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| 5/14/1990 12:00:00 AM

LOS JARDINES DEL PARAISO

Se intenta recuperar practicas agricolas primitivas, que explotaban la selva tropical sin dañarla.

LOS JARDINES DEL PARAISO LOS JARDINES DEL PARAISO
Ante el crecimiento acelerado de la población mundial, la capacidad del planeta para producir alimentos es un tema crucial de la investigación científica. La mayor paradoja es que las grandes extensiones vegetales del mundo están en peligro precisamente porque el . hombre, al tratar de explotarlas, altera su delicado equilibrio y las prepara para la desertificación. De seguir a ese ritmo de destrucción de las selvas del planeta, no transcurriran 100 años, según los expertos, antes de que se presente una crisis alimentaria mundial de grandes dimensiones. Por eso muchos investigadores se dedican a la dificil tarea de determinar la forma más adecuada de utilizar los recursos de las selvas para beneficio del hombre sin que al mismo tiempo se destruyan los grandes pulmones de la Tierra.

En la búsqueda de ese adelanto, los científicos se encontraron con la gran sorpresa de que en el pasado los pueblos que habitaban las regiones amazónicas desarrollaron sistemas de agricultura ecológica capaces de alimentar a grandes cantidades de personas sin causarle el menor darlo al entorno ecologico. Según los últimos descubrimientos, habra que revaluar la vieja imagen de los pueblos amazonicos, que los pintaba como un conjunto de individuos famelicos, dedicados a una primitiva actividad de recolección que les permitia sobrevivir en el borde de la extinción, mientras a su alrededor la selva florecia incolume.

Según indica la nueva concepción cientifica, esa vieja imagen debe ser reemplazada, al menos en su momento culminante, por la de civilizaciones avanzadas, de individuos de buena estatura, que tenian absolutamente todo lo necesario para alimentarse y conocian multiples cualidades curativas de su entorno vegetal.

Más alla de eso, los investigadores creen que las tecnicas de esos primitivoz amazonicos, empleadas en forma conveniente, podrian utilizarse hoy para poner a la selva tropical a cosechar una amplia gama de productos de exportación que ayudarian sustancialmente a las debilitadas economias de muchos países del area. Esos pro ductos van desde comida, drogas, fertilizantes naturales, pesticidas, productos de belleza y fragancias, todos "limpios" desde el punto de vista ecológico.

Cultivos por fases
Los sistemás primitivos evolucionaron a traves de miles de años de experimentación practica basada en la capacidad de esos pueblos para adaptarse a los cambios ambientales.
En las investigaciones arqueologicas, llevadas a cabo a traves de los últimos 15 años, científicos norteamericanos, brasileños y europeos han logrado una solida base de conocimientos que les permite poner en duda las concepciones tradicionales sobre la selva tropical amazonica.

El escaso conocimiento que se tenia sobre la capacidad de los habitantes primitivos de la selva para explotarla llevaba, naturalmente, a la idea de que esta era totalmente inutilizable para la agricultura. No había otra forma de pensar, entre otras cosas porque el ejemplo de los desastres producidos por los colonos resultaba demasiado palpable. Pero todo ello era un gran error inducido, precisamente, porque los sistemas eran tan perfectos que no dejarón huella alguna en la selva virgen. En su momento más avanzado, alrededor del comienzo de la era cristiana, los antiguos amazonicos forjaron una poderosa civilización de feudos agricolas que duro 2 mil años y que, según algunos, era capaz de alimentar a millones de personas.

La mayoria de los habitantes vivia en grandes monticulos artificiales de tierra, construidos para evitar las inundaciones. Esas elevaciones eran comunicadas entre si con terraplenes y con los campos donde se sembraba el maiz, el cultivo fundamental. Los nativos de esa época llevaban a cabo sus labores agricolas en pantanos o en las vegas aluviales de.los rios. Pero la llegada de los europeos cambio por completo el panorama. Los conquistadores establecieron toda una nueva concepción económica en las llanuras inundables y la ganaderia emergio como la principal actividad, tanto, que aun hoy sigue siendolo.

Ese fue el comienzo de la explotación industrial de los bosques. Las presiones economicas llevaron a que millones de hectareas de selva perecieran bajo el hacha de la explotación maderera o simplemente quemadas para dar paso al establecimiento de ganaderias, o convertidas en tierras de siembra que, con los sistemas actuales de explotación, se degradan hasta convertirse, en dos o tres años, en yermos totalmente improductivos.
La Conquista trajo tambien enfermedades que mataron a más del 85% de la población, que carecia de defensas contra ellas. Los sobrevivientes, y sobre todo los que huyeron a las profundidades de la manigua, conservan formas modificadas de esos sistemas primitivos.

