Enfermedad del sueño
La enfermedad del sueño se transmite por la picadura de la mosca tsetsé, - Foto: Getty Images/iStockphoto

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Enfermedad del sueño: los graves síntomas a los que se debe prestar atención

Ante la presencia de signos y síntomas de esta afección, es importante consultar a un médico general para indicar un tratamiento adecuado.

La enfermedad del sueño también se le conoce como tripanosomiasis africana y es una afección causada por dos parásitos protozoarios que son inoculados en el organismo por una picadura de la mosca tse-tsé del género Glossina, según indica el grupo Sanitas de España.

Dicho insecto se encuentra con mayor frecuencia en el África subsahariana, por lo que solamente es posible adquirir la infección si se está de viaje en ese continente o se vive allí. Además, estos insectos, que suelen vivir en la vegetación de zonas próximas a la costa, los ríos y los lagos, así como en bosques y sabanas, se infectan con el tripanosoma al chupar la sangre de algún animal o humano infectado.

La picadura de este insecto es muy dolorosa y suele tener tres fases. El portal web Tua Saúde explica los síntomas que produce la enfermedad del sueño:

  • Fase cutánea: en esta fase es puede observar pápulas rojas en la piel que empeoran con el tiempo y forman una úlcera dolorosa, de coloración más oscura e hinchada, llamada chancro. Este síntoma surge dos semanas después de la picadura de la mosca tsetsé.
  • Fase hemolinfática: después de un mes de la picadura del insecto, el microorganismo llega al sistema linfático y al torrente sanguíneo, generando la aparición de bultos en el cuello, dolor de cabeza, fiebre y manchas rojas por todo el cuerpo.
  • Fase neurológica o meningoencefálica: esta es la etapa más avanzada de la enfermedad del sueño, pues aquí es donde el protozoario afecta el sistema nervioso central, provocando un daño cerebral que se manifiesta por la aparición de confusión mental, sueño excesivo, cambios de comportamiento y problemas con el equilibrio del cuerpo.

Cabe mencionar que estos síntomas pueden variar de una persona a otra, pues en algunos casos también se puede generar alteraciones como trastornos en el corazón, en los huesos y en el hígado. Asimismo, se puede aumentar el riesgo de desarrollar otro tipo de infecciones como neumonía y paludismo.

Ahora bien, para detectar esta enfermedad se requiere un análisis de sangre en donde se verifica la presencia de anticuerpo en el torrente sanguíneo producido contra el parásito responsable de la enfermedad. También, los especialistas en salud pueden indicar un hemograma completo para verificar los cambios indicativos de anemia y monocitosis.

Cuando una persona ya tiene los síntomas de la etapa meningoencefálica, normalmente el m´médico puede recomendar la recolección de una muestra de médula ósea a través de una punción lumbar. “De manera que se verifique si hay signos del parásito en la región, demás de hacer el conteo de la cantidad de células de defensa en el líquido cefalorraquídeo, que es el líquido que circula en el sistema nervioso”, señala Tua Saúde.

Tratamiento para la enfermedad del sueño

Esto puede variar dependiendo de la edad de la persona y del grado de evolución de la enfermedad. Por ejemplo, en las primeras fases, donde no se ve afectado el sistema nervioso central, los especialistas puede indicar algunos fármacos menos agresivos.

Sin embargo, cuando la enfermedad ya está muy avanzada, es necesario utilizar fármacos fuertes para combatir las infecciones y estos deben ser suministrados bajo la supervisión de un profesional en salud.

¿Cómo se puede evitar el contagio?

Para evitar la enfermedad del sueño es importante tener en cuenta algunas medidas para prevenir las picaduras de la mosca tsetsé:

  • Se recomienda usar camisas, manga larga y pantalones, preferiblemente de un color neutro, ya que la mosca se siente atraída por los colores brillantes.
  • Evitar estar cerca de malezas, porque la mosca vive en pequeños arbustos.
  • Usar repelente de insectos, especialmente para ahuyentar las moscas y mosquitos que pueden transmitir la enfermedad.