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| 8/6/2018 12:00:00 AM

La mina más moderna del mundo

Carlos Contreras, un mexicano que nunca había minado esmeraldas, ha sido el encargado de convertir a las minas de MTC en el ejemplo de cómo tecnificar la extracción de la gema. Aunque sigue creyendo que es imposible predecir su aparición.

la mina mas moderna del mundo Una de las ventajas de la rampa es que permite el acceso de equipo mecanizado a la mina, que antes era imposible. Foto: Esteban Toro Martínez

Cuando Carlos Contreras llegó a la mina de Puerto Arturo en 2012, los socavones eran pequeños, encerrados, de madera e inestables en algunas partes. Las minas y los recovecos de entonces lucían más bien artesanales. Su misión consistía en hacer una perforación vertical en la tierra de hasta 300 metros. Pero decidió, en cambio, construir una rampa por iniciativa propia.

“Pensé que sería mejor, más versátil”, cuenta este ingeniero de minas mexicano con 42 años de experiencia en el sector y actual director técnico de las minas de MTC en Muzo. Para que su proyecto secreto fuera aprobado tuvo que intervenir Charles Burgess, presidente de la compañía, ante los inversionistas extranjeros. Con su respaldo, Contreras dejó aquella rampa piloto y empezó a construir la joya de la corona de la tecnificación de la mina: la Rampa JD. “En lo que se refiere a infraestructura, a accesos a los lugares de producción, la mina ha dado un vuelco de 180 grados”.

Con tres metros y medio de ancho y tres de altura, la Rampa JD permite el acceso de equipo mecanizado a la mina, que antes era imposible. Otra ventaja, pese a que el proceso es más demorado que el de hacer un pozo, es que con una rampa es posible detenerse en cualquier punto y empezar a excavar desde allí. De los 3.000 metros que se deben construir para llegar a los 300 metros de profundidad, ya se han hecho 1.200. “¿Por qué 300 metros? Porque hay un cierto límite de temperatura para la formación de la esmeralda”, explica Contreras.

Junto con la rampa, MTC está usando una máquina ‘Raise Boring’, similar a la que se empleó para rescatar a los 33 mineros atrapados en la mina San José de Chile en 2010. Bautizada ‘Robbins’, es una tuneladora vertical capaz de perforar una pulgada de roca en un minuto y hacer un pozo de 1,2 metros de diámetro en un mes, una labor dispendiosa que demoraría entre siete y ocho veces más con trabajadores. La Robbins se está usando para mejorar la ventilación en la mina porque “ninguna esmeralda vale la vida de un trabajador”, advierte Contreras. La idea es usarla también para hacer más pozos.

Otro frente en el que se está avanzando es en el lavado y selección de las gemas. Hoy se meten en una especie de lavadora. Los operadores deben inspeccionar y seleccionar manualmente las esmeraldas, pero “llega un momento en que te cansas y empiezas a ver todo verde”, afirma Contreras. Para evitar ese desgaste y que el proceso no dependa del ojo humano, se instalarán unos medidores biométricos que distinguirán el color de la piedra.

Por cuenta de todos estos avances, “creo que somos una de las minas más tecnificadas del mundo”. Sin embargo, encontrar métodos más avanzados para sacar las esmeraldas de la piedra no es tan sencillo. “Hemos pensado en cómo tecnificar la extracción, pero puedo decir que es imposible”, asegura Contreras. Si se usan máquinas o explosivos, existe el riesgo de dañar las gemas. Por esto se sigue recurriendo al trabajo manual del geólogo picador.

“Es difícil encontrarla, es difícil buscarla y cuando se consigue no se sabe qué calidad ni qué cantidad se va a encontrar”, sentencia, a pesar de que se están haciendo estudios geológicos preliminares para saber qué materiales y elementos químicos están asociados con la aparición de las esmeraldas. Esto permite determinar por dónde avanzar, reduciendo el factor azar en la búsqueda de las piedras. “Ahora, no vamos a lo seguro, pero sí a lo confiable”, dice Contreras, responsable de convertir a Puerto Arturo en la mina de esmeraldas más avanzada del mundo.

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