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| 9/18/2005 12:00:00 AM

Dos en uno

Llega al país un moderno tomógrafo que permite detectar el cáncer y otras enfermedades crónicas.

Dos en uno, Sección Salud, edición 1220, Sep 18 2005 La primera imagen es tomada desde un TAC. Allí se observa un nódulo en uno de los pulmones, que podría ser un tumor. En la segunda imagen, tomada con un PET, se confirma que hay dos tumores, uno a la derecha y otro en un ganglio cercano. El PET CT (3) une estas dos tecnologías para brindar una imagen más clara con la cual se puede dar un diagnóstico muy preciso.
Cuando se habla de cáncer, uno de los objetivos principales de los expertos es descubrir los tumores en su etapa inicial, es decir, cuando todavía son muy pequeños y sus células aún no han migrado a otros lugares del cuerpo. Esto no siempre es posible. Si bien existen distintos métodos de diagnóstico, en algunos casos éstos sólo captan los tumores cuando ya están considerablemente avanzados. En otras ocasiones, las imágenes muestran las lesiones pero no en forma clara, y se requiere de una biopsia para confirmar si es cancerosa. Además, hay zonas del cuerpo inaccesibles a los rayos X y a otros exámenes diagnósticos.

Ahora, sin embargo, detectar el cáncer en fases tempranas será mucho más fácil con la llegada al país de un aparato que permite encontrar cambios metabólicos en el interior de cualquier célula del organismo. Este equipo se conoce como PET-CT y es un híbrido entre el tomógrafo por emisión de positrones (PET, por su sigla en inglés) y el TAC, o tomógrafo axial computarizado. Ambos escáneres se utilizan para los diagnósticos de muchos males, pero cada uno tiene sus propias indicaciones. Mientras el TAC ofrece imágenes tridimensionales de las estructuras del cuerpo, el PET sólo muestra una foto a partir del metabolismo celular. Con frecuencia los médicos debían usar los dos equipos y apoyarse en ambos resultados para llegar a un diagnóstico más claro. Hoy, una sola máquina combina estas dos tecnologías para lograr una mejor visión del área en estudio.

Al paciente se le inyecta un líquido radioactivo por una de sus venas. Este líquido viaja por el cuerpo y se concentra de manera distinta, dependiendo de si hay poca o mucha actividad metabólica a nivel celular. En el caso del cáncer, dicha actividad aumenta porque las células se están multiplicando rápidamente. Gracias a ese sistema, los médicos pueden observar dónde hay cambios, incluso antes de que se forme un tumor detectable por otros métodos. En un computador el especialista observa las imágenes en diferentes perspectivas y hace cortes longitudinales o transversales para tener un cuadro más preciso de la zona.

La importancia de identificar lesiones cancerosas muy pequeñas radica en que se pueden atacar con diferentes terapias antes de que el tumor se expanda a otros órganos del cuerpo. Cuando se trata a tiempo la lesión, se asegura un mejor pronóstico. "Lo que estamos ganando es tiempo", dice Roberto Esguerra, de la Fundación Santa Fe, entidad que en octubre pondrá en funcionamiento el primero de estos escáneres en Colombia.

Además del diagnóstico, es posible controlar mejor al paciente que ya tiene cáncer, pues permite ver si hay metástasis y tratar esos tumores secundarios más temprano. La ventaja, según Esguerra, es que el aparato hace un barrido de todo el cuerpo, desde la punta de la cabeza hasta los dedos del pie, lo cual les da seguridad a los médicos sobre dónde está localizado el problema.

El examen está indicado para quienes ya han tenido o sospechan tener cáncer o para quienes tienen un factor de riesgo, ya sea por herencia o por malos hábitos, como en el caso del fumador. Pero no reemplaza otros métodos de diagnóstico como la colonoscopia, recomendada para detectar cáncer de colon, o la citología, para el de cuello uterino. "Este aparato complementa la información para hacer un mejor tratamiento. Ofrece mayor certeza cuando hay duda en los otros resultados", afirma Juan Pablo Uribe, director de gestión corporativa de la fundación.

Las aplicaciones de este tomógrafo van más allá del cáncer. También sirve para reconocer enfermedades degenerativas como el alzheimer. En este caso, el líquido radioactivo viaja a los lugares donde hay poca actividad metabólica, pues en estas enfermedades las células cerebrales van perdiendo su función. El escáner permite determinar cambios en las neuronas mucho antes de que aparezcan los síntomas y ayuda a saber qué tipo de demencia es. Así mismo, podrá identificar los focos de epilepsia que son susceptibles de operar.

También ayudará a reconocer dónde hay células vivas en zonas del corazón que han sufrido un infarto. Esto con el fin de decidir si vale la pena o no hacer un bypass para mejorar la irrigación en la zona y poder recuperar la capacidad de bombeo de este músculo.

Con la llegada de este aparato, Colombia se ubica a la vanguardia en el acceso a desarrollos tecnológicos para enfermedades de alto costo. Antes, sólo unos pocos tenían la capacidad económica de viajar a Estados Unidos para hacerse este examen, que tiene un costo de 4.000 a 6.000 dólares.

No se sabe aún el costo del examen, pero va a ser mucho menor que en Estados Unidos. El precio de cada análisis dependerá del valor del material radioactivo, que por primera vez se producirá en Colombia, un requisito indispensable, pues dicha sustancia es de corta vida y sólo mantiene sus propiedades por dos o tres horas. Para la producción, la Fundación Santa Fe adquirió un aparato, el ciclotrón, que se encargará de fabricar las dosis necesarias. Según Esguerra, lo más probable es que en un futuro se incluya en los planes de medicina prepagada.

Pero tal vez lo más importante es el beneficio que aportará a los pacientes. Una persona con un factor de riesgo hereditario, por ejemplo, podrá hacerse chequeos periódicos que le ayuden a descubrir el cáncer a tiempo, lo cual no sólo aumentará su expectativa de vida sino mejorará su calidad.

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