historia

Las vacunas salvadoras de la humanidad

Miles de científicos en varios países trabajan contra reloj a fin de encontrar una cura para la covid-19, mientras la semana pasada se conmemoró la Semana Mundial de la Inmunización. Esta recordó cómo las vacunas han salvado a millones de personas y mejorado la expectativa de vida de los seres humanos.


Las vacunas que han salvado a la humanidad

Desde el siglo X, los chinos utilizaban la inoculación para protegerse de la viruela. Pero la historia de las vacunas comenzó en el siglo XVIII con la creación de la que protege contra esta enfermedad. Estas son algunas de las más importantes.

La viruela

Esta enfermedad acompañó por milenios a la humanidad. Los historiadores creen que apareció hacia el año 10.000 a.C y se hizo más mortífera a medida que iban construyendo los centros urbanos. Tras observar que las ordeñadoras de vacas casi no la contraían, el médico inglés Edward Jenner creó en 1796, con suero de bovinos, la vacuna contra la viruela, la primera del mundo.

La rabia

De esta enfermedad, causada por el virus del género Lyssavirus, hay registros desde el siglo III a. C. Luego de cinco años de investigación y de atenuar el virus, en 1885, Louis Pasteur evitó que un niño de 9 años que había sido atacado por un perro rabioso contrajera la enfermedad al aplicarle 13 inyecciones con el virus atenuado.

Louis Pasteur. 

La tuberculosis

Causada por una bacteria, la tuberculosis ha infectado a millones de personas desde hace 20.000 años. Solo en 1921, Albert Calmette y Camille Guérin, pertenecientes al Instituto Pasteur, produjeron la vacuna a partir de una cepa de la bacteria debilitada.

La difteria y el tétanos

Ambas enfermedades se conocen desde la época antigua. Hipócrates documentó la difteria hacia el siglo V a. C. En 1890, Emil Adolf von Behring y Shibasaburo Kitasato produjeron un suero que curaba el tétanos. Un año después trataron a una niña enferma de difteria con este suero, y descubrieron que las bacterias producían unas toxinas que se podían tratar con las antitoxinas.

Emil Adolf von Behring.

El sarampión

Hasta más o menos el siglo X se confundió con la viruela. Crearon la vacuna John Franklin Enders y su equipo de investigación en 1963. Antes de 1960 reportaban 130 millones de contagiados anualmente, con 30 millones de muertes. Ahora solo causa 110.000 muertes.

Los logros de las vacunas 

Retrocesos y peligros

  • Los movimientos antivacunas, las crisis económicas de algunas naciones como Venezuela y decisiones políticas de Gobiernos han llevado a que en América comience un retroceso en la lucha por la vacunación universal. Un ejemplo es el sarampión. Pese a que en 2016 la OPS y la OMS declararon al continente la primera región del mundo libre de sarampión, en los últimos años hay un rebrote. Entre el primero de enero de 2019 y el 24 de enero de 2020 se notificaron 20.430 casos confirmados de esta enfermedad. Brasil (con 18.073 casos), Estados Unidos (con 1282) y Venezuela (con 548) ocuparon los tres primeros lugares de esta deshonrosa lista.