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| 5/22/2009 12:00:00 AM

Marsupial de Tasmania en la lista de especies en peligro

CANBERRA, Australia (AP) — El demonio de Tasmania, un marsupial del tamaño de un zorro con hocico parecido al del murciélago, fue colocado el viernes en la lista australiana de especies en peligro debido a un cáncer contagioso que ha devastado la población silvestre.

La inclusión en esa lista después de haber estado en la de especies vulnerables otorga al mayor marsupial carnívoro del mundo una mayor protección en la isla de Tasmania, dijo en una declaración el ministro del ambiente Peter Garrett.

El animal (Sarcophilus harrisii) no existe en estado silvestre fuera de Tasmania, aunque los zoológicos de Australia continental crían poblaciones cautivas para evitar su extinción.

Su número ha declinado en un 70% desde que el cáncer facial se reportó por primera vez en 1996. La enfermedad es causada por los mordiscones que se dan en la cara como parte de un curioso ritual de apareamiento o mientras disputan por alimentos. Causa tumores faciales que llegan a impedirles comer y mueren de hambre en pocos meses.
"Se están tomando medidas enérgicas para descubrir más sobre esta enfermedad e impedir su propagación", afirmó el ministro.

El gobierno ya ha asignado 7,8 millones de dólares en cinco años para investigar la enfermedad y apoyar los programas de crianza de las poblaciones cautivas, pero los científicos consideran que se necesita más.

Warner Bros., propietario del personaje de caricaturas Taz que es un demonio de Tasmania y el fundador de CNN Ted Turner, que inició la Cartoon Network, han contribuido a financiar la lucha contra la enfermedad.

Hamish McCallum, científico que participa en el plan de rescate del gobierno, teme que la población silvestre del animalito se extinga en unos 20 años. Calcula que ahora hay apenas unos 10.000.

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