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| 1/28/2017 8:39:00 AM

¿Por qué no se ha podido curar el cáncer?

La medicina ha logrado notables avances en la disminución de muertes por enfermedades crónicas, pero no ha podido hacer lo mismo con el cáncer. Los expertos explican por qué.

A diario aparece en los medios de información una noticia sobre un descubrimiento en el tema del cáncer. A pesar de eso, al sol de hoy, esta enfermedad no tiene cura. Apenas ahora se están viendo los primeros avances en prolongación de la expectativa de vida en ciertos tumores gracias al desarrollo de nuevos enfoques como la inmunoterapia y los medicamentos con un blanco específico. Aún así, los médicos son cautelosos a la hora de hablar de curación. Según los expertos, una de las principales razones es que aunque hoy se sabe mucho acerca de esta enfermedad, todavía falta bastante para conocerla completamente. Además hay que tener en cuenta que cuando se habla de cáncer no se hace referencia a una sola dolencia sino a un conjunto de patologías que pueden afectar cualquier parte del cuerpo. Por lo tanto, cada una se comporta de manera diferente.  

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Existen más de cien tipos de cáncer y los científicos aún no han logrado comprender del todo los mecanismos moleculares que impulsan el crecimiento de la mayoría de esos tumores malignos. “Hemos avanzado en su conocimiento y en algunos casos sabemos por qué aparece, pero tenemos muchos interrogantes que poco a poco vamos dilucidando, pero todavía sigue siendo un enigma”, asegura el oncólogo Carlos Castro, director científico de la Liga Colombiana Contra el Cáncer.

Gran parte de las neoplasias son azarosas, otras son hereditarias, otras prevenibles, pero es complicado saber cómo se van a comportar. Por eso, hablar de una cura absoluta para el cáncer por el momento es más un ideal que algo que se pueda materializar pronto. Aun así, los científicos no se dan por vencidos en su meta de encontrar mecanismos para frenar esta enfermedad, que mata a más de ocho millones de personas cada año.  

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Desde la quimioterapia, que fue el primer tratamiento que se utilizó para frenar el crecimiento de células malignas, se ha avanzado mucho. “Con tratamientos modernos y los grandes avances terapéuticos, incluso se ha podido curar el cáncer en casos como la leucemia o los linfomas”, cuenta Castro.

Uno de los grandes hitos ha sido que el cáncer ya no se ve como una enfermedad de un órgano específico sino como una en la que mecanismos moleculares causan la mutación de algunos genes. Este cambio de paradigma hace que hoy el mejor tratamiento para un tipo de cáncer, por ejemplo el del colon y recto, pueda servir contra otro tumor en otro lugar lejano en el cuerpo, como el seno. “Y se vienen muchas cosas prometedoras como la inmunoterapia”, explica Castro.

Este tipo de enfoque se basa en fortalecer el sistema inmune del paciente para que luche contra las células cancerosas. Lo esperanzador es que ha logrado remisiones de cáncer incluso por años en un tercio de los pacientes que se han sometido a estudios clínicos. El reto ahora es extender esos beneficios a otros pacientes, para lo cual se necesita entender cuáles tumores responderán a estas y otras terapias.

Gracias a una comprensión más profunda de la patología, así como de la biología celular y genética, el cáncer se puede tratar de manera personalizada, con las terapias dirigidas que van encaminadas a reconocer y eliminar solamente las células problemáticas, con lo que aumentan las tasas de supervivencia y disminuyen los efectos de los agresivos tratamientos tradicionales. “Que se acabe el cáncer, no creo, pero sí vamos a tener más herramientas para prevenirlo y controlarlo”, dice Castro.

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De hecho, ya existen esas herramientas para prevenir y controlar algunos tipos cáncer.  Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), “la quinta parte de todos los cánceres registrados a nivel mundial se deben a una infección crónica; por ejemplo, el papilomavirus humano (PVH) causa cáncer del cuello uterino, y el virus de la hepatitis B (VHB) causa cáncer hepático”. Estos se pueden evitar por medio de vacunas que atacan esos virus.  

En cuanto a prevención, se sabe que el tabaquismo es la principal causa evitable del cáncer en el mundo. “El 20 % de las defunciones por esta enfermedad se deben a su consumo”, según datos de la OMS. Según este organismo, el 30 % de las neoplasias se podrían prevenir si se llevan estilos de vida sanos como realizar actividad física regular, alimentarse de forma balanceada y moderar el consumo de alcohol.

Otra buena noticia es que los tipos de cáncer que más afectan a las personas en el mundo –el de mama, de cuello uterino y colorrectal– se pueden curar si se detectan a tiempo y se da el tratamiento oportuno y adecuado.  

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