09 noviembre 2012

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La "Supertierra" descubierta desde un observatorio chileno

BBC

CIENCIAUn grupo internacional de astrónomos descubrió un nuevo exoplaneta (un planeta que orbita alrededor de un astro diferente al Sol) similar a la Tierra, usando para su descubrimiento datos obtenidos por un observatorio astronómico con base en Chile.

La "Supertierra" descubierta desde un observatorio chileno.

Foto: Observatorio Europeo Austral

Se trata de una "Supertierra", siete veces más grande que nuestro planeta y que aparentemente cuenta con condiciones de atmósfera y agua suficientes para ser habitable.

Fue identificada dentro del sistema planetario de la estrella HD 40307, que parecía contener sólo tres planetas incapaces de producir o albergar agua, por estar demasiado cercanos al astro. Pero ahora los científicos han podido ver otros tres planetas dentro del sistema, entre los cuales está la "Supertierra".

Estos seis planetas giran alrededor de la HD 40307. La estrella está situada a 42 años luz de la Tierra y no es exactamente como el Sol. Es un astro más pequeño, más frío, que emite rayos de luz anaranjados.

La "Supertierra" ahora hace parte del catálogo de 800 exoplanetas conocidos por científicos, que sugiere que falta poco tiempo para que los astrónomos hallen aquella "Tierra 2.0", rocosa, con atmósfera, orbitando alrededor de una especie de sol, y en una zona suficientemente habitable.

Serán todavía necesarios muchas más observaciones para encontrar similitudes adicionales y obtener conclusiones definitivas.

El "redshift"
 
El equipo de astrónomos del descubrimiento, usó instrumentos Harps (High Accuracy Radial Velocity Planet Searcher) del Observatorio Astronómico Austral La Silla, en Chile, para descubrir el sistema planetario de la estrella HD 40307.

El sistema no muestra los planetas directamente. Lo que hace es medir cambios en el color de luz emitida por una estrella, generados por el impacto de la fuerza de gravedad de los planetas en su camino.

Los científicos lo han llamado el "redshift", que en español se entiende como "desplazamiento hacia el rojo".

El redshift es proporcional a la velocidad con que un objeto se aleja con respecto al que lo observa: entre mayor es la velocidad, mayor resulta el desplazamiento de las líneas espectrales hacia el rojo.

Justamente fue gracias a este sistema que fue descubierto recientemente otro exoplaneta girando alrededor de un sistema solar vecino al nuestro, el Alpha Centauri B.

"Hemos sido pioneros implementando nuevas técnicas para analizar datos, incluyendo el de la longitud de ondas, como filtro para reducir la influencia de la actividad en la señal enviada desde la estrella”, dice Mikko Toumi, investigador de la Universidad de Hertfordshire en Reino Unido y líder de la investigación.

"Este método aumentó nuestra sensibilidad permitiéndonos encontrar otras tres nuevas Supertierras alrededor de HD 40307, y determinar que era un sistema de seis planetas".
El equipo científico ha dicho que el paso siguiente será la disposición de telescopios en el espacio para poder ver el planeta y conocer su composición. 
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