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| 1/7/2014 12:00:00 AM

¿Qué es el vórtice polar que azota a Norteamérica?

Las temperaturas de los vientos podrían congelar en cuestión de minutos a alguien que se exponga a ellos.

Vórtice polar azota a Estados Unidos y Canadá En esta imagen satelital, se ve la entrada de una gran zona de baja presión al norte de Estados Unidos. Foto: NOAA.
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BBC
Las imágenes de los efectos que la ola de frío provoca en Estados Unidos están dando la vuelta al mundo y en muchas de las noticias se menciona a un culpable: el vórtice polar. Pero, ¿qué es exactamente?

Los vórtices polares son fenómenos climáticos que están presentes todo el tiempo: áreas de aire giratorio sobre los dos polos, que se ubican en la media y alta tropósfera y la estratósfera, y que se mueven a diferentes velocidades. Gracias a ellos, el aire frío y denso se mantiene sobre los polos.
Son ciclones permanentes que se hacen más fuertes y amplios en los inviernos y se debilitan durante los veranos.

Tal como explica John Hammond, del centro meteorológico de la BBC, múltiples factores climáticos hacen que ese aire frío "encerrado" por el vórtice polar se libere repentinamente y descienda hasta las capas inferiores de la atmósfera, provocando los estragos que padecen ahora los habitantes del noreste de América del Norte.

Corriente de chorro

Sin embargo, Alex Deakin, otro experto meteorólogo, cree que lo que sucede tiene más que ver con otro fenómeno que ocurre en lo alto de la atmósfera: la corriente de chorro polar, un fuerte y estrecho flujo de aire concentrado
.

Deakin explica que el aire frío ha estado sobre Canadá desde hace varias semanas, mientras que en Estados Unidos las temperaturas han sido relativamente suaves.

Ese contraste, explica Deakin, es lo que impulsa a la fuerte corriente fría que mueve áreas de baja presión a través del centro de Estados Unidos hacia la región de los Grandes Lagos y el noreste del país.

La corriente en chorro del polo norte ha mostrado últimamente algunos cambios en su ruta. Foto: A.P.

Esos sistemas de baja presión han producido las grandes nevadas que se han visto. Pero detrás de las últimas de esas áreas de baja presión, dice Deakin, viene el aire frío de verdad: los vientos glaciales están haciendo descender el aire frío que, efectivamente, proviene del polo.

La fuerza del viento sumada al aire extremadamente frío es la que causa los problemas. Las temperaturas de menos de -26 ºC se intensificado en decenas de grados más allá del punto de congelación a causa del viento, algo que supone un peligro para quienes salen a la intemperie: pueden congelarse en cuestión de minutos.

La ola polar está dejando récords históricos: este martes, en Winnipeg, capital de la provincia canadiense de Manitoba, se registraron -34 ºC, pero a causa del viento helado, la sensación térmica llegó a -47ºC. No hacía tanto frío desde 1966, cuando los termómetros marcaron -40.6°C.

Además, y gracias a la corriente, el frío ya no está confinado a la región de los Grandes Lagos, sino que se extiende hacia al sur y llegará tan lejos como Texas.

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