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| 6/11/2006 12:00:00 AM

Humanos: 1, papiloma virus: 0

El cáncer de cuello uterino tiene un nuevo enemigo: una vacuna que protege de la infección que lo causa. Si se aplica en Colombia, reduciría el 60 por ciento de los casos.

Humanos: 1, papiloma virus: 0 Humanos: 1, papiloma virus: 0
La Food and Drug Administration FDA aprobó la semana pasada la primera vacuna desarrollada contra el virus del papiloma humano, causa principal y necesaria para la aparición de cáncer de cuello uterino. En Colombia, las estadísticas muestran que se diagnostican 19 casos nuevos diarios y que mueren nueve mujeres, también a diario, a causa de esta enfermedad. La mayoría tiene entre 40 y 50 años, cuando aún están criando a sus hijos, por lo que el cáncer cervical no es un problema solamente personal sino social, que afecta a toda la familia.

Para el desarrollo de la vacuna fue necesario un mayor conocimiento del virus y la enfermedad. En este proceso, el trabajo de la colombiana Nubia Muñoz fue crucial. Esta médica epidemióloga radicada en Francia realizó estudios sobre este tema durante 20 años en 25 países.

Es muy fácil adquirirlo, según explicó Muñoz. Cualquier mujer que tenga una vida sexual activa, sin necesidad de ser promiscua, puede infectarse con el virus del papiloma humano o VPH. "Sin infección no hay cáncer", dice Muñoz. Pero para que se desarrolle un tumor maligno, se requiere de otros factores. Los trabajos de Muñoz identificaron el tabaco, el uso prolongado de anticonceptivos orales (más de 10 años) y los altos índices de natalidad como factores de riesgo.

Otro aspecto valioso de su investigación fue hacer el mapa de los tipos de VPH, pues existen 30 cepas diferentes que infectan el tracto genital. Sólo entre 15 y 20 de ellas están relacionadas con el cáncer de cuello uterino.

La vacuna contra el cáncer de cuello uterino, desarrollada por Merck, Sharp & Dohme, es cuadrivalente, es decir, protege contra cuatro tipos de virus: el 16 y el 18, responsables del 70 por ciento de estos tumores, y el 6 y el 11, que causan las verrugas genitales.

La vacuna, que debe ser suministrada en tres dosis inyectadas, está aprobada para mujeres entre los 9 y los 24 años. "Lo ideal es vacunarse antes de comenzar una vida sexual", dice la experta. Pero se adelantan estudios para que aquellas entre los 24 y los 45 años también puedan vacunarse, pues la infección por VPH es recurrente en cualquier etapa de su vida reproductiva.

Si en Colombia se adoptara un plan de vacunación contra este virus que cubriera al 80 por ciento de las mujeres en riesgo, las cifras de cáncer de cuello uterino disminuirían en 60 por ciento. Si se vacuna también a los hombres, la protección aumentaría, pero ese programa se desarrollaría "sólo si hay dinero", dice Muñoz.

La eficacia de la vacuna es del ciento por ciento, es decir, previene el ciento por ciento de las lesiones precancerosas y cancerosas en el cuello uterino causadas por estas dos cepas. Los estudios actuales indican que la protección dura por lo menos cinco años.

La citología anual es el examen que hoy se utiliza para detectar a tiempo este cáncer. En países como Colombia, los programas no han sido tan efectivos, debido a que "en ocasiones el examen no es de buena calidad y cuando se diagnostica una lesión, las mujeres no se hacen controles posteriores", señala Muñoz. Por eso la importancia de contar con una vacuna.

Se espera que el medicamento esté disponible el año entrante.

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