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| 4/21/2011 12:00:00 AM

Lago de hielo seco indica que hubo tormentas de polvo en Marte

Los especialistas sospechaban que la reserva de dióxido de carbono estuvo alguna vez en la atmósfera de Marte, haciéndola más densa.

Marte puede parecer un lugar hostil, pero lo era aún más hace 600.000 años, según una nueva investigación que sugiere que el planeta tenía una atmósfera más polvorienta y tormentosa.

"Era un lugar desagradable para estar", dijo Roger Phillips, investigador en jefe del Instituto de Investigaciones del Suroeste. Explicó que el clima de Marte incluía enormes tormentas de arena.

La evidencia viene del hallazgo de un enorme lago subterráneo de hielo seco, o dióxido de carbono congelado, debajo del polo sur en cantidades mayores a las que esperaban los científicos. Los especialistas sospechaban que la reserva de dióxido de carbono estuvo alguna vez en la atmósfera de Marte, haciéndola más densa.

En el pasado geológico reciente, cuando el eje de Marte se inclinó, la luz del sol alcanzó la capa del polo sur, derritiendo parte de ese dióxido de carbono congelado. Esa emisión de gases habría hecho más densa a la atmósfera y causado más polvo en el aire, creando tormentas severas. En otras ocasiones, el dióxido de carbono regresaba al piso como parte del ciclo estacional.

Algo bueno se daba con este clima tormentoso: la atmósfera más densa de ese entonces significaba que había regiones del planeta donde probablemente existía agua líquida. El agua es considerada un ingrediente esencial para la vida.

Sin embargo, "no era el templado Marte tropical" que existía incluso miles de millones de años antes, dijo Phillips.

Actualmente, Marte es glacial, árido y constantemente bombardeado por radiaciones letales. Su atmósfera, formada en su mayoría por dióxido de carbono, es mucho más delgada que la que hay en la cima del Everest en la Tierra. De hecho, la atmósfera marciana es menos de 1% la de la Tierra.

El planeta rojo no siempre fue tan inclemente. Un laberinto de barrancos, cañones y cauces de ríos en la superficie apuntan a un pasado más cálido y húmedo muy al principio de la historia del planeta.

El depósito subterráneo de hielo seco, aproximadamente del tamaño del Lago Superior, fue descubierto utilizando un radar de perforación del suelo a bordo del Orbitador de Reconocimiento de Marte de la NASA diseñado para investigar debajo de la superficie. Los investigadores calculan que representa 30 veces más dióxido de carbono de lo que se creía previamente. Su presencia podría ayudar a explicar cómo es que ha desaparecido la mayor parte de la atmósfera marciana.

"En realidad es un tesoro enterrado", dijo Jeffrey Plaut del laboratorio de propulsión de la NASA que fue parte del equipo que descubrió el yacimiento que reportaron el jueves en línea en la revista Science. "Encontramos algo bajo tierra que nadie sabía que ahí estaba".
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