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| 6/11/2013 12:00:00 AM

Nuestro murciélago interno podría ayudar a los invidentes

Algunas personas invidentes hacen chasquidos con la lengua o golpean su bastón contra el piso y usan el eco para ayudarse a desplazar.

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BBC
Los murciélagos se caracterizan por usar el sonido para trasladarse con éxito. Por eso nuevas investigaciones sugieren que todos podríamos usar nuestro "murciélago interior" para movilizarnos. Las personas ciegas son conscientes de esta técnica.

Investigadores en Southampton, en el sur de Inglaterra, descubrieron que todos podríamos hacer buen uso de los paisajes sonoros que nos rodean, seamos invidentes o no.

El nuevo estudio, que involucraba a personas con visión normal pero que tenían los ojos vendados y a ciegos, prestó atención a los mejores tipos de sonido para localizar un objeto.

El investigador principal, el doctor Daniel Rowan, catedrático en audiología de la Universidad de Southampton, dijo en una prueba que los sonidos más largos de medio segundo de duración facilitan las cosas.

"Lo que el experimento mostró es que a medida que la duración del sonido se iba acortando la capacidad de la gente de decir si un objeto estaba a la izquierda o a la derecha empeoraba. Tener una señal de duración más larga parece mejor que una corta".

Pero si uno desea saber algo diferente sobre un objeto -como cuán cerca está- es posible que una duración más corta, de apenas diez milisegundos, sea mejor.

"Algunos murciélagos que usan ecolocalización, si están de cacería, modifican su llamado al acercarse a su presa para revelar diferentes clases de información".

Nunca chocan

Claire Randall, ciega de nacimiento y usa la ecolocalización. "Creo que la primera vez que fui consciente de eso fue cuando tenía cinco años. Solía montar bicicleta y desarrollé la habilidad de desviarme al pasar por un poste de luz y lo evitaba por milímetros. Lo hacía con demasiada regularidad como para que fuera coincidencia".
 
Su madre se maravillaba de su capacidad para evadir obstáculos.

"Un día mi mamá me preguntó cómo me las arreglaba siempre para no chocar con el poste y mi única explicación posible era 'se oscurece en mis oídos'".

La historia de la ecolocalización es fascinante. En las décadas de 1940 y 1950 había la idea de que teníamos un sentido separado en la cara especialmente para detectar ecos.

Ahora sabemos que es el sistema auditivo es el que lo hace y, aunque los ciegos parecen haber perfeccionado sus habilidades, todos somos capaces de navegar usando el sonido.

Una razón por la cual las personas videntes podrían no explotar esta habilidad es que su mundo está dominado por la visión.

Esto se ve en el "efecto ventriloquia". En él se le atribuyen sonidos a un muñeco porque su boca se mueve y ocultando de dónde sale el sonido realmente: del ventrílocuo con rostro inexpresivo.

Investigaciones previas han empleado locaciones en la vida real, sin embargo, estos emplearon "obstáculos virtuales" representados por sonidos que imitan ecos de aquellos objetos imaginarios en audífonos usados por los participantes.

Hazañas extraordinarias

Los invidentes han perfeccionado sus habilidades auditivas.

Rowan comentó que "al usar objetos virtuales no había otras pistas disponibles. Por ejemplo, el crujido cuando un objeto se cambia de sitio o la ráfaga de aire a través de sus caras al mover algo".

“Hay algunos ecolocalizadores expertos que son capaces de hacer cosas asombrosas como montar bicicleta o jugar baloncesto. La organización World Access for the Blind (Acceso Mundial para los Ciegos) entrena a la gente para lograrlo. Pero sabemos menos sobre cómo los invidentes en general usan los ecos", explica Rowan.

Los hallazgos acaban de ser publicados en la revista especializada Hearing Research (Investigación Auditiva). Rowan espera que ayuden a mejorar las habilidades de ecolocalización.

"Una de las cosas con las que deseábamos contribuir con nuestra investigación era brindar algún fundamento científico que pudiera ayudar al desarrollo de programas de entrenamiento para ayudar a los ciegos a usar ecos que lleguen a sus oídos con mayor efectividad", concluyó.

La experiencia de Damon Rose, de la BBC

Un mes después de perder la visión a los 13 años, tuve mi primera lección de movilidad usando un bastón blanco.
Al golpear el piso de un corredor del colegio, sentí una extraña presencia en mi cabeza y oídos. Ligeramente confundido, le dije a mi instructora: "Creo que puedo escuchar las paredes".

"Tratemos algo", expresó, agarrándome del brazo y empujándome hacia adelante. "Ahora estamos caminando hacia el final del corredor... tú dime cuándo detenernos antes de estrellarnos". Al acercarnos, aumentó la presión hasta que sentimos que no podíamos seguir más. Cuando exclamé “alto”, estábamos a sólo dos centímetros y medio del final de la pared.

Aunque parece que ahora lo llamamos ecolocalización, mi instructora me dijo que tenía un buen "sentido del obstáculo". Y se siente como un sexto sentido, más que una simple interpretación de ecos.

Para muchos invidentes, la ecolocalización es el "sentido" más importante que usan cuando caminan en sus propias casas y otros entornos. Muchos de nosotros lo hemos usado durante años, pero raramente lo mencionamos porque es demasiado cotidiano.
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