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| 9/11/1989 12:00:00 AM

NO HAY SINO UNA

Los científicos estudian ese "ingrediente mágico" que hace insustituible la leche materna.

NO HAY SINO UNA NO HAY SINO UNA
Es bien sabido que no hay mejor alimento para un recién nacido que la leche materna. Los médicos y pediatras se hacen agua la boca enumerando los beneficios de la alimentación natural. Sin embargo, por miles de razones muchas mujeres no pueden amamantar a sus hijos y se ven en la necesidad de recurrir al tetero.
Durante las primeras semanas de vida, un bebé alimentado con leche materna tiene, por ejemplo, menos probabilidades de contraer gastroenteritis que uno alimentado con una fórmula hecha a base de leche de vaca.Pero en la actualidad, los investigadores han encontrado un sustituto de la leche materna que puede ofrecerle similares ventajas a los bebés que, por una u otra razón, tienen que ser alimentados con tetero. Sin embargo, por más que se le parece, el alimento que los químicos han elaborado carece de, por lo menos, un ingrediente clave: la lactoferrina, cuya importancia se descubrió recientemente. Aunque la lactoferrina se conoce desde hace 20 años, sólo hasta ahora se ha trabajado sobre su estructura.Lo ha hecho un grupo de químicos de Nueva Zelanda, con apoyo financiero del Instituto Nacional de Salud de Estados Unidos.
La primera leche que produce la madre se llama calostro y es particularmente rica en lactoferrina,un antibiótico natural. Esta sustancia protege al recién nacido de las bacterias que se pueden multiplicar en el estómago y los intestinos y que causan el vómito y la diarrea que en los países del Tercer Mundo pueden costar la vída al bebé. A medída que pasan los días, la cantidad de lactoferrina en la leche materna disminuye, pues el peligro derivado de los gérmenes decrece y las propias defensas del bebé se desarrollan. La leche de vaca no contiene lactoferrina. Las fórmulas de leche para bebé derivadas de la leche de vaca carecen de este componente esencial, que en el calostro puede ser tan alto como 15 gramos por litro y que se encuentra en una proporción de uno o dos gramos aun después de un mes.
La lactoferrina derrota a las bacterias, porque evita que estas tomen hierro, esencial para que los gérmenes se multipliquen rápidamente y se salgan de control. Negarles el hierro es controlarlos. Cada molécula de lactoferrina puede coger dos átomos de hierro y ocultarlos mateniéndolos lejos del alcance de cualquier tipo de bacterias al acecho. Los investigadores establecieron cómo actua la lactoferrina como agente para atrapar el hierro, en experimentos que descubren la estructura de la molécula. Esto se ha logrado mediante el cultivo de cristales de lactoferrina después de disolverla en sales de hierro.
Identificando la secuencia del ADN, que tiene el código de la lactoferrina humana y luego transfiriendo el codigo a otras especies, hace posible producirla para agregarla a las fórmulas consumidas por los bebes. Algun día, con técnicas de ingeniería genética, podrá lograrse que las vacas produzcan leche idéntica a la humana. Mientras tanto, las expectativas están puestas en que muy pronto estén en el mercado fórmulas para bebés con lactoferrina incluida, obtenida por biotecnología. Esto, índudablemente, dará protección adicional a los bebes que se alimentan con tetero.
Pero todavía hay cosas por investigar. Se sabe, por ejemplo, que la leche de cada mamá es diferente y que cada una se adecúa a su bebe. Ademas de los nutrientes y la lectoferrina que contiene cada leche, tambien hay todos los anticuerpos que la madre ha producido para proteger a su bebé de las infecciones a las cuales ella y él están expuestos. Así, pues, y a pesar de las buenas noticias de los investigadores, no hay un sustituto real para la leche materna y nunca podrá haberlo.






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