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| 6/9/2003 12:00:00 AM

Se endulza el café

En Manizales quedó claro que la crisis cafetera es grave, pero que con creatividad se puede superar.

Se endulza el café, Sección Nación, edición 1101, Jun  9 2003 Se endulza el café
Hablar de "crisis cafetera" se ha convertido en un lugar común en la industria mundial. Sin embargo para los 25 millones de personas que dependen del café es la amenaza diaria. En Colombia la situación no es diferente, y puede llegar a ser aún más complicada que en otros lugares debido al conflicto armado.

Para debatir salidas que le devuelvan al Eje Cafetero la prosperidad perdida el Foro SEMANA: 'Café: industria y desarrollo', con el auspicio de la Federación Nacional de Cafeteros y el diario La Patria, reunió el pasado 29 de mayo en Manizales a expertos y autoridades en el tema.

A pesar de ser una crisis sobrediagnosticada, como lo aseguró Gabriel Silva, gerente general de la Federación, no sobra recordarle al país que la caída en los precios del grano ha traído a la región cafetera empobrecimiento, violencia, e incluso una perversa sustitución de cultivos: coca por café.

Según Mauricio Perfetti, director del Centro de Estudios Cafeteros (Crece), la zona cafetera se ha empobrecido más rápido que el resto del país. Mientras en Colombia aumentó el número de pobres entre 1996 y 2000 en 10 por ciento, en la zona cafetera creció 18 por ciento (18 por ciento Caldas, 22 por ciento Quindío y 17 por ciento Risaralda). El 8 por ciento de los productores han tenido que sacar a sus hijos del colegio y 63 por ciento de los caficultores han decidido diversificar sus cultivos hacia otros que generen mayor margen de ganancia, incluyendo los ilícitos.

Pero como se dijo en el foro, al que asistieron 250 personas, no se trata de buscar culpables sino de encontrar soluciones. La causa primaria de la crisis fue el bajo precio del grano, pero aun si subiera -cosa poco probable- ya no sería solución suficiente. "Las cotizaciones de 1995 y 1997, que estuvieron entre dos y tres dólares por libra, no fueron suficientes para recuperar la caída de precios en el 94, aseguró Perfetti. Además se espera que hasta 2009 los precios continúen por debajo de 80 centavos de dólar".

Así las cosas, es necesario trabajar desde otros frentes: mejorar el acceso a crédito a productores para reconversión técnica y renovación de cultivos, generar mayor valor agregado al grano tradicional y crear estrategias que incentiven tanto el mercado externo como el interno.

El gobierno, que ya se comprometió con la Ayuda Gubernamental para la Caficultura, debe seguir consiguiendo nuevas líneas de crédito como las que tiene con el BID por seis millones de dólares y con el Banco Mundial, dentro del crédito para el desarrollo rural. Existen desde hace unos años los programas de asistencia técnica y capacitación a pequeños cultivadores, sin embargo falta que, con la guía del Departamento Nacional de Planeación, éstos lleguen más efectivamente al área rural.

Si los productores, con apoyo de la Federación, se arman de creatividad, pueden sacar productos al mercado nacional de gran valor agregado. "Es fundamental desarrollar nuevos esquemas de mercadeo, más agresivos e innovadores, afirmó Luis José Alvarez, gerente de Expocafé. Hoy no hay barreras y Colombia debe competir en el campo de los mayores precios, aprovechando el espacio de los cafés especiales y de más alta calidad.".

La demanda total de especiales podría ser de tres millones de sacos, siendo la cadena Starbucks el mayor comprador con un millón. Hoy en día Colombia alcanza a exportar para ese mercado unos 700.000 sacos, lo que deja una oportunidad para crecer.

Por último está la tarea de incentivar el consumo de café, lo que ya se ha logrado en países como Brasil. Es cuestión de crear una cultura a punta de estrategias de mercadeo. Los cafés Juan Valdez son un primer paso en ese sentido.

Es posible, entonces, devolverle la fortuna a la región cafetera, frenar su deterioro y evitar que caiga en las garras de la dinámica de la guerra y los cultivos ilícitos. La tarea es enorme y el foro demostró que ésta ya empezó.

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