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| 6/24/2002 12:00:00 AM

¿Qué pasó con el sida?

Cuando se cumplen 21 años de la aparición de los primeros casos de esta enfermedad, y con motivo de la XIV Conferencia Internacional sobre Sida que tendrá lugar en Barcelona a mediados de julio, SEMANA presenta un balance de la lucha contra este flagelo.

¿Qué pasó con el sida? ¿Qué pasó con el sida?
Era la mañana del 3 de julio de 1981 y en una de las páginas interiores del diario estadounidense The New York Times, apareció una noticia redactada por el periodista científico L.K. Altman que hablaba de un extraño tipo de cáncer diagnosticado a homosexuales y detectado en las ciudades de Nueva York, Los Angeles y San Francisco. La información que, en primera instancia pasó inadvertida, se convertiría en el punto de partida para descubrir dos años después en el Instituto Pasteur de Francia, uno de los flagelos más importantes para la humanidad: el sida

Desde aquellos inicios de los años 80 han pasado un poco más de dos décadas, y las cifras que se tienen en la actualidad dejan ver la gravedad de un problema con el que el mundo parece convivir. Según el Programa de Sida de las Naciones Unidas, y la Organización Mundial de la Salud, a finales del año 2001 se estima que había 40 millones de personas infectadas por el VIH/Sida en todo el mundo, de las cuales 19.6 millones son hombres, 17.6 mujeres, y 2.7 niños menores de 15 años. Actualmente, a causa de esta enfermedad han muerto 21.8 millones de personas, con lo cual el sida se ha constituido en la cuarta causa de muerte a nivel mundial.

Según esas mismas fuentes, si se mira a una escala global, un 80 por ciento de las infecciones se produce a través de relaciones sexuales no protegidas, y de ellas un 75 por ciento por relación heterosexual; esto desmitifica la creencia de que la enfermedad esté relacionada exclusivamente con homosexuales. Por otra parte, las escalofriantes cifras develan que de los niños infectados en todo el mundo, el 90 por ciento son hijos de madres VIH positivas, y contrajeron el virus en el momento del parto o durante la lactancia.

Pero el problema no para ahí. De todos los infectados que existen en el mundo -muchas veces el portador no sabe que lo es-, 24,5 millones viven en Africa subsahariana, en donde uno de cada 10 adultos está infectado por el virus. En Latinoamérica, la tasa de infección varía mucho de un país a otro. Es generalmente más elevada en Centroamérica y el Caribe, donde la vía heterosexual es el principal mecanismo de transmisión. En Suramérica, la epidemia se concentra generalmente en determinadas poblaciones con comportamientos riesgosos como prácticas homosexuales, aunque la proporción de infecciones por vía heterosexual ha aumentado. Brasil, que es el país más poblado de la región, es el más afectado con 540.000 personas infectadas.

¿Cuáles son los avances y retos?

Este panorama que parece desolador muestra, sin embargo, algunos avances. Desde la aparición de este grave problema de salud hace un poco más de dos décadas, se logró establecer un test-diagnóstico para detectar al infectado, ya se conoce cómo funciona el virus, y se puede determinar la cantidad de virus que infecta a una persona. También se ha logrado un aumento en el promedio de años de sobrevivencia con la enfermedad que llega en la actualidad a 15, y se obtuvieron importantes avances para reconstruir el sistema inmunológico de los pacientes de sida, ya que la destrucción de este por acción del VIH es lo que genera 20 enfermedades diferentes que son las causales directas de la muerte de la persona.

Pero esos avances siguen siendo insuficientes ante la magnitud del problema. "Las estrategias de prevención se han difundido y aumentado en uno y otro sentido pero aún son precarias debido a la falta de recursos y a la pérdida de conciencia frente al sida que ocurre desde hace varios años. Además, el promedio de gasto per cápita en atención médica en Africa - para citar un ejemplo-, es apenas de 10 a 12 dólares al año. Para enfrentar el sida de forma eficaz, son cruciales una fuerte voluntad política, una mayor capacidad nacional para proporcionar productos de atención sanitaria y la participación de todos los interesados directos, incluyendo la comunidad infectada", así lo afirmó a SEMANA, el doctor Jeffrey L. Sturchio, vicepresidente de asuntos exteriores de la compañía productora farmacéutica, Merck.

De todas maneras, teniendo pros y contras en esta lucha no debe descuidarse una realidad tangible que expresó a SEMANA, el doctor José Alcamí, director de la Unidad de Inmunopatología del Sida del Instituto de Salud Carlos III de Madrid (España), "hemos adquirido un alto grado de conocimiento pero todavía no somos capaces de curar. Aunque hoy podemos afirmar que el VIH es el mejor conocido de todos los virus, el sida sigue siendo una enfermedad incurable y es necesario recordar que únicamente el 5% de los pacientes infectados tiene acceso a un tratamiento adecuado".

Por otra parte, la idea de mantener una lucha que parece olvidarse para la humanidad, fue lo que llevó al líder rockero del grupo U2, Bono, y al secretario del Tesoro de Estados Unidos, Paul O´Neill a recorrer varios países de Africa. Luego de su gira, en la que pudieron visitar juntos y conocer de primera mano la dura realidad de decenas de miles de hombres mujeres y niños que viven con esta enfermedad, sólo pudieron decir: "Está bien que se gaste dinero en prevención y cosas parecidas, pero lo más urgente es hacer un llamado al mundo sobre un problema que parece no importa sino a los 40 millones de personas que lo padecen. Hay que cambiar la situación".

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