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| 9/16/2002 12:00:00 AM

Servicio al vuelo

El Eclipse 500 amenaza con revolucionar la industria aeronáutica y hacer posible el verdadero taxi aéreo.

Servicio al vuelo Servicio al vuelo
Imagine un dia en el que sea posible llamar a una central de taxis y, en lugar de pedir un automóvil, solicitar el servicio de un jet privado que lo recoja en el aeropuerto y lo lleve sin escalas a la ciudad que desee. Todo esto sin necesidad de permanecer mucho tiempo en salas de espera ni hacer colas para el chequeo de seguridad y, además, a un precio económico.

A esta escena futura le está apostando Vern Raburn, de 51 años, fundador y presidente de Eclipse Aviation, una nueva compañía ubicada en Albuquerque, Nuevo México, que en este momento desarrolla el Eclipse 500. Se trata de un pequeño jet de seis puestos que tendrá la particularidad de realizar vuelos a un costo de 60 centavos de dólar por milla, una cifra de operación mucho más baja que la de las aerolíneas comerciales e incluso que la de un taxi en Nueva York. El aparato además tiene escrito en la etiqueta del precio 850.000 dólares, hecho que lo convierte en el jet privado más económico del mercado. El Cessna Citation, su más cercano competidor, cuesta cuatro millones de dólares. Con todo ese dinero alguien podría comprar hasta cinco unidades del Eclipse 500.

El avión tiene la capacidad de volar a 355 nudos (unos 650 kilómetros por hora) y tiene un alcance de 2.400 kilómetros. Esto quiere decir que puede cubrir la distancia entre Boston y Miami sin hacer paradas. La altura máxima es de 41.000 pies (las aerolíneas comerciales viajan por lo general a 33.000). Tendrá controles de vuelo computarizados y sistemas de seguridad similares a los de un Boeing 777. Pero lo más llamativo del 500 es su par de turbinas, las EJ22, desarrolladas por Williams International, que tienen una muy buena relación entre empuje y peso. "Mientras que el avión pesa aproximadamente 85 libras las turbinas producen 770 libras de potencia. La relación es entonces de 4 a 1", dice a SEMANA Cory Canada, director de relaciones públicas de la compañía. Esto hace al jet más eficiente a la hora de economizar combustible. En la cabina, que es un poco más grande que la de una camioneta 4x4 de lujo, caben cuatro pasajeros y dos pilotos. Hay espacio para poner un equipo de golf en la parte trasera y el baño es opcional.

Todas estas especificaciones han hecho que la industria de la aviación y el mundo en general tengan sus ojos pegados al proyecto, pues de pasar todas las pruebas exigidas por la Federal Aviation Administration -FAA- podría cambiar la industria de la aviación al hacer más asequible un jet privado a personas comunes -no necesariamente millonarios- y abriría el mercado del taxi aéreo, que es aún mucho más amplio. Las expectativas de este segmento son enormes pues a raíz del 11 de septiembre la aviación corporativa se ha disparado, según el experto Alberto Maya, "debido a que los ejecutivos no quieren someterse a los chequeos de seguridad de los aeropuertos". De esta manera solicitar un taxi aéreo economiza mucho tiempo debido a que no es necesario hacer trámites pues el avión recoge a sus pasajeros en hangares y puede aterrizar en aeropuertos pequeños y no tan congestionados. Y como si esto fuera poco, con el Eclipse 500 los ejecutivos volarían al precio de una tarifa plena en clase turista y sin tener que soportar durante horas incomodidades tales como cambios de horario, demoras, compañeros de viaje molestos o niños llorando.

Esta posibilidad de negocio la han vislumbrado algunas empresas de aviación, que ya han ordenado 500 aviones y han pagado una cuota inicial no reembolsable. Entre estos clientes se encuentran pilotos que ven el precio del Eclipse 500 como una ganga, casi al mismo costo de un avión de pistones o un turbohélice. Para ellos sería como comprar un carro al precio de una moto. Otro tipo de clientes son quienes ofrecen hoy vuelos corporativos. Estos podrían expandir su flota con el Eclipse 500 y así transportar empleados de mandos medios, técnicos y otros pasajeros. Pero sin duda el mercado más interesante es el de los taxis aéreos. Una compañía suiza recién formada, Aviace Ag, ya ordenó 112 equipos y operará como si se tratara de un servicio de transporte público en el aire por Europa.

Pese a que todo marcha según lo planeado la noticia de la nueva aeronave ha generado mucho escepticismo en el medio. No es extraño si se tiene en cuenta que de 100 personas que intentan establecer una nueva compañía de este tipo 98 fracasan. Y la prueba está en los museos, donde se encuentran la mayoría de prototipos que nunca funcionaron como se anunció. Muchos dudan que el Eclipse 500 logre ser un avión tan liviano y no saben cómo la compañía va a tener ganancias cuando los precios son tan bajos. Tampoco creen que consiga establecer un mercado masivo. Además señalan a Raburn como un ejecutivo sin mucha experiencia en el área que ve el negocio como un pasatiempo. En parte tienen razón pues Raburn se ha destacado en temas relacionados con los computadores. Fue el empleado número 18 de Bill Gates en Microsoft y ayudó a lanzar las primeras versiones de la base de datos de Lotus. También fue presidente de la compañía Paul Allen Group, de propiedad del cofundador de Microsoft. Pero también es cierto que los aviones han sido su gran pasión: desde los 17 años este empresario tiene licencia para volar y cuenta con más de 5.000 horas como piloto, la mayor parte de ellas adquiridas en un pequeño Cessna que el propio Paul Allen compró para él. "El Eclipse 500 será para la aviación lo que el Apple II fue para los computadores", dijo Raburn recientemente en un reportaje para la revista Wire. "Volverá la aviación privada más asequible al común de la gente". Por eso no se deja intimidar por sus detractores y para desafiarlos en su empresa acuñaron el acrónimo Wcsyc que significa we couldn't so you can't (no pudimos entonces ustedes tampoco), una premisa que, según él, se maneja en la industria y es lo que la ha convertido en poco arriesgada y dinámica. Letreros con estas iniciales están colgados en todas las paredes de la compañia dentro de un símbolo de prohibido.

A propósito de Gates, el magnate es uno de los inversionistas de Eclipse, junto con Bob Eaton, ex presidente de DaimlerChrysler, y Harold Poling, antiguo presidente de Ford. Otro de los socios es Sam Williams, considerado como genio del diseño de turbinas. En total la compañía dice que ha reunido 220 millones de dólares.

Uno de los prototipos ya hizo su primer vuelo el 26 de agosto pasado y fue todo un éxito. Pero la prueba de fuego viene ahora, cuando la aeronave debe cumplir una serie de exámenes de seguridad que exige la FAA y cumplir 4.000 horas de vuelo. Raburn espera entregar el primer avión en 2004 y prometió devolver los depósitos si éste no cumple con la velocidad, la autonomía y la habilidad para soportar una tonelada de combustible.

Raburn confía en que muchos comprarán su avión y en su visión de volar como un proceso más barato, sencillo y a la medida de cada cliente. Espera vender por lo menos 13.000 equipos cada año y que haya un potencial de clientes grande para alquilar estos taxis voladores. De esta forma se garantizará combustible financiero para que su empresa a largo plazo también tome el vuelo necesario y se mantenga a flote a pesar de las turbulentas críticas.

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