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| 8/15/2004 12:00:00 AM

Rebelde con causa

A pesar de que el Banco de la República sigue comprando divisas y el gobierno anuncia que no se quedará quieto frente a la revaluación, el dólar se resiste a subir.

Rebelde con causa, Sección Economía, edición 1163, Aug 15 2004 Rebelde con causa
El ministro de Agricultura Carlos Gustavo Cano anuncia que el país está frente a un problema de "seguridad nacional". El presidente Álvaro Uribe se reúne con su equipo económico para estudiar posibles soluciones. Y los exportadores se quejan una y otra vez argumentando que así no hay negocio que aguante. El culpable de todo este revuelo es el precio del dólar, que a pesar de anuncios, reuniones y quejas, sigue empeñado en bajar.

Entre el primero de enero y el 31 de julio de 2004, la tasa de cambio cayó 6 por ciento, al pasar de 2.778 a 2.612 pesos por dólar. En las últimas dos semanas siguió perdiendo terreno y el 10 de agosto llegó a 2.597 pesos, un precio que no se veía desde mediados de 2002. ¿Qué está pasando?

Que los dólares abundan en el mercado. Colombia está recibiendo más divisas de las que gasta pagando sus importaciones y sus deudas. Y aunque el Banco de la República y el gobierno han comprado 1.814 millones en lo corrido de 2004, esto no ha sido suficiente para contener el desplome de la tasa de cambio.

Para explicar esta sobreoferta de dólares suele hablarse de las remesas que están enviando los colombianos residentes en el exterior o del buen desempeño de las exportaciones. Pero al revisar las cuentas cambiarias del Banco de la República se encuentra que esto no es del todo cierto. Si bien las remesas siguen siendo una importante fuente de divisas, entre enero y julio de 2004 apenas aumentaron 5 por ciento frente al mismo período del año anterior. Las exportaciones, de otra parte, crecieron en estos siete meses en 554 millones de dólares, pero las importaciones lo hicieron en mayor proporción: 610 millones de dólares. Es decir, salieron más divisas por las compras al exterior que las que entraron por las ventas a otros países.

Los dólares, entonces, también están llegando al país por otras vías. Según las cifras de la balanza cambiaria hasta julio de este año, la que más ha aumentado es la de los cambistas profesionales, es decir, quienes se dedican a transar divisas con los viajeros y, en general, con los colombianos que traen dólares en efectivo. A través de ellos entraron al mercado cambiario 749 millones de dólares en los primeros siete meses de 2004, esto es, 163 por ciento más que en ese mismo lapso de 2003. La preocupación de las autoridades es que por esta vía se esté lavando dinero del narcotráfico, por lo que el Banco de la República decidió poner un tope de 10.000 dólares a las divisas que entren o salgan del país en efectivo.

Otro camino por el que están entrando dólares al país es el de los inversionistas extranjeros. Entre enero y julio de 2004 trajeron 1.219 millones de dólares, 31 por ciento más que en 2003, dirigidos especialmente a inversiones en el sector petrolero.

Además de la mayor oferta, el otro factor que jalona la tasa de cambio hacia abajo es la menor demanda. Las empresas están comprando menos divisas en el mercado para pagar sus deudas en el exterior. Además, muchos colombianos que antes preferían adquirir dólares para invertirlos fuera del país han decidido dejar de hacerlo.

El gran interrogante ahora es qué pueden hacer el Banco de la República y el gobierno para atajar la caída en el precio del dólar. Para el emisor, seguir comprando dólares y sacando pesos al mercado tiene un gran riesgo: que aumente la inflación y, por esa vía, las tasas de interés. El gobierno, que paradójicamente se ha ahorrado casi dos billones de pesos con la revaluación ya que reduce el valor en moneda local de su deuda externa, tampoco tiene mucho margen de acción. El ministro de Hacienda Alberto Carrasquilla descartó medidas poco ortodoxas, como imponer restricciones a la entrada de capitales. A los exportadores, entonces, les va tocar esperar y cruzar los dedos para que, por efecto de la oferta y la demanda, se revierta la tendencia a la baja del billete verde.

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