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| 5/7/2011 12:00:00 AM

No tan temprano

Estudios recientes demuestran que los niños de menos de seis años no deben usar demasiado los medios digitales, incluída la televisión.

La infancia es una etapa de aprendizaje. Por eso, no es extraño que los niños se demoren menos que un adulto en aprender a manejar un computador o una tableta digital, y que estos dispositivos se conviertan en sus juguetes predilectos. Pero estudios recientes señalan que la mayoría de ellos empieza a utilizar estos aparatos desde muy temprana edad, lo cual ha alarmado a los especialistas, quienes están debatiendo sobre la repercusión que esto puede tener en el desarrollo integral de los pequeños.

En 2010, una investigación de la Fundación Kaiser Family, de Estados Unidos, reveló que los niños en edad escolar pasan al menos siete horas frente a las pantallas. Aunque la encuesta fue realizada con niños y adolescentes entre los 8 y 18 años, los expertos afirman que los más pequeños pueden llegar a desarrollar este mismo hábito por influencia de sus hermanos mayores o sus padres. Esto sucede porque ellos observan e imitan lo que los demás hacen. Por eso, cuando no son supervisados por un adulto, pueden crear dependencia por estos aparatos.

En la primera infancia, es decir, entre 1 y 6 años, los niños forman las bases que establecen sus comportamientos futuros. Germán Casas, psiquiatra infantil, afirma que la actividad física es fundamental para el desarrollo del niño, incluido el de su cerebro, pues este necesita principalmente estímulos físicos y no únicamente los visuales que le aporta una pantalla. "Los niños que pasan mucho tiempo frente a un computador son mucho más veloces y perciben imágenes fácilmente, pero les cuesta trabajo reconocer su propio cuerpo, coordinar sus movimientos y sufren problemas de motricidad", le dijo Casas a SEMANA. Adicionalmente, otros estudios señalan que los niños que pasan largas horas frente a una pantalla son propensos a ser obesos, hiperactivos, asociales, a sufrir de estrés y a tener problemas de concentración en el futuro a causa del sedentarismo.

En relación con lo anterior, María Elena López, psicóloga experta en niñez, le dijo a SEMANA que existen "claras evidencias de que los niños entre 4 y 35 meses de edad que ven televisión tienen patrones de sueño irregulares". Por eso, la Academia Americana de Pediatría (AAP) recomienda a los padres de niños menores de 2 años que se abstengan de mostrarles videos en cualquier tipo de pantalla, pues es preferible que conversen con ellos, les enseñen a leer o a practicar algún deporte. Un estudio publicado recientemente por la compañía de seguridad informática AVG señala que un 58 por ciento de los niños entre los 2 y los 5 años saben manejar un juego básico de computador y un 19 por ciento domina al menos una aplicación de un smartphone. Esto contrasta con el reducido porcentaje de niños que saben practicar algún deporte durante esta etapa.

A pesar de esto, algunos expertos señalan que la velocidad de procesamiento de algunos niños mejora con el uso de dispositivos electrónicos, y coinciden en que la tecnología es una herramienta de aprendizaje muy útil para los pequeños. De hecho, un estudio realizado por el Joan Ganz Cooney Center, en Estados Unidos, señala que el 60 por ciento de las aplicaciones más vendidas en iTunes son hechas especialmente para niños. Sin embargo, todo depende de la calidad del producto y de la vigilancia de los padres. Ari Brown, pediatra y portavoz de la AAP, en diálogo con SEMANA concluyó que "los medios digitales deben ser manejados como una dieta: no hay que sobrepasarse, sino limitarse a tomar lo más saludable". Por esta razón, se recomienda que el uso de dispositivos electrónicos sea restringido para los niños en la primera infancia y que sus momentos de esparcimiento no se reduzcan solo a descubrir el mundo a través de las pantallas.
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