Entre la selva
Una de las aplicaciones es la que los científicos llaman "agricultura forestal". Los estudios, apoyados por la observación de los metodos usados por la tribu Kayapo, del Brasil, han llevado a deducir al siguiente procedimiento:

Primero se prepara un campo circular, para lo cual se derriban unos cuantos arboles grandes que deben caer en el perimetro del circulo. Ello echa abajo otros arboles menores que no habian podido desarrollarse a su lado. Todas las hojas caen al piso, con lo cual las areas externas, que alimentaran a las plantas más ricas, quedan debidamente fertilizadas.

En un dia de poco viento, justo antes del comienzo de las lluvias, los troncos y ramas son quemados bajo condiciones especiales. Al llegar las lluvias, estas llevan las cenizas al suelo, con lo que lo enriquecen aun más. El campo preparado se siembra en forma concentrica. Batatas y liame en el centro, maiz y arroz mezclados en el medio, luego yuca, más liame y en las areas perifericas se plantan papaya, piña, mango y frijoles.

Estos sembrados se hacen por fases, de tal manera que mientras un campo esta comenzando su ciclo otros están en una fase más avanzada. En uno de estos, por ejemplo, el maiz y el arroz han desaparecido, la zona de batata y name se ha expandido y la yuca se mantiene. La selva comienza a invadir lentamente el campo y los frutales, las palmas y los arboles medicinales quedan incorporados.
No pasara mucho tiempo para que recupere por completo el terreno perdido.

El patrón se repite en muchas regiones, aunque la variedad de plantas cambia. Según el doctor Wil De Jong, investigador holandes asociado con el Instituto de Botánica Económica del Jardin Botánico de Nueva York, un campo de ese tipo se toma de 10 a 15 años desde su etapa de siembra inicia hasta cuando la selva lo vuelve a invadir. "Luego se sigue explotando, como selva, durante muchos años, tal vez 50 o 60. Pero, además", dice De Jong, "durante las etapas de siembra los nativos propagan un gran numero de especies. Mientras preservan sus recursos, esas gentes en realidad los multiplican". El doctor Darrel Posey, quien trabaja con el Museo Goelfi, de Belém, en el Brasil, esta de acuerdo. Posey ha podido observar como los kayapos recogen especies de areas enormes y las siembran en esos pequeños campos. La inmensa mayoria de esas plantas tienen usos importantes como, por ejemplo, fertilizantes y pesticidas naturales, repelentes de insectos, medicinas, materiales de construcción y, sobre todo, comida.
"Esas islas sembradas son especies de supermercados naturales en los que los kayapos llevan a cabo una selección ecológica totalmente espontánea", dice.

Cuestion de economía
Otra pregunta importante es la de cuales son las implicaciones economicas de utilizar el sistema "primitivo~ o el actual de cultivos comerciales.
Jane Collins, antropologa de la Universidad de Nueva York, ha estudiado el tema en el Amazonas peruano. Según ella, la aproximación moderna por la cual los agricultores siembran para vender su cosecha tiende a "atrapar a los campesinos en los mercados". Los agricultores entran irremediablemente en el problema del circulo entre el producido de la cosecha y la deuda adquirida para poder sacarla. Los nativos que usan los metodos ancestrales tienden a producir más para su propio consumo y, por tanto, no dependen en la misma medida de las veleidades del mercado.
La diferencia generalmente es que los primeros son colonos que provienen de areas diferentes y los segundos son nativos originarios de las regiones selvaticas.

Los científicos hablan con entusiasmo de las posibilidades de gran escala que podria significar la utilización de los métodos tradicionales de cultivo, pero algunos apuntan a que se requeriria conocer mucho más a fondo las experiencias de la gente de la selva. Uno de ellos es el doctor Posey, para quien resultan preocupantes los peligros de cientos de investigadores en la faena de desentraliar los secretos acumulados durante milenios por los habitantes de la selva. Pero además de ello, los investigadores se preguntan si la civilización estaria en condiciones de reconocer de alguna forma esa sabiduria ancestral, en vez de echar a perder su inocencia primigenia. "Si ello no se logra, estariamos al frente de una nueva forma, tal vez más aberrante, de colonialismo cultural". +

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