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| 1/11/1988 12:00:00 AM

LA ABEJA MAS ANTIGUA DEL MUNDO

En una cápsula de ámbar se descubre una abeja de 80 millones de años

La resina de las coníferas, por su propiedad para endurecerse sin perder su transparencia, ha resultado ser una excelente cápsula para viajar a través del tiempo. Su último pasajero conocido es una pequeña abeja carente de aguijón,que quedó atrapada en su pegajosa textura hace 80 millones de años. Los científicos que la estudian creen que el descubrimiento, que dobla en edad a la abeja más antigua conocida hasta ahora, ayudará a explicar la forma como ha evolucionado la especie a través de los años y, además, traerá importantes pistas sobre el origen de las plantas con flores.

El viaje al laboratorio tomó, sin embargo, varias etapas. De forma increíble, el especimen permaneció por muchos años en una colección conservada en el Museo Americano de Historia Natural de Nueva York hasta que fue redescubierta por el doctor David Grimaldi, curador asistente de la institución. En una entrevista con el New York Times, el doctor Grimaldi afirmó que en cuanto la vio, "supe que era la abeja más antigua que se hubiera encontrado jamás".

Un análisis químico reveló que el ámbar resultante del endurecimiento de la resina provenia de una conífera primitiva de la familia de la Araucaria y que tenía más de 80 millones de años de antiguedad. Sin embargo, no se ha hecho ningún experimento con la abeja misma, pues se considera que la mayor parte de su materia orgánica se ha descompuesto. Lo que se puede ver a través del ámbar traslúcido es la caparazón del insecto recubierta por una delgada capa de carbón, pero los detalles de sus patas, alas, abdomen y cabeza son tan precisos que los investigadores pueden sacar muchas conclusiones .

En su trabajo conjunto con el doctor Charles D. Michener, entomólogo investigador de la Universidad de Kansas en Estados Unidos, Grimaldi concluyó que se trata de una especie del género Trigona de la subfamilia conocida como Meliponina, de la cual aún se conservan especies sobrevivientes en regiones tropicales, que se distinguen claramente de las demás por su rara característica de no tener aguijón .

Ambos investigadores han hecho especial hincapié en la importancia de que la abeja carece de aguijón, pues ello indica que se trataba, con todo, de una especie bastante evolucionada. Otra característica bastante "moderna" de la abeja encontrada son sus patas traseras y sus alas. La estructura de ambas indican, según los investigadores, que la abeja transportaba el polen de la misma manera que las abejas de hoy. "Esto es sorprendente, pues mucha gente hubiera pensado que en 80 millones de años podría haber evolucionado mucho más. Estas abejas seguramente llegaron a un nivel adecuado de evolución y allí se quedaron", afirma el doctor Michener.

Lo que también significa esa observación es que para alcanzar esos avances, las abejas debieron tener una evolución "relativamente rápida" que parece confirmar, según Michener, la teoría de que las primeras abejas se remontan a 125 millones de años atrás. También parece probada la idea tradicional de que el origen y la diversificación de las plantas con flores vino de la mano de las abejas, sobre la suposición, que parece sacada de la sabiduría popular, de que las flores requieren que las abejas las fecunden con el polen y que éstas necesitan de las flores para alimentarse con su néctar.

Los más claros hallazgos de la paleobotánica indican que la difusión de las plantas florescientes puede haberse producldo en una epoca cercana a los 125 millones de años atrás. En esa época aparecieron las angiospermas en pleno Cretáceo, que es precisamente cuando se cree que la abeja de marras quedó atrapada, para regocijo de los científicos, en una cápsula del tiempo. --
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