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Pausa para esperar a otro: los elefantes chinos siguen deslumbrando al mundo

Un macho joven de unos diez años se alejó de la manada a principios de mes y está cada vez más lejos, al punto que las hembras decidieron caminar más despacio y hacer una pausa a 90 km al sur de la capital de la provincia de Yunnan. Cámaras de televisión y drones siguen cada uno de sus pasos mientras la comunidad científica trata de descifrar hacia dónde van y por qué.

La manada de elefantes cuya larga marcha de más de 500 km cautiva a China decidió hacer una pausa a la espera de un rezagado que, al parecer, quiere seguir su propio camino. Los 15 paquidermos, incluidos tres elefantes bebés, ya han recorrido más de 500 km en el suroeste del país, luego de dejar la reserva donde viven en Xishuangbanna, región fronteriza con Laos y Birmania, a principios de año.

Los elefantes excursionistas mantienen en vilo a China, cuya televisión nacional, CCTV, transmite en vivo por internet las acciones de la manada, las 24 horas del día. Un macho joven de unos diez años se alejo de la manada a principios de mes y está cada vez más lejos, al punto que las hembras decidieron caminar más despacio y hacer una pausa a 90 km al sur de Kunming, la capital de la provincia de Yunnan, según CCTV. Los elefantes intentaron llamar al rezagado con fuertes barritos, dijo el profesor de la Universidad de Yunnan, Chen Mingyong, al sitio web de Caixin.

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YUXI, CHINA - 2 DE JUNIO: Una manada de elefantes salvajes pasea por una aldea en el distrito de Hongta el 2 de junio de 2021 en Yuxi, provincia de Yunnan de China. Foto: Meng Zhubin / City Times / VCG a través de Getty Images. - Foto: VCG via Getty Images

Pero el elefante no aceleró el paso ni se acercó. Los machos jóvenes suelen dejar la manada para vivir solos cuando alcanzan la madurez sexual. La marcha de los elefantes es seguida constantemente por drones y cientos de funcionarios intervienen para evacuar a las poblaciones a su paso. Varios miles de personas ya han tenido que abandonar sus hogares por precaución. Los animales parecen gozar de buena salud y nadie resultó herido cuando se aventuraron en las ciudades, cruzaron carreteras y visitaron graneros y hogares en busca de comida.

El daño a la agricultura causado por su marcha se acerca al millón de euros (1,2 millones de dólares). Los elefantes no regresarán a la reserva de donde partieron antes del invierno, estimaron expertos citados por el diario Global Times. Mientras tanto, “lo mejor sería encontrarles un hábitat más adecuado, lejos de la población, y atraerlos allí”, dijo el biólogo de la Universidad Pekín, Zhang Li.

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Partieron hace más de un año de la Reserva Natural Nacional de Xishuangbanna en el sur de China. Se trata de una manada de 15 elefantes asiáticos que, sin saberse aún el porqué, abandonaron su hábitat para someterse a una marcha de más de 500 kilómetros rumbo norte que no parece tener destino ni fin. Son seis hembras y tres machos adultos, además de tres jóvenes y tres cachorros, aunque en las últimas horas se reportó que uno de los machos se distanció del grupo. Caminan de noche y de día, seguidos por cámaras que transmiten las 24 horas sus movimientos para los cibernautas obsesionados y por drones de las autoridades que intentan evitar que destruyan todo a su paso.

Vea el reportaje de Dora Glottman sobre los elefantes

En China los elefantes salvajes están protegidos, por eso se les asignó una reserva natural donde su población subió a 300 contra 200 en los años 1980. Si bien no es inusual que un grupo se separe del resto y se aleje de la zona destinada, nunca se había visto un caso como este, donde los animales se distancian por muchos kilómetros del resto y no parecen tener intenciones de regresar. Son varias las teorías del porqué de su curiosa travesía. Una posibilidad es que el líder de la manada no tenga mucha experiencia y se perdió. Otra (más factible) es que el cambio climático esté afectado su hábitat y hayan salido a buscar comida a otra parte y que las plantaciones y la deforestación están reduciendo el espacio donde se sienten seguros. Tampoco ayuda el que se les siga con cámaras todo el día, pues esto podría estar confundiéndolos más y evitando que regresen a su reserva natural. Y no falta el humor: en octubre se celebra en Kunming una conferencia de Naciones Unidas sobre biodiversidad y hay quienes bromean que los elefantes quieren ser los primeros en llegar.

