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| 8/4/2009 12:00:00 AM

El paludismo puede haberse originado con los chimpancés

WASHINGTON (AP) — Un grupo de científicos cree que puede haber rastreado el origen del mortífero paludismo a los chimpancés.

En los últimos años, enfermedades como el VIH-Sida y el Ébola han sido rastreados a los chimpancés y un estudio difundido el martes demuestra que no es nada nuevo, según el Dr. Nathan Wolfe, un autor del informe en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias.

"El paludismo como enfermedad humana se remonta al comienzo mismo de la historia", dijo Wolfe, de la Universidad de Stanford y la Iniciativa Mundial de Pronóstico Viral, en una entrevista telefónica.

"Ahora está claro que una nueva enfermedad que salta exitosamente de un animal a un ser humano puede durar no solamente décadas sino milenios o más", agregó Wolfe. "Esto hace que sea vital la tarea de impedir futuras transmisiones de enfermedades de animales a seres humanos, no solamente para salvar vidas hoy, sino por la salud de muchas generaciones futuras".

Según el Centro de Control y Prevención de Enfermedades, todos los años más de un millón de personas, en su mayoría niños, mueren de paludismo en el mundo.

El paludismo es causado por un parásito, Plasmodium falciparum, transmitido de persona a persona por vía de los mosquitos.

Se sabía que los chimpancés pueden alojar un parásito relacionado, Plasmodium reichenowi. Los investigadores, encabezados por Wolfe y Francisco Ayala de la Universidad de California en Irvine, estudiaron chimpancés en Camerún y Costa de Marfil y hallaron que es más común de lo que se suponía.

Se creía que los dos parásitos derivaron de un origen común, dijo Wolfe, pero una comparación entre ambos indica que la versión humana más probablemente se desarrolló del tipo del chimpancé.

"Sabemos que el paludismo, aunque por lo menos de miles de años de antigüedad, no se originó en los seres humanos sino que fue introducido en nuestra especie presumiblemente por la picadura de un mosquito que se había alimentado previamente de un chimpancé".

Ahora, dijo Wolfe, el objetivo es aprender más sobre los parásitos del chimpancé y tratar de imaginar cómo se propagaron a la gente.

Los investigadores dijeron que el paso del parásito del paludismo a los seres humanos pudo haber ocurrido hace 2 a 3 millones de años, o tan recientemente como hace 10.000 años.

Una mejor comprensión de estos parásitos de chimpancés podría conducir a mejores tratamientos para el paludismo o incluso al desarrollo de una vacuna, dijo Wolfe.

La investigación fue financiada por el Instituto Nacional de Salud, la Universidad de Tufts y la Sociedad Geográfica Nacional.
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