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| 3/30/2003 12:00:00 AM

La universidad 'on-line'

La falta de tiempo, los altos costos de los programas presenciales o la oportunidad de obtener un título en el exterior sin salir de la casa hacen de la universidad virtual una nueva alternativa para acceder a la educación superior.

Aunque parezca lejano, hasta hace algunos años miles de colombianos cursaban la primaria o el bachillerato a través de la radio y la televisión.

Bajo un exitoso programa de educación a distancia los habitantes de apartadas regiones y de barrios marginales desarrollaban unos módulos educativos que eran reforzados con programas emitidos en horarios establecidos. Y aunque las clases no eran muy amenas sirvieron para reducir enormemente el analfabetismo del país.

Hoy en día, con el desarrollo e integración de las tecnologías audiovisuales e Internet, las universidades han encontrado un nuevo canal para llevar sus carreras y programas a más estudiantes y, con esto, sacar a miles de colombianos del nuevo analfabetismo. Por eso, aunque se han transformado los medios, la intención sigue siendo la misma: proporcionar a un mayor número de personas el acceso a la educación.

En Colombia cada vez son más las universidades que bajo el concepto de educación virtual, una adaptación de la educación a distancia, han expandido en la red sus programas de pregrado, maestrías y diplomados.

El funcionamiento de este tipo de cursos es más o menos el mismo en la mayoría de los casos: el estudiante se inscribe en el programa que escoja, se le asigna un tutor (también on line) y a través del correo electrónico, páginas web, videoconferencias y foros de discusión desarrolla las actividades propuestas, leyendo, resolviendo sus inquietudes y presentando trabajos que demuestren su progreso. Todo esto se realiza al ritmo del alumno, que dispone de su tiempo y de su espacio como mejor le parezca.

Como en el modelo original, muchas de estas clases virtuales se complementan con asesorías a las que el estudiante asiste personalmente, bajo un tipo de programa llamado bi-modal.

También hay programas denominados Taylor-made, o hechos a la medida, que son ofrecidos a empresas o grupos que tienen intereses especiales. Es una forma de capacitar a empleados a bajo costo con la calidad de la formación universitaria. Esta modalidad permite que las personas tengan su propio currículum, enfocado a sus capacidades y necesidades, haciéndolos más competitivos. Además, todo lo que se va aprendiendo se puede desarrollar a nivel laboral.

Virtual U

Dentro de la aparición de los programas de educación superior que existen en el país hay algunos, como los de la Universidad Jorge Tadeo Lozano, que poseen aulas virtuales para trabajar conjuntamente con sus sedes de Bogotá y Cartagena. Otras, como la Universidad Autónoma de Bucaramanga (Unab) tiene diplomados y posgrados a través de Internet y, próximamente, tendrá un programa de pregrado en contaduría pública.

Incluso instituciones con amplios recorridos de educación no presencial, como la Unad (Universidad Nacional Abierta y a Distancia), que tiene estudiantes en 22 departamentos, han encontrado en Internet un complemento a sus carreras, con material y clases disponibles en la red.

Otras universidades desarrollan programas conjuntos con instituciones extranjeras, como el Instituto Tecnológico de Monterrey (TEC) en México, la Universidad de Quilmes en Argentina, Universidad Abierta de Cataluña, en España, y la Universidad de British Columbia, en Canadá, para que los estudiantes puedan tomar diplomados o maestrías en áreas como administración de negocios (en inglés MBA), que les otorgan títulos válidos no sólo en Colombia sino también en el país donde se origina el curso.

Incluso Internet está siendo usado por investigadores para trabajar en línea. Por ejemplo, la Red Mutis reúne a universidades de Ibagué, Manizales, Bucaramanga y otras ciudades, que han encontrado en el modelo virtual no sólo una opción de aprendizaje sino también una herramienta de consulta y contacto con el resto del mundo, ya que los centros educativos de mayor prestigio manejan publicaciones, bibliotecas y hemerotecas virtuales que diariamente consultan estudiantes y profesores desde diferentes puntos del planeta.

La educación virtual tiene ventajas desde el punto de vista de la "democratización del conocimiento", a la vez que personaliza el proceso de aprendizaje. Para Gabriel Burgos Mantilla, rector de la Unab, "la universidad virtual tiene muchas fortalezas, pero una de las más importantes consiste en que si el estudiante no participa, no escribe y no produce, entonces no existe, mientras que en la educación presencial vemos estudiantes que pasan una carrera completa sólo presentando las evaluaciones semestrales".

Actualmente el TEC ofrece maestrías y posgrados en línea para estudiantes de habla hispana interesados en completar su formación. Sólo en posgrados virtuales el TEC tiene matriculados cerca de 5.700 alumnos, pero se calcula que hay un mercado cercano a los 35 millones de personas distribuidas entre Latinoamérica, España y la comunidad latina de Estados Unidos que podrían ser alumnos potenciales de este sistema educativo.

Los programas de educación virtual están diseñados de tal manera que los estudiantes no requieren una tecnología sofisticada para acceder a ellos: un computador con un navegador actualizado, el manejo de los programas básicos de office y un servidor que les proporcione una buena calidad en la conexión son suficientes para entrar al mundo ilimitado del conocimiento en línea.

Para Iván Trujillo, gerente general para Colombia del portal Universia, que maneja varias propuestas de educación en la red, hay una barrera cultural sobre la que se debe trabajar para convencer a la gente de que el modo no tiene por qué afectar la calidad. "Los estudiantes deben investigar las opciones y animarse a ingresar a los cursos para probar su efectividad. De hecho, hay algunos que no tienen ningún costo y son una buena manera de ensayar".

José Escamilla es el director de la Escuela de Graduados en Educación de la Universidad Virtual del TEC. Para él es importante que las personas se informen bien con respecto a los programas virtuales. "Así como hay propuestas muy dinámicas, basadas en el estudio de casos y con estrategias didácticas, hay otras que se asemejan mucho a los modelos de educación tradicional, por lo que deben escoger un sistema que realmente les sirva".

En las propuestas dinámicas se pretende que el estudiante no se limite al computador y además se promueve la interacción con su tutor y sus demás 'compañeros virtuales' a través de la red. Se forman grupos de trabajo entre personas de diferentes nacionalidades, de tal manera que además de la relación académica se hacen nuevos amigos y se conocen otras culturas.

Escamilla añade que, en el caso del TEC, se han visto en la necesidad de adaptarse a las políticas educativas de países como Colombia, en donde la legislación para homologar una maestría es bastante estricta. "Ahora el Ministerio de Educación busca que los estudiantes se involucren más en la investigación y las tesis".

Bien sea como complemento o competencia de la educación tradicional, lo cierto es que la educación "en línea", como prefieren llamarla los expertos, continúa expandiéndose alrededor del mundo con el respaldo de una generación de estudiantes que, a pesar de haber crecido inmersos en el mundo de la inmediatez, la informática y la saturación, desean aprender lo que realmente les interesa, poniendo a prueba su capacidad para tomar el conocimiento por cuenta propia.

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