Miércoles, 7 de diciembre de 2016

| 1988/02/08 00:00

LA MATERIA DE LOS SUEñOS

Los científicos estan induciendo y retardando los sueños para estudiar por qué ocurren

LA MATERIA DE LOS SUEñOS

El sueño REM, un estado paradójico y misterioso, caracterizado por veloces movimientos de los ojos, ha permitido a los científicos realizar nuevos descubrimientos sobre la química del cerebro. A medida que el cerebro registra intensa actividad durante el sueño REM, el cuerpo entra en un estado temporal de parálisis benigna. Es la etapa en la que ocurren los sueños, pero la mayoría de los sueños eluden los alcances de la memoria.
Uno de los objetivos de estos estudios es el de responder un interrogante que ha mantenido en vilo a los investigadores durante generaciones: ¿por qué sueñan las personas? Los científicos también desean determinar si soñar es necesario, así como comprender los mecanismos y la química de los sueños. Estos estudios, adicionalmente, podrían permitir a los médicos entender mejor el cerebro en lo que respecta a su salud y a su enfermedad. Algunos científicos ven la fase del sueño como un posible modelo para el estudio de procesos cerebrales bizarros que ocurren en algunos entermos mentales.
Sin duda alguna, una muestra de una seria depresión es la de que el sueño REM frecuentemente aparece muy temprano en el ciclo del sueño. Tratamientos con droga dirigidos a aliviar la depresión, muchas veces tienen el efecto de demorar la fase de los sueños.
Una de las circunstancias que produce esta etapa de los sueños es la abundancia de acetilcolina en el cerebro. Este químico, uno de los principales neurotransmisores del cerebro, es una sustancia que las células nerviosas utilizan para comunicarse con sus vecinas.
El avance más importante en este campo en los últimos cinco años ha sido la capacidad de producir el sueño REM experimentalmente con drogas. El estado de los sueños puede ser producido abruptamente en animales, cuando una sustancia que actúa como la acetilcolina es inyectada directamente en algunas células nerviosas del cerebro. En algunos experimentos con gatos, las respuestas han sido dramáticas. El sueño REM ha comenzado entre los dos y tres minutos posteriores a la inyección, en lugar de la media hora que se necesitaría con el método natural. La fase de los sueños ha durado entre dos y cuatro horas, en lugar de los seis minutos habituales .
Casi todo el sueño humano se produce durante la etapa REM y soñar ha sido algo que tradicionalmente ha producido intensa fascinación en todas las civilizaciones en cada época de la humanidad. La etapa del sueño y sus características claves fueron descubiertas a comienzos de los años 50, pero esta fase del sueño todavía mantiene intrigados a los científicos, por que podría arrojar claves importantes para funciones cruciales del cerebro de una persona dormida, así como de las demás funciones cerebrales.
Una teoría del sueño REM sostiene que el cerebro que duerme forma imágenes y escenas en el proceso de tratar de interpretar sus propias señales internas. Esta teoría fue propuesta hace 10 años, con la ventaja de que ofrecía una explicación del sueño totalmente diferente a la teoría de Freud de que los sueños son una expresión disfrazada y censurada de las ideas prohibidas.
HISTORIAS INVENTADAS
Los científicos han planteado una hipótesis según la cual el movimiento que se percibe se convierte en parte de la trama del sueño. Esta hipótesis se confirma en el análisis que han hecho de 104 sueños descritos por personas que fueron despertadas al final de episodios del sueño REM. La mayoría de los sueños analizados incluían correr, caminar y comportamientos similares que podían esperarse de un cerebro que inventa historias para hacerlas concordar con señales internas. "La teoría constituye un reto para la idea psicoanalítica de que los múltiples aspectos insignificantes del contenido de un sueño son el resultado de un gran esfuerzo para disfrazar el significado de los deseos inconsedentes", afirma el doctor J. Allan Hobson de la Escuela de Medicina de Harvard. Sin embargo, Hobson no sugiere que el contenido del sueño sea fortuito o casual. "Los sueños de un individuo pueden contener imágenes psicológicas y preocupaciones que son exclusivas suyas", afirma Hobson. Por su parte, el doctor Robert W. McCarley, también de la Escuela de Medicina de Harvard, señala que las imágenes bizarras de los sueños -como la hazaña de volar, por ejemplo- vale la pena estudiarlas como algo temporal e inofensivo, pero que puede arrojar luces sobre un modelo de enfermedad mental.
