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| 9/22/2003 12:00:00 AM

¿Otro tinto?

En el congreso de la semana pasada sobre café y salud en Cartagena quedó claro que esta bebida tiene más beneficios de lo que la gente imagina.

Sobre el cafe se han dicho muchas cosas. Aparte de ser el producto de exportación más tradicional del país se le ha vinculado al riesgo de cáncer del estómago, de enfermedad cardiovascular y de la aparición de úlceras. También se le ha responsabilizado de la infertilidad en los hombres y de promover la osteoporosis en las mujeres. Pero todo parece indicar que esa mala fama es producto de la desinformación pues esta bebida tiene más beneficios de los que la gente imagina. La semana pasada un grupo de expertos presentó evidencias científicas sobre sus bondades en el marco de la reunión de la Organización Internacional del Café que se realizó en Cartagena.

Entre los expertos estaba Manuel Elkin Patarroyo, quien desde hace años está interesado en las propiedades químicas del café. El científico colombiano señaló que este fruto está compuesto por más de 2.000 sustancias y no todos sus componentes se han estudiado aún, lo cual puede dar pie a muchas especulaciones y críticas. Pero citando múltiples estudios aclaró que muchos de estos elementos, entre los cuales el más conocido es la cafeína, tienen efectos sicológicos. Por ese motivo el café es un estimulante pues incrementa el estado de alerta y demora la hora del sueño. También hay evidencia de que ayuda a aumentar la concentración y la memoria. Los estudios han concluido, además, que el café constriñe los pequeños vasos cerebrales y por eso es un elemento importante en el manejo de la migraña, así como un excelente potenciador del efecto analgésico. De ahí que existan productos como la cafiaspirina, en la que se combinan analgésicos y cafeína para calmar los dolores en forma rápida.

Pero sin duda los resultados más interesantes son los que tienen que ver con café y cáncer. Se ha encontrado que quienes toman esta bebida en forma moderada -entre cuatro y seis tazas diarias- presentan una protección 10 veces mayor contra al cáncer de colon. También previene la cirrosis del hígado y la formación de cálculos en la vesícula. Un estudio publicado en el Journal of the American Association encontró que tomar dos o tres tazas de café al día reduce en 40 por ciento el riesgo de presentar estos cálculos en hombres.

El café y el corazón también son buenos aliados. Los expertos confirmaron que no existe una relación entre éste y el desarrollo de problemas cardiovasculares. Tampoco se ha visto que el nivel de colesterol aumente entre quienes lo consumen diariamente. Un reciente estudio publicado en el American Journal of Epidemiology encontró que ni el café descafeinado ni el normal tenían relación alguna con el infarto del miocardio.

La mayoría piensa que el café causa úlceras pero los científicos no han encontrado ninguna evidencia al respecto. Por el contrario, consideran que no hay necesidad de que los pacientes con úlceras dejen de tomarlo si no tienen síntomas. "El café por sí solo no tiene impacto en la severidad de este problema", dice Patarroyo. Seis estudios retrospectivos encontraron que quienes toman café regularmente tenían entre 50 y 80 por ciento menos de probabilidades de desarrollar el mal de Parkinson que quienes no consumen café. También se encontró que hay 29 por ciento menos probabilidades de un ataque de asma entre quienes incluyen esta bebida en su dieta diaria.

Como sucede con la mayoría de placeres, es mejor no abusar del café. Lo ideal es tomar entre cuatro y seis tasas diarias para recibir todos los beneficios de este producto que es el símbolo de Colombia.

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