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| 5/31/1999 12:00:00 AM

EL ENEMIGO INTIMO

El cáncer es una enfermedad que resulta de alteraciones genéticas heredadas o adquiridas <BR>durante la vida.

EL ENEMIGO INTIMO EL ENEMIGO INTIMO

EL CANCER ES UN término que agrupa a más de 100 patologías diferentes que de pendiendo de su
localización y del tejido que involucre tiene factores causales, formas de diagnóstico y terapias de
tratamiento particulares.
Pero todos los tipos de cáncer tienen algo en común: los genes de las células que componen cada uno de los
tumores están alterados. Y esas alteraciones que hacen que al cáncer se le considere hoy una enfermedad
genética pueden ser heredadas como sucede en el 10 por ciento de los tipos de cáncer o presentarse durante
el curso de la vida por factores medioambientales como la alimentación, el consumo de cigarrillo y la
exposición a los rayos ultravioleta o a cierto tipo de toxinas y de virus.
El daño tiene que ver con mutaciones de los elementos que componen el ADN. Cuando un buen número de
mutaciones se acumulan la actividad normal dentro de la célula se altera y los tumores empiezan a crecer.
Los científicos han identificado por lo menos 100 genes que, cuando están salterados, desempeñan un papel
importante en el surgimiento del cáncer. Pero la mayoría de estas enfermedades empieza cuando hay
mutaciones acumuladas en dos genes: aquellos que promueven la división celular, conocidos como
oncongenes, y aquellos que actuan como frenos de esa división celular, llamados genes supresores de
tumores. "Cuando ese equilibrio se rompe las células se siguen dividiendo y acumulando en un lugar hasta
convertirse en una masa", afirma Donald Coffey, profesor de urología del Johns Hopkins Hospital de Baltimore,
Maryland.

UN TEMIBLE COLONIZADOR
Cualquier persona puede tener pequeños tumores y vivir con ellos sin problema. Judah Folkman. del Harvard
Medical School en Boston, opina que muchos de ellos son atacados por el sistema inmunológico y
desaparecen sin necesidad de tratamiento externo.
Lo que no es muy claro aún es cuándo un tumor inofensivo empieza a crecer y a ser una amenaza para el
organismo. Para algunos, los tumores se empiezan a desarrollar por nuevas alteraciones genéticas que les
permiten evadir el sistema inmunológico del organismo y crecer. Para otros, como Folkman, sólo cuando un
tumor desarrolla la capacidad de generar su propio sistema circulatorio se vuelve un peligro para el individuo.
Este proceso, conocido como angiogénesis le permite conseguir alimento para mantenerse vivo y crecer.
Pero la complejidad de la enfermedad no termina ahí. Los médicos siempre habían creído que cualquier cáncer
era curable si se trataba a tiempo. Pero si bien es un factor importante, la deteccion precoz no es ninguna
garantía de salvación. Un tumor detectado a tiempo puede tener 1.000 millones de células y para el momento
en que se detecte es muy factible que una de ellas ya haya migrado de esta masa inicial por el torrente
sanguíneo hacia órganos distantes. Este proceso de diseminación del cáncer en el cuerpo se conoce como
metástasis y ocurre, según parece, porque el sistema de adhesión mediante el cual todas las células
permanecen juntas formando un tejido está dañado o alterado en las células tumorales.
Sea como fuere, no es el cáncer primario localizado sino la metástasis de ese tumor la más grande causa de
muerte en pacientes con esta enfermedad. "Cuando hay metástasis ya no sólo hay que tratar la enfermedad
local sino el sistema", afirma Coffey.

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