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Minerales nuevos
Una porción del meteorito El Ali, ahora alojado en la Colección de Meteoritos de la U of A, contiene dos minerales nunca antes vistos en la Tierra. (Foto: Universidad de Alberta) - Foto: Sitio oficial University of Alberta (EE. UU)

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Dos nuevos minerales fueron descubiertos dentro de un meteorito en Somalia

Los científicos compararon la composición de los minerales naturales recién descubiertos con sus homólogos fabricados por el hombre.

Las investigaciones por todo el mundo son hallazgos que no dejan de sorprender y, recientemente, un equipo de estudio de la Universidad de Alberta, en Canadá, descubrió dos nuevos minerales nunca antes vistos en el planeta Tierra, encontrados en un meteorito de 15 toneladas en Somalia, África. Dicho meteoro es “el noveno más grande jamás encontrado” y fue explicado en el Space Exploration Symposium 2022 de la citada universidad.

A través de un comunicado, Chris Herd, profesor del Departamento de Ciencias de la Tierra y Atmosféricas y conservador de la Colección de Meteoritos de la Universidad de Alberta, manifestó que “siempre que se encuentra un nuevo mineral, significa que las condiciones geológicas reales, la química de la roca, eran diferentes de lo que se había encontrado antes”.

De acuerdo con el también investigador, la emoción que generó esto es debido a que no se trató de cualquier hallazgo, sino que se descubrió una pareja de minerales que ya están descritos y “son nuevos para la ciencia”.

Cada uno de los minerales fue hallado en un único trozo de 70 gramos, el cual se envió a la mencionada institución de educación superior para su clasificación. Asimismo, los investigadores indicaron que, al parecer, apareció un tercer mineral potencial en estudio. Para Herd, si el colectivo de científicos tuviera la posibilidad de adquirir más muestras, no descartó la idea de que se hallen más minerales.

De igual forma, a los minerales encontrados les pusieron los nombres elaliita y elkinstantonita. Dicha catalogación es debido a que el primero es derivado del nombre del meteorito, que se reconoce como “El Ali” porque fue descubierto a las afueras de la ciudad El Ali, en la región somalí de Hiiraan.

Respecto al segundo mineral, el profesor de la Universidad de Alberta tuvo en cuenta el nombre de Lindy Elkins-Tanton, profesora de la Escuela de Exploración de la Tierra y el Espacio de la Universidad Estatal de Arizona y principal investigadora de la próxima misión Psyche de la Nasa.

“Lindy ha trabajado mucho sobre cómo se forman los núcleos de los planetas, cómo se forman estos núcleos de hierro y níquel, y el análogo más cercano que tenemos son los meteoritos de hierro. Así que tenía sentido nombrar un mineral con su nombre y reconocer sus contribuciones a la ciencia”, argumentó Chris Herd.

Con la ayuda de investigadores miembros de la Universidad de California en Los Ángeles y del Instituto Tecnológico de California, se logró clasificar al meteorito bajo la composición de “hierro, complejo IAB”. En esta categoría, ya hay más de 350.

Al momento en el que Herd analizó el meteoro para darle su respectiva clasificación, su atención cambió de inmediato, ya que notó los nuevos dos minerales para la ciencia. “Eso fue fenomenal. La mayoría de las veces se necesita mucho más trabajo que eso para decir que hay un nuevo mineral”, aseguró el investigador norteamericano.

Entonces, con la ayuda de Andrew Locock, director del Laboratorio de Microsonda Electrónica de la Universidad de Arizona, que ha participado en otras descripciones de nuevos minerales, como la de Heamanita (Ce), se descubrió que la pareja de minerales fueron creados con anterioridad.

En ese sentido, los científicos compararon la composición de los minerales naturales recién descubiertos con sus homólogos fabricados por el hombre.

Por ahora, los investigadores siguieron examinando a mayor profundidad los minerales elaliita y elkinstantonita, con el objetivo de tener posibles respuestas sobre las condiciones en las que se encontró el meteorito a la hora de formarse como tal. El futuro del meteorito siguió siendo incierto, aunque Herd añadió que parece haber sido trasladado a China en busca de un comprador potencial.