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| 10/28/2006 12:00:00 AM

La expedición

Fue la entrada del conocimiento científico a Colombia. Un grupo de aventureros, encabezados por José Celestino Mutis, descubrió los tesoros que aguardaba la tierra.

La expedición La expedición
Entre quienes se radicaron en territorio de la Nueva Granada durante la época colonial, uno de los personajes que dejaron más honda huella fue José Celestino Mutis. Esto resulta admirable si se tiene en cuenta que no fue político, aunque llegó a ejercer una notable influencia en el virreinato, al punto de considerarse a sí mismo como 'Oráculo del Reino'.

Mutis puede ser considerado como prototipo de los ilustrados; era médico de profesión, pero en el Nuevo Reino de Granada se desempeñó con éxito como catedrático, mineralogista, sacerdote y naturalista. Vino como médico personal del virrey Pedro Messia de la Cerda y al llegar a Cartagena se le abrió un mundo nuevo, en el que sobresalían una fauna y una vegetación tropicales que desbordaban cualquier expectativa. A partir de este entonces tuvo como meta realizar una gran expedición para lograr ese propósito.

Esta fue el resultado de varios factores; de una parte, el territorio de América tropical era desconocido desde el punto de vista científico; su geografía, su clima, su flora y su fauna resultaban muy atractivas como sujeto de estudio. Por ello Mutis se empeñó en estudiarlas y promovió la idea de adelantar una expedición, iniciativa que finalmente encontró eco en el virrey Caballero y Góngora. De otra parte, las políticas propias del iluminismo hacían urgente estudiar los recursos naturales de los territorios de ultramar y ponerlos al servicio de la sociedad. Así nació como empresa auspiciada por el Estado en 1783. Mutis organizó una metodología propia que incluía la recolección de las muestras en el campo, su diagnosis y descripción detallada, incluidos datos relativos al entorno de cada especie y a su utilidad.

En desarrollo de la Expedición, cuyos trabajos duraron cerca de 30 años, se descubrieron y describieron cientos de plantas. A pesar del esfuerzo realizado, la labor adelantada por sus miembros se perdió, en parte porque el trabajo científico quedó inédito y en parte porque faltó estudio y análisis. Al producirse la reconquista, los materiales de la Expedición (el herbario, más de 6.000 láminas, los mapas, la correspondencia, los apuntes y los manuscritos) fueron enviados a España. En este proceso se perdió la correspondencia existente entre los pliegos del herbario, las láminas, los apuntes diagnósticos y las descripciones. En Colombia quedó la sensación de que un tesoro nacional había sido arrebatado.

Con el paso del tiempo, lo descubierto dejó de ser novedad y la gran mayoría de las especies ilustradas y analizadas fueron estudiadas por otros botánicos a quienes se acredita su descubrimiento. Por ello, la labor de la Expedición perdió buena parte de su valor científico, aunque conserva su valor artístico e histórico. Mutis pasó a la historia no tanto como un gran científico, sino como un promotor de ciencia y de cultura.
 
*Director de la Academia Colombiana de Historia

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