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| 6/10/1996 12:00:00 AM

PANACEA PELIGROSA

LOS MEDICOS EN EL MUNDO EMPIEZAN A LANZAR SEÑALES DE ALERTA FRENTE AL CONSUMO INDISCRIMINADO DE MELATONINA

PANACEA PELIGROSA PANACEA PELIGROSA
Con los poderes milagrosos con los cuales relacionan a la melatonina, esta hormona natural ha hecho una entrada triunfal en todos los países del mundo, donde prácticamente se vende como pan caliente. En Colombia, hombres y mujeres acuden a tiendas naturistas, centros de estética y droguerías en búsqueda de la droga perfecta. Y muchos ya se habituaron a tomarla sin falta todas las noches, esperando que cumpla todo lo que promete, es decir, que retarde el envejecimiento, prevenga el cáncer, potencialice la actividad sexual y mejore el sueño. Sólo en Estados Unidos se calcula que se venden diariamente cerca de 20.000 frascos de melatonina y se estima que en el mundo la cifra de usuarios llega a 20 millones.Sin embargo los médicos ya empezaron a lanzar voces de alerta sobre el consumo indiscriminado de esta droga. En España, el Departamento de Sanidad decidió tomar cartas en el asunto y prohibió el expendio de la melatonina en forma descontrolada. Aunque todavía no existe casuística ni complicaciones por la ingestión de melatonina, los especialistas en el mundo no pueden entender cómo una droga que tiene tan poca investigación y soporte científico pueda ser vendida como un caramelo y consumida sin ninguna restricción. Según médicos consultados, para la única cuestión que la melatonina ha resultado efectiva es para contrarrestar los efectos que produce el cambio de meridiano cuando una persona hace viajes largos. Pero de ahí a prometer vida prolongada y mejor actividad sexual hay mucho trecho.La melatonina no es una sustancia nueva. Desde hace años los científicos saben algo de ella; por ejemplo, que es producida por la glándula pineal, que sus niveles se elevan en la noche y que tiene que ver con el ritmo circadiano del hombre.Fuera de lo anterior, la melatonina continúa siendo un misterio para muchos investigadores. Pero desde hace un año la atención del mundo se volcó hacia esta sustancia debido a que algunos estudios reportaron que tenía efectos sobre el envejecimiento, la actividad sexual y el fortalecimiento del sistema inmunológico. Sin embargo la mayoría de los experimentos sobre los que se basan esas teorías han sido realizados en ratas de laboratorio. Por lo tanto, las bondades de la hormona son especulativas y la literatura que promociona el producto a los cuatro vientos es subjetiva y peligrosa para el público. Según Fred Turek, un neurobiólogo de la Universidad Northwestern, en Illinois, que ha dedicado dos décadas de su carrera a estudiar la glándula, la idea de la eterna juventud que venden con el frasco de melatonina se basa en un estudio realizado por el doctor Walter Pierpaoli, en el cual él trasplantó la glándula pineal de viejas ratas en las de jóvenes, y viceversa: las glándulas de los animales jóvenes hicieron rejuvenecer a las más viejas. Las ratas jóvenes que recibieron las glándulas de las viejas, por el contrario, murieron rápidamente. De acuerdo con Turek, toda la explicación tendría validez de no ser porque esa especie de ratas involucradas en el experimento no produce melatonina."Los beneficios médicos de la hormona en su gran mayoría han sido estudiados en ratas, por lo tanto la mayoría de ellos están basados en especulaciones", dice el médico Karl Hempel, quien ha investigado hasta dónde llegan los poderes de la droga.En consecuencia, algunos especialistas opinan que las posibilidades de la melatonina son una mentira. Según el endocrinólogo Pablo Aschner, "la melatonina es inocua y sólo le hace daño al bolsillo de las personas". De acuerdo con su experiencia, aún no se ha demostrado científicamente una aplicación diferente a la de regular el ciclo de día y noche cuando la persona hace un viaje largo, fenómeno conocido como jet-lag. La endocrinóloga Josephine Arendt, de la Universidad de Surrey en Inglaterra, afirma que ha consumido melatonina desde 1981 y a pesar de esto el paso del tiempo ha dejado sus huellas: "Tengo el pelo cano, estoy arrugada y he subido de peso", dijo.Pero otros especialistas consideran que el problema puede ser más grave en la medida en que no hay investigaciones serias que puedan hablar de sus efectos secundarios, ya sean positivos o negativos. "Como se trata de una hormona, sus efectos pueden ser similares al de un juego de billar-pool, cuando se golpea una bola, no se sabe para dónde van a salir las demás", afirma el médico internista Jenaro Murgueitio.Algunos médicos consideran que no existe problema en consumirla ocasionalmente. "Pero es preferible esperar a que exista más información seria antes de tomarla en forma permanente", aseguró el especialista.

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