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| 2/5/2009 12:00:00 AM

Hallan en Colombia fósil de la serpiente más grande del mundo

Hallan en Colombia fósil de la serpiente más grande del mundo Hallan en Colombia fósil de la serpiente más grande del mundo
NUEVA YORK (AP) _ Por encima de las más ambiciosas fantasías de Hollywood, un grupo de científicos halló los restos fósiles de la mayor serpiente del mundo: un animal de 13 a 14 metros (42 a 45 pies) de largo y más de 1.145 kilogramos (2.500 libras) de peso.

"Este ser pesa más que un bisonte y es más largo que un autobús urbano", observó el experto Jack Conrad del Museo Estadounidense de Historia Natural en Nueva York, que está familiarizado con el hallazgo.

"Fácilmente podía comerse algo del tamaño de una vaca. Un ser humano sería presa fácil", dijo el paleontólogo Jason Head, de la Universidad de Toronto en Missisauga. "Si tratase de entrar en mi oficina para comerme, tendría dificultades para colarse por la puerta".

La bestia probablemente se alimentaba de los antepasados de los cocodrilos en un bosque hace 58 a 60 millones de años, agregó.

Head es el autor principal de un informe sobre el hallazgo que publica la revista Nature en su edición del jueves. La misma edición presenta otro informe significativo: un grupo de científicos dijo haber hallado la más antigua evidencia de vida animal, vestigios de esteroides producidos por esponjas hace más de 635 millones de años en Omán.

Los descubridores de la serpiente la bautizaron Titanoboa cerrejonensis, que significa "boa colosal de Cerrejón", por la región donde fue hallada.

Carlos Jaramillo, un geólogo colombiano que trabaja en la sección de estudios tropicales del Instituto Smithsonian, con sede en Washington, y que ayudó en el descubrimiento, explicó que la Titanoboa fue descubierta en el 2004 en una mina de carbón a cielo abierto en Cerrejón, en el departamento colombiano de Guajira y a unos 770 kilómetros al norte de Bogotá.

Explicó que desde hace seis años realizan investigaciones, en parte patrocinadas por el Smithsonian, en la mina para buscar fósiles de distintos tipos, desde hojas y frutas hasta cocodrilos.

El interés de hacer investigaciones en la mina es porque "es una ventana a cómo funcionaron los trópicos hace millones de años. Para nosotros es una mina de oro, no una mina de carbón. Es increible", dijo Jaramillo desde Panamá, donde funciona su departamento de estudios tropicales.

Una vez descubierto, el fósil de la serpiente _específicamente sus vertebras_ fue enviado primero al Smithsonian en Panamá y después al Museo de Ciencias Naturales de Florida, de la Universidad de la Florida, para limpiarlo y analizarlo hasta que finalmente se determinó que era el mayor descubierto hasta ahora.

Jaramillo aseguró que el fósil volverá a Colombia en el 2011 y quedará a cargo del Instituto Colombiano de Geología y Minería (Ingeominas), un organismo oficial que ayudó a conseguir los permisos para sacar a la Titanoboa fuera del país y hacerle estudios.

Aunque relacionada con la moderna boa constrictora, se comportaba más como una anaconda y pasaba todo el tiempo en el agua, dijo Head. Podía deslizarse sobre tierra y también nadar.

Conrad, que no participó en el descubrimiento, calificó el hallazgo de "increíble... supera todo lo imaginable sobre el tamaño de las serpientes".

La Titanoboa supera el récord para la longitud de una serpiente en 3,35 metros (11 pies), sobrepasando a una criatura que vivió hace unos 40 millones de años en Egipto, precisó Head. Entre las serpientes actuales, la mayor registrada es una pitón de 9,14 metros (30 pies) de largo, que a su vez mide de 3,70 a 4,60 metros (12 a 15 pies) menos que la típica Titanoboas, dijo Jonathan Bloch, coautor del estudio.

La bestia salió a luz a principios del 2007 en el Museo de Ciencias Naturales de Florida, en Gainesville, de la Universidad de la Florida. Cuando llegaron los huesos que habían sido exhumados en la mina de carbón colombiana, dijo Bloch, curador de paleontología de vertebrados en el museo, los estudiantes avanzados que los desempacaron "se dieron cuenta que estaban viendo los huesos de una serpiente realmente grande".

Enseguida los compararon con el esqueleto de una anaconda de 5,20 metros (17 pies).

Hasta ahora los expertos han hallado unos 180 fósiles provenientes de dos docenas de serpientes, y esperan regresar a Colombia para hallar partes del cráneo, dijo Bloch.

El tamaño de la Titanoboa da indicios sobre su ambiente. El tamaño de una serpiente está relacionado con el calor de su hábitat. Los fósiles sugieren que las temperaturas ecuatoriales en esa época eran significativamente más elevadas que las actuales, durante una época en la que todo el mundo era más caluroso. De modo que las temperaturas ecuatoriales al parecer subieron junto con los niveles globales, en contraste con la hipótesis contraria de que no aumentaron mucho, señaló Head.

El hecho sugiere que las regiones ecuatoriales se calientan junto con el planeta, agregó.

Pero agregó que "no tendremos serpientes gigantescas porque estamos eliminando la mayoría de sus hábitats mediante el desarrollo y la deforestación" en las regiones ecuatoriales, agregó.

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Las corresponsales de The Associated Press Sara Rafsky y Vivian Sequera, ambas en Bogotá, contribuyeron con esta información.

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