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Foto aérea tomada el 7 de junio de 2021 muestra elefantes asiáticos salvajes en el distrito Jinning de Kunming, provincia de Yunnan, suroeste de China. Una manada de elefantes asiáticos salvajes ha hecho una parada temporal a lo largo de su migración en las afueras de la ciudad de Kunming, en el suroeste de China, dijeron las autoridades el lunes. De los 15 elefantes, un macho se ha liberado de la manada y actualmente se encuentra a unos 4 km al noreste del grupo, según el comando en el lugar que rastrea a los elefantes. - Foto: Xinhua News Agency via Getty Ima
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SHIPING, CHINA - 20 DE MAYO: Vista aérea de una manada de elefantes asiáticos salvajes que migran hacia el norte el 20 de mayo de 2021 en el condado de Shiping, prefectura autónoma de Honghe Hani y Yi, provincia de Yunnan de China. Entre la manada hay tres pequeños, uno de ellos nació después de iniciada la travesía. Foto: He Xinwen / VCG a través de Getty Images. - Foto: VCG via Getty Images
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Foto aérea tomada el 28 de mayo de 2021 muestra una manada de elefantes asiáticos salvajes en el condado de Eshan, ciudad de Yuxi, provincia de Yunnan, suroeste de China. Las autoridades están rastreando a 15 elefantes asiáticos salvajes en la provincia de Yunnan, suroeste de China, mientras la manada migra hacia el norte. Los elefantes ahora deambulan por el condado de Eshan, luego de un largo viaje desde la prefectura más al sur de la provincia a partir del 16 de abril. Actualmente se encuentran a menos de 50 km de la capital provincial, Kunming, dijo la administración provincial de bosques y pastizales. Las imágenes de monitoreo muestran que la manada incluye seis elefantes hembras adultas, tres machos adultos, tres subadultos y tres cachorros. Foto: Hu Chao / Xinhua a través de Getty Images. - Foto: Xinhua News Agency via Getty Ima
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YUXI, CHINA - 2 DE JUNIO: La manada de elefantes salvajes pasea por una aldea en el distrito de Hongta el 2 de junio de 2021 en Yuxi, provincia de Yunnan de China. Tras su paso han dejado daños valorados en un millon de dolares. Foto: Meng Zhubin / City Times / VCG a través de Getty Images. - Foto: VCG via Getty Images

Pero más allá de la curiosidad y hasta ternura que provocan, los elefantes salvajes son animales peligrosos, en especial si tienen hambre. Por eso China activó a 700 miembros del servicio de emergencia para que evacúen los pueblos y ciudades a las que se acercan y para tratar de desviar su paso ofreciéndoles comida en el camino. Desde mediados de abril, los animales han destrozado unas 56 hectáreas de cultivos, causando unas pérdidas estimadas en 1,07 millones de dólares. Afortunadamente no se han reportado heridos, pero sí 500 llamadas con quejas para la Policía incluyendo una en la que un hombre se quejó de que un elefante bebió su reserva de maíz fermentado y se emborrachó.

