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| 3/17/1997 12:00:00 AM

A MITAD DE CAMINO

Terminada la primera ronda de las eliminatorias Colombia quedó al tope, pero Argentina desnudó sus flaquezas. Y falta mucho para llegar a Francia 98.

A MITAD DE CAMINO, Sección Deportes, edición 772, Mar 17 1997 A MITAD DE CAMINO
Por la forma como fue diseñada, la eliminatoria suramericana para el mundial de fútbol Francia 98 ha sido lo más parecido a un maratón: larga y extenuante. Colombia arrancó disparada desde el pistoletazo inicial y recorrió lamitad del trayecto a un ritmo endemoniado. Para picar en punta y adueñarse del liderato se valió de la experiencia de un grupo de hombres liderados por 'El Pibe' Valderrama, Freddy Rincón y Leonel Alvarez, quienes tan sólo tuvieron que repasar un libreto que conocían de memoria. Pero ésta, que en un comienzo pareció ser una ventaja definitiva para los colombianos, puede no serlo tanto en el futuro.
Pese a la derrota que sufrió Colombia 0-1 frente a Argentina el miércoles pasado, la selección se mantiene como líder del grupo gracias a los dos goles de diferencia que tiene sobre Paraguay. Pero es un hecho que, dados los partidos que quedan por delante (ver gráfico), los paraguayos son firmes candidatos a arrebatarle ese lugar a los colombianos. Y nada de raro tendría que otros equipos se metan en la disputa. En 11 meses de partidos todas las selecciones que participan en la eliminatoria unas más que otras, por supuesto han aprendido a asimilar el sistema de clasificación. Con algo que a la larga podría convertirse en una ventaja sobre Colombia: haberlo hecho con equipos renovados.
La selecciones que siguen de cerca a la de Colombia en la tabla de posiciones Paraguay, Argentina y Ecuador han logrado recortar la distancia que el conjunto de Hernán Darío Gómez les había sacado en los primeros partidos. Estos tres equipos para sólo mencionar a los que lograron más puntos utilizaron la primera mitad de la eliminatoria para adoptar una estrategia que Colombia sólo aplicó tímidamente: ajustar tácticas y, sobre todo, variar sus líneas de jugadores.
Por eso, cuando comiencen los partidos de vuelta, la brecha de la experiencia _que jugó inicialmente a favor de los colombianos_ no será tan definitiva. Esos conjuntos enfrentarán la fase decisiva de las eliminatorias con hombres jóvenes y experimentados. Colombia, entre tanto, seguirá dependiendo en gran medida del grupo de veteranos que Gómez armó con el objetivo de clasificar.
Y ese objetivo se cumplirá, seguramente, pues la diferencia que tiene la Selección Colombia en rendimiento y puntaje con respecto a los últimos cinco de la tabla le asegura que, de mantener su nivel en los partidos que jugará en casa por lo menos, obtendrá uno de los cupos entre los cuatro primeros.Menos fácil será, sin embargo, que se mantenga en el tope de la tabla, pues en igual o mejor situación están los paraguayos y los argentinos, quienes no sólo inician los partidos de vuelta dentro del grupo de los mejores sino que tienen la inmensa ventaja de tener por delante cinco juegos como locales (ver gráfico).
Más allá de estas consideraciones, el final de la primera ronda y el resultado contra los argentinos ha despertado una inquietud: ¿qué tan buen negocio hizo Gómez al preferir jugársela desde el comienzo con un equipo de veteranos y no con uno de jóvenes?Si algo ha quedado claro con equipos como el de Passarella en los primeros ocho partidos es que, gracias al hecho de haber probado más de 40 jugadores nuevos en su selección, el estratega austral no sólo tendrá suficientes hombres para finalizar bien la eliminatoria sino que al llegar a Francia tendrá un equipo joven y experimentado.
Colombia, en cambio, podría quedarse a mitad de camino al obtener la clasificación y tener que armar un nuevo equipo con miras al mundial. Y en ese punto radica muchas veces la diferencia entre los que salen por la puerta de atrás y los que entran a los libros de historia. En los partidos de vuelta la veteranía pesará menos.

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