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| 5/28/1990 12:00:00 AM

HIP, HIP... !HURRA!

Se descubre gen vinculado con el alcoholismo.

El debate lleva ya largos años y se centra en el interrogante de si la herencia juega papel determinante en el problema del alcoholismo.
La pregunta ha inquietado especialmente a los cientificos norteamericanos, pues en los Estados Unidos esa enfermedad afecta a una de cada cuatro familias y uno de cada 500 bebes nace con retardo mental y deformaciones faciales por su culpa. Mas de 100 mil muertes se producen anualmente por su causa y 18 millones de norteamericanos abusan del alcohol, razón por la cual muchos creen que esa es la droga mas nociva destructiva que existe.

Aunque la mayoria de los especialistas en el tema acepta que exista una conjuncion de factores geneticos, culturales y ambientales que explicar el fenómeno, acaban de revelarse los resultados de una investigacion que ofrece evidencia solida sobre el papel clave que juega la genetica en el alcoholismo. Por primera vez, un equipo de cientificos norteamericano ha descubierto que existe un gen específico que expone a las personas a riesgo de convertirse en alcoholicas.

El hallazgo abre un camino para diseñar una prueba de sangre que permita identificar a las personas de alto riesgo, y para desarrollar nuevas drogas que prevengan el abuso del alcohol. Pero se necesitan mas investigaciones que establezcan con precision como opera el gen descubierto en el desarrollo del alcoholismo y en lo daños que produce la adiccion en higado, el cerebro y otros organos.

El equipo de cientificos estuvo dirigido por los doctores Ernest P. Noble (bioquimico y psiquiatra) de la Universidad de California en Los Angeles, y el doctor Kenneth Blum (farmacólogo) del Centro Cientifico para la Salud, de la Universidad de Texas Ellos han afirmado que el gen ligado con el alcoholismo es el receptor de la dopamina, un quimico que juega papel crucial en la intercomunicación de las células del cerebro. Segun anteriores investigaciones, la dopamina desempeña un rol en el comportamiento de búsqueda del placer, incluyendo el alcoholismo.
Los cientificos estudiaron el cerebro de 35 personas que murieron de esa enfermedad y de otras 35 que no eran alcoholicas. El gen estaba presente en el 77% de los alcoholicos y en el 28% de los no alcoholicos. Los investigadores identificaron el gen por medio de sofisticadas pruebas de laboratorio y analisis estadisticos. Pero sostienen que aun no se puede cantar victoria, pues es apenas un primer paso para determinar que efecto tiene ese gen en la bioquimica y en la fisiologia de un ser humano. Segun ellos, aun se necesitan mas estudios de laboratorio para documentar esos efectos e investigaciones con seres humanos, para establecer correlaciones entre los hallazgos y la presencia o ausencia del alcoholismo en los individuos y en las familias.
Los investigadores afirman que ningun gen por si sólo, incluido el que acaba de descubrirse, puede causar todas las formas de alcoholismo. Algunas personas con ese gen no se volvieron alcoholicas, mientras que otras que no lo tenian si lo hicieron. De ahi que se afirme que factores culturales y sociales pueden causar la enfermedad en algunas personas que no estan geneticamente predispuestas a ella.

La evidencia creciente de un factor genetico en el alcoholismo se deriva de un importante numero de investigaciones adelantadas tanto con animales como con seres humanos. Por ejemplo, los cientificos han desarrollado familias de ratas con diferentes predisposiciones geneticas para beber o no alcohol libremente. Y en estudios hechos con seres humanos, los de mellizos e hijos adoptados han revelado que el alcoholismo puede heredarse.

En general, son muchas las investigaciones que han demostrado que la genetica puede predecir mas facilmente el alcoholismo que los factores ambientales. Los hijos de los alcoholicos corren cuatro veces mas el riesgo de desarrollar la enfermedad que los hijos de los no alcoholicos. Tambien se han identificado diferentes tipos de patrones de ondas cerebrales en hijos jovenes de padres alcoholicos.

Los doctores Noble y Blum han abierto una luz de esperanza con su descubrimiento, pero afirman que aun falta recorrer camino para dar con la clave y la solucion. Estiman que se necesitan por lo menos cinco años para perfeccionar una prueba de sangre que permita detectar el gen descubierto, para con ello poder determinar que personas son susceptibles de volverse alcoholicas. Otras posibilidades se abren por el lado de las drogas. Ahora los investigadores pueden enfocar sus baterias para identificar medicamentos que ya existen o desarrollar nuevos, cuyo objetivo sea bloquear la accion del gen y asi prevenir la adicción y los daños organicos que ella causa. A pesar de que no todo esta hecho, las puertas se encuentran abiertas para hallar una salida definitiva al problema del alcoholismo.

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