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Un dron está preparado para monitorear la migración de elefantes asiáticos salvajes en el condado de Eshan, ciudad de Yuxi, provincia de Yunnan, suroeste de China, el 29 de mayo de 2021. Las autoridades están rastreando 15 elefantes asiáticos salvajes en la provincia de Yunnan, suroeste de China, mientras la manada migra hacia el norte. - Foto: Xinhua News Agency via Getty Ima
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Los miembros del personal utilizan un dron para rastrear una manada de elefantes asiáticos salvajes errantes en el distrito Jinning de Kunming. Los elefantes viajaron aproximadamente 500 km desde su hogar en el bosque en la prefectura autónoma de Xishuangbanna Dai antes de llegar a Kunming, la capital provincial de Yunnan. Los elefantes asiáticos están bajo protección estatal de nivel A en China, donde se encuentran principalmente en Yunnan. - Foto: Xinhua News Agency via Getty Ima
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Un miembro del personal muestra la ruta de migración de elefantes asiáticos salvajes en el condado de Eshan, ciudad de Yuxi, provincia de Yunnan, suroeste de China, el 28 de mayo de 2021. 700 agentes de seguridad han evacuado varios poblados para proteger a la población de los animales. - Foto: Xinhua News Agency via Getty Ima
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Un miembro del personal utiliza el sistema de imágenes infrarrojas del UAV para rastrear y monitorear a los elefantes asiáticos salvajes en el condado de Eshan. Los funcionarios les llevan toneladas de comida a los elefantes con el fin de desviar su camino para que no entren a las ciudades. - Foto: Xinhua News Agency via Getty Ima

Su marcha misteriosa es también un fenómeno mediático. El canal chino CCTV, transmite las 24 horas su camino por Yunnan y más de 8 millones de personas vieron un video en el que se les ve descansar y donde uno de los cachorros parece atrapado bajo el cuerpo de tres adultos. Hay que decir que los tres cachorros son los más apetecidos por los cibernautas en China y en el mundo, pues su fama ya es internacional. En la red social China Weibo, una fotos de los animales durmiendo fue vista por 200 millones de personas en una noche y obtuvo 25 mil comentarios.

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Una manada de elefantes fue grabada tomándose un descanso tras su marcha. La cadena estatal CCTV retransmite en directo las 24 horas las aventuras de la manada, en momentos en que el país permanece atento a la épica marcha de los 15 elefantes a través de casas, graneros y cultivos en la provincia de Yunnan. Las imágenes tomadas el lunes los muestran cansados del periplo, acurrucados en un bosque en las afueras de las capital provincial, Kumming. - Foto: AFP
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En un intento de mantenerla alejada de las zonas densamente pobladas, incluidos los ocho millones de habitantes de Kumming, convoyes de camiones bloquean las carreteras. El gobierno local advirtió a los aldeanos que no dejen maíz o sal en sus patios, ya que pueden atraer a los animales. Las autoridades evacuaron también a los residentes que se encontraban en su camino y distribuyeron más de dos toneladas de comida a los elefantes. - Foto: AP
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La televisión china mostró a unos despreocupados elefantes deambulando por los patios y huertos de los habitantes durante el fin de semana, dejando a su paso árboles aplastados y puertas de garaje abolladas. "La manada estuvo vagando por el pueblo durante todo el día", dijo un habitante nervioso a CCTV. "Salimos y vimos un elefante de unos tres metros de altura. Nos asustó mucho", confesó. - Foto: AP
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Desde mediados de abril, los animales han destrozado unas 56 hectáreas de cultivos, causando unas pérdidas estimadas en 6,8 millones de yuanes (1,07 millones de dólares), según la cadena estatal. No está claro el motivo por el que abandonaron su hábitat natural. Los internautas, cautivados por su marcha, han especulado ampliamente sobre las posibles causas. - Foto: AP
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Los zoólogos no comprenden por qué los elefantes abandonaron la reserva donde vivían y emprendieron una marcha tan larga. En los últimos años, los paquidermos tienden a acercarse a las zonas habitadas debido a que la agricultura remplaza sus plantas preferidas por especies no comestibles. Los elefantes salvajes están protegidos en China. Actualmente hay unos 300 contra 200 en los años 1980. - Foto: AP

Para los científicos la preocupación se agravó en los últimos días con la noticia de una nueva manada que está caminando también desde el sur de Yunnan hacia el norte. Dicen que están a la espera de que la manada original se asiente, para organizar de nuevo un hábitat para ellos y no se descarta la necesidad de abrir un corredor seguro en caso de que más animales salvajes como ellos decidan encaminarse hacia el norte en búsqueda de una vida mejor.

*Con información de AFP