nombre puede ser un alivio suficiente. nQué hacerExisten ayudas de la medicina tradicional y
alternativa para evitar las irregularidades de la perimenopausia. En cualquier caso es conveniente consultar
con el especialista.Drogas· Píldoras anticonceptivas de baja dosis: combinan estrógeno y progestin para
aliviar las fluctuaciones hormonales.Terapia de reemplazo de hormonas: ciertas píldoras disparan los
niveles de estrógeno. Pero si los síntomas muestran un comportamiento hormonal errático, más que de
disminución, estas terapias pueden empeorar la situación.Vitaminas y dietas· Vitamina B6: se encuentra en
suplementos y en comidas como el pollo. Ayuda a la producción de la serotonina, un neurotransmisor que
afecta el ánimo.Vitamina E: este antioxidante puede aliviar los ráfagas de calor.· Soya: sirve para reducir los
calores también.· Semilla de lino: hierba que puede reducir el aumento de sangrado menstrual.Suplementos
herbales· 'Evening primrose' o aceite de rosa prímula: esta planta ayuda a regular los niveles hormonales.·
'Black Cohosh' root: parece trabajar como el estrógeno, reduciendo los calores y aliviando los períodos
dolorosos.· 'Don quai': hierba china que sirve para aliviar los cólicos menstruales, pero un estudio reciente
encontró que no es mejor que un placebo.· 'Kava': raíz de un arbusto, que reduce los cambios de ánimo, la
irritabilidad y el estrés.· 'Chasteberry': esta baya puede aliviar las irregularidades menstruales y el dolor en
los senos al aumentar los niveles de progesterona.· 'St. John's Wort' o hierba de San Juan: las flores de esta
planta han sido llamadas el prozac natural porque quitan la depresión y la ansiedad.
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