La cualidad bizarra de los sueños probablemente tiene sus raíces en la neurofisiología del sueño REM, según el punto de vista de algunos investigadores. El carácter bizarro de los sueños, según ellos, es probablemente una consecuencia de cambios en las propiedades del cerebro y podrían no tener ningún significado psicológico particular.
DE TIEMPO ATRAS
Los especialistas diven que el sueño REM debe tener funciones útiles, porque se ha conservado a través de la evolución de los mamíferos y porque es difícil, tal vez imposible, eliminarlo.
Cuando se lo demora despertando al que duerme cada vez que comienzan los rápidos movimientos de los ojos, el REM retorna más insistentemente en episodios siguientes de sueño. Hay animales que han muerto durante experimentos en los cuales el sueño REM ha sido impedido por períodos largos. El sueño REM se puede impedir durante períodos largos mediante el uso de drogas inhibidoras utilizadas en el tratamiento de la depresión. La fase de los sueños se reinicia cuando se descontinúa la droga y la depresión no reaparece con la renovada actividad de soñar.
En una persona normal, cada episodio del sueño REM está precedida por cuatro estadios de sueño que duran cerca de 90 minutos. En ellos la actividad física y del cerebro se disminuye progresivamente. El sueño REM mismo es una paradoja en la que el cerebro abruptamente se vuelve más activo, mientras el resto del cuerpo, excepto los ojos, permanece inerte.
En muchos aspectos, la actividad eléctrica del cerebro que sueña es la misma del cerebro de alguien que camina. Pero la química es enteramente diferente. En el sueño REM las células nerviosas que utilizan acetilcolina están activas, mientras que aquellas que dependen de otros neurotransmisores, como la norepinefrina y la serotonina, están tranquilas.
¿EL FETO SUEñA ?
El sueño REM es experimentado virtualmente por todos los mamíferos. El bebé humano duerme cerca de 16 horas diarias y la mitad del tiempo es sueño REM. Esta etapa del sueño en realidad comienza en el feto a la semana 23 de la gestación.
Pero... ¿sueña el feto? Si lo hace, ¿qué sueña? Nadie lo sabe. ¿Cuál es la función vital del sueño REM que ha sido aparentemente preservada a lo largo de la evolución de los mamíferos? Tampoco nadie lo sabe.
Toda la experiencia humana sugiere que las fases en las que no se presentan sueños representan períodos de descanso y recuperación, pero esto no parece coincidir con las características del sueño REM, en el cual el cerebro es altamente activo y consume cantidades considerables de energía.
De hecho es una particular etapa de sueño profundo. Los músculos del que duerme no responden a señales del cerebro y el cerebro escasamente responde al mundo exterior. Pero las ondas cerebrales del que sueña son más parecidas a las del sueño ligero. Los ojos se mueven rápidamente y partes del cerebro parecen estar tan activas como en la vigilia.
Hay quienes sugieren que la fase de los sueños del sueño ayuda al cerebro a descargar la información innecesaria e indeseada acumulada durante el día.
MANTENIMIENTO DE LOS CIRCUITOS
Otro concepto atribuye al sueño REM una importancia más constructiva. El doctor Hobson sostiene que en los animales que se están desarrollando y en los animales adultos, el sueño REM podría garantizar el mantenimiento de los circuitos que son críticos para la supervivencia así no se utilicen mientras están despiertos.
Las complejas interconexiones entre las células nerviosas en el cerebro parecen darse a través del uso de las células y ellas necesitan ser utilizadas para mantenerse. En el feto, la clase de la actividad de las células nerviosas que ocurre en el sueño REM, puede ayudar a establecer circuitos nerviosos en el cerebro que serán necesarios después del nacimiento.
Por otra parte, el hecho de que el uso de algunos neurotransmisores como la norepinefrina y la serotonina se disminuya durante el sueño REM, puede ser relevante. Esos neurotransmisores están en continuo uso durante las horas en que se está despierto. El sueño REM puede ayudar a reaprovisionar al cerebro.
Los investigadores creen que las nuevas investigaciones sobre la química y el circuito nervioso de la etapa de los sueños del sueño tiene importantes implicaciones. Para la fisiología, el interés mayor radica en aprender cómo el cerebro moldea el comportamiento. Para la psiquiatría, la investigación ofrece pistas sobre la forma como los diferentes comportamientos, normales y anormales, son controlados por el cerebro.

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